Wat doe je als ineens veel mensen hun mobiele telefoon & co. willen opladen, maar er geen infrastructuur beschikbaar is? Het is heel eenvoudig: ‘upcycle’ weggegooide zonnepanelen als afzonderlijke modules en stel deze beschikbaar. Niet alleen bij grote evenementen en festivals, maar ook bij natuurrampen of crisissituaties waarbij veel mensen opeens willen bellen. Dit was precies het idee van de makers van Suncrafter. Een Berlijnse start-up die overal ter wereld schone elektriciteit wil leveren en tegelijkertijd de circulaire economie wil stimuleren door middel van ‘upcycling’ van afgedankte collectoren uit zonnestroomparken. Innovation Origins sprak met Lisa Wendzich, die samen met haar partner Bryce Felmingham de duurzame start-up creëerde.

Wat was de reden om Suncrafter op te richten?

Het idee voor SunCrafter kwam toen in 2015  grote aantal vluchtelingen naar Europa kwamen. Er was grote behoefte aan een mogelijkheid om mobieltjes op te laden. Zo’n betrouwbare ad hoc stroombron was er niet. Wij zagen een mogelijkheid om mensen in zo’n situatie direct toegang te geven tot energie door kleine zonnepanelen aan te bieden. Het gaat echter nog veel verder. Er zijn wereldwijd nog steeds een miljard mensen die geen toegang hebben tot elektriciteit. Financiële middelen zijn een probleem, maar ook technische oplossingen ontbreken. Hier komen wij in beeld!

Met de dalende prijzen voor zonnepanelen werd onderhoud onrendabel voor de industrie. In plaats van het vinden en repareren van het defect in het zonnepaneel, worden nu simpelweg alle modules vervangen. De verwachting is dat in 2050 80 miljoen ton aan oude zonnepanelen zal ontstaan.  Recycling is kostbaar en zeer energie-intensief. Wij kwamen op het idee om van oude zonnepanelen nieuwe modules te maken. Geheel volgens het idee van de circulaire economie. De technische expertise daarvoor komt van mijn vader en mijn partner, die beiden als zelfstandig ondernemer onderhoud verrichtten aan zonnecollectoren

Wat is er speciaal aan die modules?

Het bijzondere aan onze modules is de technologie die erachter zit. Het stelt de modules in staat om op betrouwbare wijze groene stroom te produceren zonder extra componenten. Dit geeft ons een krachtbron die door iedereen zonder technische kennis kan worden gebruikt. Ze zijn uiterst robuust en goed bestand tegen invloeden van buitenaf, maar toch betaalbaar. Dat zijn naar ons idee doorslaggevende factoren om elektriciteit voor iedereen in elke situatie beschikbaar te maken.

 

SolarHub ©Suncrafter

Waren er hindernissen die je bijna dwongen op te geven?

Natuurlijk waren die er. Je hebt als start-up altijd te maken met veel moeilijke beslissingen. Vooral als je jezelf financiert en je ook nog eens een organische groei wilt doormaken. Zeker als het om investeringen gaat. De verantwoordelijkheid om je eigen medewerkers eerlijk te betalen is groot. Onze beslissing om voorlopig niet met investeerders te werken en mogelijk de verantwoordelijkheid in de “verkeerde” handen te leggen, speelt hier ook een rol.

Op welk momenten zijn jullie bijzonder trots?

We zijn er in 2019 zijn eindelijk in geslaagd om de eerste modules naar energiearme regio’s buiten Europa te brengen. Zo hebben we bijvoorbeeld in het Braziliaanse Amazonegebied in een nederzetting daar de mogelijkheid gekregen een proefproject op te zetten zodat we ons product in de praktijk konden testen. Tegelijkertijd konden we de mensen daar, die in goede tijden slechts enkele uren per dag elektriciteit hebben, de beschikking geven over een betrouwbare energiebron. Dat heeft een belangrijke bijdrage geleverd aan hun levenskwaliteit.

Situaties als deze laten zien dat ons werk hier inderdaad potentie heeft en een diepere betekenis. We zijn ook trots op de geweldige partners die we recentelijk hebben verworven. Het is mooi en belangrijk dat de belangstelling voor hernieuwbare energieën groeit en dat we samen kunnen werken aan oplossingen.

Wat zijn je de toekomstplannen?

Momenteel concentreren we ons op de stedelijke markt. Energie-oplossingen voor micro-mobiliteit zijn een hot topic. Het benadrukt een acuut probleem dat we met ons product direct kunnen aanpakken. Tegelijkertijd breiden we ons netwerk in de energiesector uit. We blijven met partners werken in energiearme regio’s aan proefprojecten en het testen van producten. Daar willen we zo snel mogelijk onze oplossing beschikbaar maken.  Als we eenmaal voldoen aan alle eisen voor internationale hulpverlening – die extreem hoog zijn – kunnen we werken aan ons oorspronkelijke doel om mensen in rampgebieden en vluchtelingenkampen te helpen.

En wanneer is dat doel bereikt?

Wanneer de toegang tot schone elektriciteit grotendeels beschikbaar is, vooral in het zuidelijk halfrond, en recyclingbeheer en hernieuwbare energieën als van nature hand in hand gaan..

Meer artikelen over start-ups leest u hier.

Andere artikelen over zonnepanelen leest u via deze link.