Solar Team Eindhoven, het team van de Technische Universiteit Eindhoven, heeft voor de vierde keer op rij de hoofdprijs gepakt in de Cruiser Class van de Bridgestone World Solar Challenge (WSC). Het team legde de ruim drieduizend kilometer lange rit van Darwin naar Adelaide af met de hoogste efficiëntiescore van alle teams. Ook op de beoordeling van de zonneauto’s door de vakjury, gisteren, scoorde het team ver boven de concurrenten. Solar Team Eindhoven heeft alle edities van de Cruiser Class van de WSC tot nu toe gewonnen.

© Bart van Overbeeke

De Cruiser Class is in 2013 geïntroduceerd omdat de welbekende World Solar Challenge te ver af stond van normaal autogebruik. De nieuwe klasse is bedoeld om dat gat te dichten, zodat de resultaten van de World Solar Challenge ook echt hun weg vinden naar de praktijk. Bij de Cruiser Class wint dan ook niet per se de snelste auto, maar degene die uitblinkt in efficiëntie, comfort, design en innovaties. Het succes van dat concept blijkt alleen al uit het feit dat uit een eerder team van Solar Team Eindhoven een flinke spin-off is ontstaan: het bedrijf Lightyear, dat een elektrische auto bouwt met geïntegreerde zonnepanelen. Dit Helmondse bedrijf, dat al zo’n 150 medewerkers in dienst heeft, presenteerde eerder dit jaar haar eerste auto.

Agoria Solar Team van KU Leuven won de Challenger Class

Hoe deden de andere Nederlandse teams het?

Om met het goede nieuws te beginnen: debutant TopDutch uit Groningen haalde de vierde plaats in de challenger class. Bovendien werd dit team – dat vanaf pole position wist te starten – beloond met de Excellence in Engineering Award. Minder succesvol waren de teams uit Delft en Twente. Terwijl ze in een strijd om de eerste plaats verwikkeld waren, moest eerst Twente de strijd staken nadat een windvlaag de auto van de weg had geblazen. Een dag later trof ander ongeluk het Delftse team: de zonneauto vloog in brand – een enorme deceptie voor de zevenvoudige winnaars van de World Solar Challenge. Twente bemachtigde wel nog de Promotional Award.

Hoogste score voor efficiëntie en innovatie

De studenten van de Technische Universiteit Eindhoven behaalden een winnende totaalscore van 204.8, waarvan 111.7 punten voor efficiëntie en 93.1 voor comfort en innovaties. Nadat het team afgelopen vrijdag om 11.30 uur over de finish kwam, presenteerde het op zaterdag het praktisch nut, comfort en de technische innovaties aan een jury die onder andere bestond uit ingenieurs van Tesla. Dit telt even zwaar mee als de efficiëntiescore behaald tijdens de race.

Met eigenschappen als het autonoom opzoeken van de zon en het delen van zonne-energie met andere elektrische auto’s, gooide het Eindhovense team met hun vierpersoons zonneauto, Stella Era, hoge ogen.

Uitdagingen

De blijdschap bij de studenten was extra groot omdat het team flinke tegenslagen had. Zo kwam zonneauto Stella Era met een beschadigd zonnepaneel aan in Darwin en had het team twee weken voor de start problemen met het elektrisch systeem waarvan de oorzaak aanvankelijk onbekend was. “Door de tegenslagen in de voorbereiding misten we veel testdagen, waardoor we niet zeker waren van wat ons tijdens de Challenge nog te wachten stond”, zegt teammanager Carijn Mulder.

Daarnaast was de harde tegenwind op de langste etappe van 1200 kilometer een flinke uitdaging. Die afstand moest het team namelijk op één batterijlading overbruggen. Solar Team Eindhoven was één van de twee teams die deze etappe op tijd volbrachten waardoor ze straftijd wisten te ontlopen.

Niet vanzelfsprekend

© Bart van Overbeeke

In haar overwinningstoespraak tijdens de uitreiking sprak Mulder met trots over de uitdagingen die het team heeft overwonnen. “Het was zeker niet vanzelfsprekend dat we voor de vierde keer wereldkampioen zouden worden. Alle uitdagingen hebben ons gedurende de voorbereidingen en de wedstrijd tot het laatste moment scherp gehouden. We zijn allemaal supertrots op onze hoge scores en de overwinning.”

De studenten reden met een gemiddelde snelheid van 70.2 km/h en laadden over de gehele afstand slechts 71.24 kWh extra op via laadpalen. Ter vergelijking: een gewone elektrische auto, zonder zonnepanelen, moet ongeveer tien keer zoveel energie laden.

Nog een prijs: Smart Grid Pitch Competition

Het Eindhovense team won ook de Smart Grid Pitch Competition. Deze prijs is voor het beste idee om bij te dragen aan duurzame elektriciteitsvoorziening. Stella Era kan namelijk ook dienen als ‘laadpaal’; de overtollige elektriciteit die wordt opgewekt kan ze leveren aan andere auto’s.