Het bedrijf Gedankentanken uit Keulen kwam begin dit jaar groot in het nieuws met de organisatie van de “World Leadership Summit”, een evenement waar Barack Obama optrad als spreker. Het was tot nu toe de klap op de vuurpijl voor een bedrijf dat zich sinds 2012 bezighoudt met het organiseren van lezingen door inspirerende persoonlijkheden.

Het bedrijf is enigszins vergelijkbaar met bijvoorbeeld College Tour en de DWDD University in Nederland of de uit de Verenigde Staten overgewaaide “Ted Talks”. Maar Gedankentanken is veel meer dan een bedrijf dat alleen lezingen organiseert, zegt bestuursvoorzitter Alexander Müller in een gesprek met Innovation Origins.

“Ons doel is het om mensen te helpen zich verder te ontwikkelen. De laatste paar jaar hebben we dat gedaan aan de hand van trainingen voor managers en bestuurders. Maar in de toekomst willen we dat nog veel verder uitbreiden met digitale instrumenten voor een breed publiek. Het geld daarvoor hebben we inmiddels dankzij een grote investering van Holtzbrick Ventures.”

Kunt u iets meer vertellen over het ontstaan van uw bedrijf?

“Het bedrijf is in 2012 opgericht. In die beginfase was het idee om een soort Duitse versie te maken van de Ted Talks: een reeks lezingen dwars door het land door inspirerende mensen uit verschillende delen van de samenleving. Dat bestond destijds in Duitsland nog niet.

Maar al snel is de focus veel breder geworden. We kwamen tot de conclusie dat één enkele lezing te weinig is om écht iets te leren. Zo kwamen we op het idee om trainingen te organiseren voor managers en bestuurders, wel nog altijd met hulp van diezelfde inspirerende persoonlijkheden.

Bestuursvoorzitter Alexander Müller

Hoe zien die trainingen eruit?

We hebben verschillende trainingen, voor zowel groepen als individuen. Maar ons hoofdprogramma bestaat uit een groepstraining van een jaar, die weer is opgedeeld in 12 afzonderlijke sessies van een halve dag. Gedurende die trainingen is er altijd een vaste coach aanwezig en er worden videoboodschappen bediscussieerd en besproken van 24 deskundigen die op een bepaald gebied hun kennis delen met de deelnemers.

In het kort:

Gedankentanken uit Keulen  werd in 2012 opgericht door Stefan Friedrich. Het heeft 85 werknemers en zoekt nog meer mensen voor de ontwikkeling van mobiele apps. Dit jaar is daarvoor een zevencijferig miljoenenbedrag opgehaald bij investeringsmaatschappij Holtzbrinck Ventures. Het ultieme doel is wereldspeler worden op de miljardenmarkt van mobiele apps om jezelf verder te ontwikkelen en te ontplooien, de zogenoemde learning apps.

Is het alleen voor leidinggevenden?

Deze trainingen wel, maar ons doel is om iets te ontwikkelen dat iedereen kan gebruiken. Het verlangen om jezelf te ontwikkelen en te ontplooien bestaat immers niet alleen in de top van het bedrijfsleven of de politiek maar wordt breed gedragen. De een wil een beter mens worden, de ander beter leren om te gaan met zijn of haar gevoelens en een derde wil weten hoe hij zelfbewuster op kan treden. De vraag is alleen hoe organiseer je dat.

Wij kwamen al snel tot de conclusie dat apps daarvoor de beste mogelijkheden bieden. En precies daar zijn we nu mee bezig: het ontwikkelen van digitale instrumenten voor iedereen die aan zichzelf wil werken.

De bijeenkomsten van Gedankentanken kunnen behoorlijk groot zijn

Is dat kostbaar?

Het ontwikkelen van goede online-tools is heel duur en arbeidsintensief. Zonder de financiële steun van Holtzbrinck Ventures was dat vrijwel onmogelijk geweest.

Hoeveel geld hebben die geïnvesteerd?

Een exact bedrag kan ik niet noemen, maar het gaat om een hoog miljoenenbedrag met zeven cijfers, wat wel aangeeft dat ze geloven in ons idee en product. Dat is een grote eer want Holtzbrinck is niet de eerste de beste met investeringen in bijvoorbeeld Flixbus, Zalando en Deutsche Startups.

Wat waren de grootste ups en downs van het bedrijf?

Ik ben zelf in 2014 bij het bedrijf gekomen en het is zeker niet altijd makkelijk geweest. We zijn weliswaar constant gegroeid, maar het was altijd lastig om de eindjes aan elkaar te knopen. De financiering moest vrijwel geheel van onszelf komen. Geld verdienen was ontzettend moeilijk. En het ergste was dat de bedrijfscultuur veel te chaotisch was.

De ommekeer kwam in 2017. We hebben toen alles wat we deden nogmaals onder de loep gelegd. We zijn vanaf dat moment veel meer gaan inzetten op online en we zijn scherpere keuzes gaan maken bij het aanstellen van nieuw personeel. Sindsdien gaat het stijl bergop.

Dit jaar hadden jullie in april een absolute knaller met een voordracht van Barack Obama. Gaan we meer van dit soort beroemdheden zien?

Ik kan geen namen noemen, maar ja daar zijn we natuurlijk mee bezig. Puur vanuit een financieel oogpunt is het overigens niemand aan te raden dit soort evenementen te organiseren. Veel geld verdien je er in ieder geval niet mee. Maar voor ons is het wel een fantastisch middel om een grotere internationale bekendheid te krijgen. Het is een soort marketingtool geworden, overigens wel een waar wij heel veel plezier aan beleven en ik hoop ook de mensen die erop afkomen.

Steun ons!

Innovation Origins is een onafhankelijk nieuwsplatform, dat een onconventioneel verdienmodel heeft. Wij worden gesponsord door bedrijven die onze missie steunen: het verhaal van innovatie verspreiden. Lees hier meer.

Op Innovation Origins kan je altijd gratis artikelen lezen. Dat willen we ook zo houden. Heb je nou zo erg genoten van dit artikel dat je onafhankelijke journalistiek wil steunen? Klik dan hier: