Het farmaceutische startup-bedrijf Farmako uit Frankfurt heeft een nieuwe manier ontdekt om cannabinoïde te produceren met gebruik van genetisch gemodificeerde bacteriën die suiker omzetten in de werkzame stoffen van de cannabisplant. Farmako heeft hiervoor in februari een patent ingediend bij het Europese patentbureau, maakte het bedrijf woensdag bekend.

Volgens woordvoerder Victoria Schneider wil het bedrijf inspelen op de snel groeiende vraag naar cannabinoïden voor medisch gebruik. Oprichter en CEO Niklas Kouparanis (29 jaar) spreekt van een “revolutie” in de farmaceutische industrie. De werkzame stoffen in cannabis zoals THC en cannabidiol (CBD) worden namelijk nu nog vrijwel uitsluitend uit de bloemen van wietplanten gehaald. Er zijn echter verschillende universiteiten en bedrijven die proberen de medisch werkzame stoffen in de plant synthetisch te produceren. Farmako is hier als een van de eerste in geslaagd.

Het Farmako-team, met als derde van links de bekende start-up ondernemer Sebastian Diemer

Helemaal de eerste zijn ze niet. Zo zijn er ook twee Amerikaanse bedrijven die met behulp van biergist cannabinoïden kunnen produceren. Maar volgens moleculair bioloog en Farmako-medeoprichter Patrick Schmitt (26 jaar) is deze techniek duur en moeilijk om te zetten in industriële productie. Met het Farmako-bacterie zou dat een stuk makkelijker zijn.

Kruising met malaria

De bacterie die Farmako gebruikt staat ook wel bekend als de “tequila-bacterie” omdat deze gebruikt wordt bij de productie van de bekende Mexicaanse alcoholische drank. De officiële naam luidt zymomonas mobilis. Deze bacterie heeft Farmako genetisch gemodificeerd door genen van de malaria-parasiet toe te voegen en andere stukjes genetisch materiaal weg te snijden.

Volgens woordvoerder Schneider zijn de potentiële mogelijkheden enorm. In Europa zijn er verschillende landen die farmaceutische cannabis hebben gelegaliseerd, waaronder Duitsland, Denemarken en Groot-Brittannië. In Canada is er sprake van een markt van €30 miljard. Voor Europa schat de consultant Prohibition Partners dat de markt in 2028 is gegroeid tot €58 miljard. Volgens Schneider zijn er ook voordelen voor klanten. De kosten voor medische cannabis kunnen volgens haar omlaag en het aanbod omhoog.

Farmako is pas een jaar oud en heeft bijna 40 werknemers. Het bedrijf wil in de tweede helft van dit jaar beginnen met de productie van synthetische cannabis. Het bedrijf verdient daarnaast zijn geld met de “gewone” handel in medische cannabis, zoals CBD-olie. Het doel is een Europese marktleider te worden. Eerder deze maand sloot het daartoe nog een overeenkomst met het Poolse bedrijf Pharmacann voor de import van 50 ton aan marihuana-bloemen en wietolie verdeeld over vier jaar. Duitse apotheken importeren nu nog veel cannabis-medicijnen uit Nederland en Canada.

Naast Kouparinis en Schmitt is Sebastian Diemer als financier betrokken bij het bedrijf. Diemer is een bekende in de Berlijnse startup community met verschillende startups op zijn naam en naar uitbundige levensstijl. Een van de door hem opgerichte bedrijven, Kreditech, verkocht hij naar verluidt voor meerdere miljoenen.