“Wat vandaag klinkt als sciencefiction kan binnenkort realiteit worden”, zei transportminister Hendrik Wüst van de Duitse deelstaat Noordrijn-Westfalen afgelopen week tijdens de bekendmaking van een partnership tussen het bedrijf Lilium en de vliegvelden van Düsseldorf en Keulen/Bonn.

Het lijkt geen overdreven statement, want als de plannen van de nieuwe partners werkelijkheid worden dan vliegen er vanaf 2025 elektrische taxi’s tussen deze luchthavens en meerdere grote steden in de regio zoals Münster, Dortmund, Bielefeld, Aken en Siegen. Volgens operationeel-directeur Remo Gerber van Lilium worden het emissievrije verbindingen met een reistijd onder de 30 minuten tegen een betaalbare prijs.

Elektrische straaljager

Lilium is al vijf jaar bezig met de ontwikkeling van zijn vliegtaxi. Het is een soort elektrische mini-straaljager die verticaal kan opstijgen en landen. De vliegmachine heeft plek voor één piloot en vier passagiers. Voor de start en landing van de “Lilium Jet” denkt Gerber gebruik te kunnen maken van bestaande infrastructuur zoals heliports en daken van gebouwen.

De eerste testvluchten waren volgens eigen zeggen succesvol, maar er zijn nooit live-beelden van een test getoond, alleen achteraf. Het bedrijf uit München werkt nu aan een fabriek waar de vliegende auto – met een reikwijdte van 300 kilometer en een maximumsnelheid van 300 km/h – in serie kan worden geproduceerd.

Zowel critici als fans

Gerber is later bij het bedrijf gekomen dat is opgericht door vier studenten van de Technische Universiteit München. Dat zijn Daniel Wiegand (de bestuursvoorzitter), Sebastian Born, Matthias Meiner en Patrick Nathen.

Hun plannen zijn de laatste jaren door Duitse luchtvaartexperts regelmatig met scepsis ontvangen. Vooral het verticaal opstijgen en landen wordt kritisch gezien. Een brand met een van de modellen in een hangar eerder dit jaar werd als een ander teken aan de wand gezien.

Fans en concurrenten

Maar er zijn ook prominente fans. Zo kreeg het bedrijf een paar weken geleden een dikke pluim van Tom Enders, de oud-baas van luchtvaartconcern Airbus. “Met frisse ideeën van dit soort moedige jonge ondernemers kan de luchtvaart zich verder ontwikkelen”, zei hij in een interview met Die Welt am Sonntag.

Enders wijst als positief element op de nauwe samenwerking die er bestaat met de Europese luchtvaartautoriteit EASA en het professionele businessplan. Grootste hindernis is volgens hem de grote concurrentie, want Lilium is niet de enige die bezig is met vliegende taxi’s.

Zo investeert Toyota bijvoorbeeld flink in het bedrijf Joby Aviation uit Silicon Valley, en Uber en het Zuid-Koreaanse Hyundai werken aan een gezamenlijke taxi-drone. De Amerikaanse zakenbank Morgan Stanley schreef eerder dit jaar dat het verwacht dat de vliegtaxi’s de komende tien jaar volwassen zullen worden. In 2040 rekent de bank op een markt die richting de 1500 miljard dollar gaat.

De concurrentie van Lilium staat niet stil. Uber-ceo Dara Khosrowshahi en vicevoorzitter Euisun Chung van de Hyundai Motor Group begin dit jaar bij de Consumer Electronics Show Las Vegas

Tencent een van de investeerders

Lilium hoeft het ook niet alleen te doen. Het in 2015 opgerichte bedrijf heeft tot nu toe 375 miljoen euro ontvangen van een groep investeerders waaronder bekende namen zoals het Chinese Tencent, Baillie Gifford en Atomico. Bij Lilium werken 500 mensen.

Gerber noemt Noordrijn-Westfalen en de twee vliegvelden ideale partners voor dit ambitieuze futuristische project. “We zijn dankbaar voor de steun van zowel het ministerie als onze partners op de luchthavens om onze droom waarheid te maken.”

18 miljoen inwoners

Noordrijn-Westfalen is met 18 miljoen inwoners de meest dichtbevolkte deelstaat van Duitsland. Het in NRW gelegen Roergebied (bijna 6 miljoen inwoners) behoort naast Londen en Parijs tot de grootste metropoolregio’s van de Europese Unie. Düsseldorf is met 25 miljoen passagiers per jaar de derde luchthaven van Duitsland achter Frankfurt am Main en München.

Word lid!

Op Innovation Origins lees je elke dag het laatste nieuws over de wereld van innovatie. Dat willen we ook zo houden, maar dat kunnen wij niet alleen! Geniet je van onze artikelen en wil je onafhankelijke journalistiek steunen? Word dan lid en lees onze verhalen gegarandeerd reclamevrij.

Over de auteur

Author profile picture Maurits Kuypers is als macro-econoom afgestudeerd aan de Universiteit van Amsterdam met als specialisatie internationale betrekking. Sinds 1997 is hij actief als journalist, eerst 10 jaar op de redactie van Het Financieele Dagblad in Amsterdam, daarna als freelance correspondent in Berlijn en Centraal-Europa. Bij technologische innovaties heeft hij ook altijd oog voor de financiële haalbaarheid van een project.