Vannacht, toen je hopelijk nog op één oor lag, brandde in Darwin, Australië de zon al flink. Om half negen lokale tijd klonk het startschot voor de eerste zonne-auto van de World Solar Challenge. De ‘nieuwkomers’ uit het Noorden van Nederland kwalificeerden zich gisteren voor de pole-position met een baanrecord in Darwin. “We laten meteen zien dat andere teams serieus rekening met ons moeten houden”, vertelt Eline Hestra van Top Dutch Solar Racing vanuit Australië. Een uur later zette ook de laatste van bijna vijftig solar cars koers richting de eindstreep, ruim 3000 kilometer verderop in Adelaide.

UPDATE: na de eerste racedag

Team TopDutch Groningen is er niet in geslaagd de eerste positie op de eerste racedag vast te houden. Gedurende de race moest het zowel Twente als Delft voor laten gaan. Twente staat na dag 1 vooraan, op ruime afstand gevolgd door Delft, dat zich wist op te werken vanaf plek 8. In de Cruiser Klasse klom Solar Team Eindhoven op van plaats 5 naar plaats 2.

Ruim twee jaar lang werkten 26 studenten van Hanzehogeschool Groningen, Universiteit Groningen, het Noorderpoort en het Friesland College aan de ontwikkeling van hun auto en het is voor hun de eerste keer dat ze deelnemen aan de Solar Challenge. “Er zijn een paar teamleden naar de vorige editie geweest, voor input en ideeën voor onze auto. Ook hebben we bij de andere Nederlandse teams gekeken hoe zij te werk gingen.” Maar ‘afkijken’ heeft het team niet gedaan, zo verzekert Hestra. “Daar zit geen lol in. Onze engineers hebben goed gekeken en ontzettend veel uitgeprobeerd. Uiteindelijk hebben ze hun eigen keuzes gemaakt.”

Die keuzes bleken goed uit te pakken, want vrijdag kwam het team verrassend makkelijk door de laatste keuringen heen. “Het was super spannend en eerlijk gezegd waren we best wel verbaasd hoe snel dit ging. De inspectie gaf aan dat ze onder de indruk waren van de auto. Super mooi compliment natuurlijk”, legt Hestra uit. Het was extra spannend omdat het team hun eigen batterij-systeem ontwikkelde dat uitgebreid op veiligheid moest worden getest.

Keuring van de auto © Job Verkruisen

Van ‘s morgens acht uur tot vijf uur in de middag rijden zo’n vijftig zonnewagens in drie verschillende klasses door de outback van Australië. “Het is voor ons de eerste keer. Andere teams hebben het voordeel dat ze beter weten hoe ze de race moeten indelen.” Iedere dag moeten de teams langs controle posten, waar de teams van chauffeur wisselen. “Hier moeten teams verplicht dertig minuten stilstaan en mag er niet aan de auto gewerkt worden, doen we dat wel begint de teller weer opnieuw. Dit moeten we allemaal zo efficiënt mogelijk doen. Uit m’n hoofd zijn er zo’n negen stops, als je bij iedere stop vijf minuten verspeelt, heb je al 45 minuten aan je broek hangen.”

Hestra durft niet te zeggen of haar team kans maakt op de overwinning: “Natuurlijk gaan we er alles aan doen. Hier hebben we de afgelopen tijd hard voor gewerkt. Zo’n baanrecord is geweldig en geeft aan dat we serieus zijn. Iedereen werd de laatste dagen wat nerveus, je voelt de wedstrijdspanning. Maar hoe goed we ons ook hebben voorbereid, onderweg kan nog van alles misgaan. Ook hier proberen we rekening mee te houden. We hebben reserve-onderdelen en bij de bouw van de auto hebben we gezocht naar onderdelen die makkelijk gerepareerd kunnen worden.”

De andere Nederlandse teams hadden een minder vlekkeloze voorbereiding. Tijdens het transport van de auto van het Eindhovense Solar Team ging een zonnepaneel kapot en afgelopen woensdag kwam de auto van de TU Delft tijdens een testrit in de vangrail terecht. De chauffeur kwam met de schrik vrij, maar de afgelopen dagen werd er flink gesleuteld om de auto aan de start te krijgen. Op 20 oktober eindigt de race in Adelaide.

© Job Verkruisen