“Net heb ik met mensen van Nivea een heel mooi gesprek gehad”, klinkt het enthousiast aan de andere kant van een haperende internetverbinding. Babak Mirzaie, één van de oprichters van Expivi staat samen met nog vijftien andere Nederlandse start-ups bij de stand van TechLeap.NL (voorheen Start-up Delta) op Slush in Helsinki. Met ruim 3500 start-ups, investeerders uit alle hoeken van de wereld en een groot start-up netwerk een van de grootste start-up events in Europa.

Voor Mirzaie is dit een belangrijk evenement, hij komt in contact met mensen waar hij normaal gesproken niet even binnen wandelt. Zoals de delegatie van Nivea. “Of L’oreal. Dat is nu een klant van ons, hebben we vorig jaar hier op Slush ontmoet. Hier lopen zoveel ondernemers en investeerders rond, ook zij zijn op zoek naar innovatie, dat zouden zomaar je volgende klanten kunnen zijn”, maakt Mirzaie door het geluid van druk pratende ondernemers op de achtergrond duidelijk.

Lees hier ook over de ervaringen van first-time Slush bezoeker Suzanne de Kok Selstadt uit Stavanger

Luister nu naar De IO Show!

Elke week het nieuws van Innovation Origins in je oren!

Expivi maakt 3D-visualisaties voor webshops; in VR, AR maar ook ‘gewoon’ plat in 360 graden op een scherm. Sinds de laatste keer dat IO langsging bij het Eindhovense bedrijf, ruim een jaar geleden, is de start-up flink gegroeid: “Toen hadden we tien man in dienst, nu zijn dat er al vijfentwintig. Het kantoor bij Bouncespace zijn we inmiddels ontgroeid. En dankzij een flinke investering konden we onze samenwerking met SAP uitbreiden”, vat Mirzaie samen. SAP ontwikkelt software oplossingen voor bedrijven, vooral om processen te optimaliseren, voorraden te managen en in kaart te brengen. Expivi test op dit moment een demo om complexe projecten visueel zichtbaar te maken.

Lees hier meer over Expivi

Op en neer naar München

“Hiervoor ga ik iedere week een paar dagen naar München met de trein, we zitten in een excellence programma van SAP. Hier koppelen we onze visuele applicaties aan hun ecosysteem met onder andere een e-commerce cloud, hier staat ongelooflijk veel informatie in. Het zou zonde zijn om dit los van elkaar te ontwikkelen, daarom is die verdere implementatie zo belangrijk”, zegt Mirzaie.

De volgende stap is Amerika waar het team uiterlijk begin volgend jaar een kantoor opent in Salt Lake City. Dit nieuwe kantoor zal worden gerund door Dale Bathum, een Amerikaan die de weg weet in het wereldje. Bathum was in het verleden actief als CPO van Crocs. Mirzaie: “Dat is een hele bewuste keuze. Daar zelf iets opzetten werkt niet. De cultuur is toch anders en dat kost tijd om te leren. Dale is iemand die het snapt en er echt werk van wil maken. We zijn blij met de ervaring die hij meebrengt.”

Vinden van juiste business partner

Maar hoe vind je zo’n geschikte partner? “We gaan veel mee met missies vanuit RVO. Dit zijn voor ons een ideale momenten om veel informatie te verzamelen en marktonderzoek te doen. Voor relatief weinig geld kun je zien wat er in een land gebeurt. Je kunt wel een stand kopen bij CES, maar dan ben je duizenden euro’s kwijt en sta je toch een beetje verstopt. Nu zijn we onderdeel van een Nederlandse delegatie en trek je misschien meer aandacht. Je krijgt ondersteuning om de juiste matches te vinden en krijgt feedback op ideeën. Dat is erg nuttig.”

Tijdens een trip naar CES in Las Vegas georganiseerd door RVO kwam Mirzaie via via in contact met de Dale Bathum die nu de Amerikaanse tak van het bedrijf gaat leiden. “Er werd een ontmoeting geregeld en eigenlijk was er gelijk een match. Ook op persoonlijk vlak. Die relatie is in korte tijd sterk geworden”, zegt Mirzaie. Daarom adviseert hij start-ups om, als ze de kans hebben, zeker aan zo’n missie deel te nemen. “Dat zal de eerste keer misschien een beetje overweldigend zijn, er komt veel op je af. Zorg er daarom altijd voor dat je weet waarom je meegaat, dat je een doel hebt. Die missies zijn super goed georganiseerd en leerzaam, maar uiteindelijk moet je het wel zelf doen.”

De Nederlandse delegatie op Slush in Helsinki © RVO

Groei brengt verandering

Persoonlijk ziet Mirzaie deze RVO-missie ook als training: “Je gaat gesprekken aan met investeerders of potentiële klanten, dat kan best spannend zijn. Dat op zich is al leerzaam, maar zelft gebruik ik zulke gesprekken ook om te leren wat er gebeurt en waar mensen op letten. Hoe reageren ze op bepaalde dingen? Dat is informatie waar ik beter van word. Maar dat wil niet zeggen dat we er al zijn. Door de groei is de cultuur in het bedrijf veranderd, we moeten onze processen intern weer op orde krijgen. Iedereen moet duidelijkheid hebben en weten waar ze verantwoordelijk voor zijn. Dat is een fase waar we doorheen moeten en daar werken we hard aan.”

Wat hem opvalt is dat er maar weinig start-ups uit de Brainport regio deelnemen. “Gek eigenlijk als je bedenkt dat hier zoveel kansen liggen. Dat is zonde, ik wil meegeven hoe nuttig zo’n trip kan zijn.” Volgens Mirzaie is Slush een ideale manier om met mensen in contact te komen: “Ze hebben een matchmaking platform waar je gewoon doorheen kunt scrollen en afspraken kunt regelen. Er lopen hier ontzettend veel investeerders rond van pre-sead tot serie C, dus ook handig in de zoektocht naar geld. Je zou het misschien niet zeggen van zo’n koud land als Finland, maar Finnen zijn hele open en warme mensen die bereid zijn om mee te denken en je te helpen.”