Overgewicht is de laatste jaren wereldwijd een steeds groter probleem geworden. Terwijl 50 jaar geleden er nog meer dan twee keer zo veel mensen waren met ondergewicht tegenover overgewicht, is deze verhouding nu precies andersom. In 2014 waren er wereldwijd ongeveer 641 miljoen mensen met obesitas, meer dan zes keer zo veel als in het midden van de jaren zeventig – en meer en meer kinderen zijn te dik. Alleen al in Duitsland heeft bijna tien procent van de kinderen tussen de twee en zes jaar momenteel overgewicht, waarvan ongeveer drie procent zelfs zwaarlijvig is.

In het kader van de moeder-kind studie LiNA heeft een internationale groep wetenschappers 498 moeder-kind paren gebruikt om te onderzoeken in hoeverre de stressperceptie van moeders tijdens de zwangerschap en in de eerste twee levensjaren de gewichtsontwikkeling van het kind tot de leeftijd van vijf jaar beïnvloedt. Zij hebben ontdekt dat de subjectief ervaren stress van de moeder in het eerste levensjaar van het kind al in de kindertijd tot overgewicht kan leiden. Dat leidt ook tot problemen op de lange termijn, schrijven onderzoekers van het Helmholtz centrum voor milieuonderzoek (UFZ), de Universiteit van Bristol en de burger van het Berlijnse instituut voor gezondheidsonderzoek in hun gezamenlijk in het BMC Public Health gepubliceerde studie.

De belangrijkste oorzaken van obesitas bij volwassenen en kinderen zijn slechte voeding en onvoldoende beweging. In het kader van de LiNA-studie is nu echter gebleken dat “moederstress” ook kan bijdragen aan de ontwikkeling van overgewicht bij kinderen. “Vooral de tijdspanne tijdens de zwangerschap en in de eerste levensjaren is zeer gevoelig in de ontwikkeling van het kind voor invloeden van buitenaf die kunnen leiden tot ziekten of obesitas”, zegt voedingsdeskundige Dr. Kristin Junge van de afdeling Milieuimmunologie van het UFZ.

overgewicht © Door Zou32/commons.wikimedia.org

De ervaren stress van de moeders werd bepaald aan de hand van gevalideerde vragenlijsten en omvatte de onderwerpen als zorgen en angsten, gevoelens van spanning, algemene tevredenheid en de omgang met de dagelijkse behoeften. “We vergeleken de gegevens over de waargenomen stress van moeders tijdens de zwangerschap en in de eerste twee levensjaren van het kind met de ontwikkeling van de BMI van kinderen tot de leeftijd van vijf jaar en keken of er een correlatie was”, zegt biochemicus Dr. Beate Leppert, eerste auteur van de studie, die nu aan de universiteit van Bristol werkt.

Eerste levensjaar vooral vormend

De resultaten van het onderzoek hebben aangetoond dat er inderdaad een verband bestaat. Als de moeders zich in het eerste levensjaar van hun kind bijzonder gestresst voelden, was de kans groot dat hun kinderen in de eerste vijf jaar een verhoogde BMI zouden ontwikkelen. “De effecten van stress bij moeders lijken een langdurig effect te hebben,” zegt Junge. Het blijkt ook dat meisjes er meer gevoelig voor zijn dan jongens. “Het lijkt erop dat met name dochters van gestresste moeders een verhoogd risico op overgewicht hebben”, bevestigt Dr. Saskia Trump, mede-auteur van de huidige studie, die nu bij het Berlijns Instituut voor Gezondheidsonderzoek werkt. “Er zijn studies die aantonen dat psychologische factoren, zoals de perceptie van stress bij de moeder, minder intensief worden waargenomen of beter worden gecompenseerd door jongens”.

Stress tijdens de zwangerschap en na het eerste levensjaar leek geen effect te hebben op de kinderen. “Het eerste levensjaar lijkt een gevoelige fase te zijn en een kenmerkende factor voor de neiging tot overgewicht,” zegt Junge. “Gedurende deze tijd moet daarom speciale aandacht worden besteed aan de toestand van de moeder. Een van de redenen hiervoor zou kunnen zijn dat moeders juist dan veel tijd doorbrengen met hun kinderen.

overgewicht © Pixabay

De sociale omgeving is bepalend

Om het probleem te helpen oplossen, is het van belang de oorzaken te achterhalen van de stressgevoelens bij de moeders. Het is bekend onder volwassenen dat factoren als onderwijs en sociale status vaak ook invloed hebben op gewicht of overgewicht. De mate waarin deze factoren – inkomen van het huishouden, opleidingsniveau en de kwaliteit van de leefomgeving – ook van invloed zijn op kinderen, was daarom ook een onderdeel van de LiNA-studie. De resultaten tonen aan dat de omgeving een aanzienlijke invloed had op het waargenomen stressniveau van de moeders – en daarmee indirect op overgewicht bij de kinderen.

Kinderen van moeders die werden blootgesteld aan veel verkeer of lawaai, die in een eenvoudige leefomgeving leefden, of die een laag gezinsinkomen hadden en daardoor een hoog stressgevoel, hadden meer kans op overgewicht dan kinderen van moeders in meer welvarende omstandigheden. “De stress van moeders moet serieus worden genomen”, zegt Junge. “Verloskundigen, gynaecologen, kinderartsen en huisartsen moeten in het eerste jaar na de geboorte bijzonder alert zijn op tekenen van stress. Tijdige hulp zou niet alleen het welzijn van de moeder verbeteren, maar tegelijkertijd ook de ontwikkeling van overgewicht van hun kinderen voorkomen.”

Hoofdfoto: Pexels