“De toekomst ligt in het combineren van menswetenschappen en wiskunde.” Dat stelt Janne Brok, directeur van Sioux Lime. Het bedrijf gebruikt wiskunde als technologie om processen te optimaliseren. Een breed vak waarin verschillende sectoren samenkomen. “Innovaties beginnen op de kruispunten tussen sectoren, maar vooral in de samenwerkingen tussen alpha’s en beta’s.”

Sioux Lime, een dochterbedrijf van de dienstverlener Sioux, richt zich volledig op wiskunde als technologie. Zij ondersteunen bedrijven in verschillende sectoren, van logistiek tot kunstmatige intelligentie. De markt voor de zogenoemde Mathware groeit volgens Janne Brok nog iedere dag. “Een klant wil bijvoorbeeld de snelheid van zijn machine verhogen. Dan kun je aan de knop draaien zodat de machine sneller gaat lopen, maar op een gegeven moment gaan er dan onderdelen kapot. Wij kunnen met wiskundige formules opsporen waar het precies mis gaat en dit probleem verhelpen.”

Mathware kan ook bijdragen op basis van opkomende technologieën als kunstmatige intelligentie en machine learning. “Zo hebben wij een applicatie ontwikkeld om asbestdeeltjes in samples sneller te herkennen”, legt Brok uit. “Nu zitten er hoogopgeleide mensen hele dagen in laboratoria naar foto’s te kijken om asbest te signaleren. Machine learning kan helpen bij de eerste selectie. Zo kunnen foto’s worden overgeslagen waar zeker geen asbest op te zien is. Dat scheelt een hoop tijd. Het helpt om het proces betrouwbaarder, goedkoper en sneller te maken.”

Mens en machine

Verschillende taken kunnen over worden genomen door machines. “Het is technisch al mogelijk om eenvoudige processen te automatiseren”, zegt Brok. Ook menselijk gedrag en taal kunnen volgens haar steeds beter gezien worden door een machine. Ze noemt een klant van Sioux Lime als voorbeeld. “Zij maken tabletonderwijs voor basisscholen”, vertelt ze. Leerlingen doen opdrachten op een tablet. Hierover wordt data verzameld, denk aan hoeveel vragen fout zijn en hoe snel een leerling antwoord geeft. “Dit wordt geanalyseerd door een algoritme die kan vaststellen hoe moeilijk een bepaalde opgave is, hoe snel iemand leert en waar hij of zij staat met betrekking tot leerdoelen. Op basis daarvan bepaalt het systeem welke opdrachten optimaal zijn voor een bepaalde leerling. Deze moeten relevant, niet te moeilijk en ook niet te makkelijk zijn.” Het uiteindelijke doel is het leerproces verbeteren en versnellen.

De toepassing van deze technologie kan ook nog een stap verder gaan. “Door middel van de enorme hoeveelheid data, kunnen we gedrag ook steeds beter en makkelijker begrijpen”, stelt Brok. De energietransitie is een onderwerp waarin dit toegepast kan worden. “Je kunt bijvoorbeeld verschillende typen data samenbrengen om de energietransitie te versnellen. Denk aan informatie over technische ontwikkelingen, maar ook menselijk gedrag. De technische data kan laten zien hoe en waarom we over moeten gaan op duurzame energie. De menskant kan is hierin ook belangrijk”, zegt zij.

In theorie kunnen bepaalde technische of duurzame oplossingen wel werken, maar mensen moeten het in veel gevallen vaak aanschaffen of gebruiken. Bijvoorbeeld bij zonnepanelen. Sommige mensen vinden het niet mooi of hebben bomen in de tuin die zonlicht tegen houden. Zij schaffen dan geen zonnepanelen aan. Maar dit soort gevallen wordt in theoretische modellen niet meegenomen. “Om ook de menselijke kant in kaart te brengen, heb je wel kennis over het menselijk brein nodig.”

Dienstverlener

Sioux Lime begon als een instituut van de wiskundefaculteit op de Technische Universiteit Eindhoven (TU/e). “Er is heel veel academische kennis over het verbeteren van processen. Alleen wordt het nog relatief weinig toegepast. Hierdoor blijven er allerlei kansen om producten en processen goedkoper, sneller of beter te maken liggen”, stelt Brok. “Sioux Lime is opgericht als dienstverlener op dat specifieke vlak.” Het sluit naadloos aan op de dienstverlening van moederbedrijf Sioux. Dat richt zich vooral op software, mechatronica en elektronica. “Bij Lime ligt de focus volledig op wiskunde als technologie. Die is bruikbaar in alle markten”, legt ze uit.

Goede samenwerking

Deze diversiteit zorgt ook voor een andere manier van werken in het team. “Wij werken voor projecten vaak in kleine groepen van vier tot vijf medewerkers”, legt Brok uit. Samenwerken is binnen zo’n kleine groep erg belangrijk. “We moeten elkaar waarderen om de diversiteit. Dat klinkt allemaal leuk, maar dat is vaak nog heel moeilijk. Iedereen is anders en heeft een andere expertise. Dat botst soms”, geeft ze toe. “Het doel van het project is het belangrijkste, daar moet iedereen zich honderd procent voor inzetten.” Brok ziet niet alleen uitdagingen binnen het team, ook daar buiten zijn samenwerkingen soms lastig. “Het is de uitdaging om gewoon te beginnen. Open staan voor samenwerkingen en input van anderen. Kijken hoe iets werkt. Beginnersfouten maken is niet erg. Uiteindelijk zorgt dat juist voor een nieuw en uniek resultaat.”