De Maxeon-zonnepaneeltechnologie van Sunpower gaat de zonnekracht leveren voor Lightyear, de Helmondse start-up die een elektrische auto op zonne-energie bouwt. De Lightyear One, waarvan afgelopen zomer het eerste prototype werd gepresenteerd, krijgt een actieradius van 725 km met één enkele lading. De Maxeon-zonnecellen zitten daarbij naadloos in de carrosserie ingewerkt, volgens de leverancier een primeur voor een personenwagen. “Het is een hele eer om de officiële strategische leverancier van zonnecellen te zijn voor Lightyear One en de visionaire geest van het bedrijf te steunen”, zegt een woordvoerder van het bedrijf in een blogpost op de eigen site. “En dat hebben we eigenlijk altijd al gedaan.”

In 2013, toen de oprichters van Lightyear nog studeerden aan de Technische Universiteit Eindhoven, bouwden ze de Stella, een experimentele zonne-auto die ook al werd aangedreven door Maxeon-zonnecellen en waarmee ze deelnamen aan de race World Solar Challenge. De auto met drie passagiers reed meer dan 3000 km door Australië met een gemiddelde snelheid van 75 km/u. Daarmee versloegen ze de gehele concurrentie. Toen de auto ook in 2015 de eerste prijs behaalde, kreeg de samenwerking met SunPower verder vorm.

Het was tijdens deze race dat Lex Hoefsloot, CEO en mede-oprichter van Lightyear, het idee kreeg om professioneel door te gaan met dit studentenproject. “We realiseerden ons dat we een conceptvoertuig hadden gebouwd dat werkte en schaalbaar was”, zei hij. “We wisten dat het mogelijk was om een gezinsauto op zonne-energie te bouwen en gingen de uitdaging aan.”

Veertien jaar eerder had SunPower-oprichter Richard Swanson een vergelijkbaar moment, tijdens diezelfde World Solar Challenge. Een gestroomlijnde auto met SunPower-zonnepanelen, de Honda Dream, domineerde in 1993 de wedstrijd, waardoor Swanson begon te beseffen hoe enorm groot het potentieel van de technologie van zijn nieuwe bedrijf wel niet was. “De auto won niet alleen de wedstrijd”, zei Swanson, “hij versloeg meer dan 50 deelnemers met een volledige dag voorsprong en verbrijzelde het vorige record van General Motors. Het was dat bijzondere avontuur in de hete, dorre Australische Outback waardoor SunPower op de kaart werd gezet.”

Oceans Lab sail boat

Lightyear is slechts één van de pioniers op het gebied van zonne-energie waarmee SunPower samenwerkt.  Zo heeft wedstrijdzeiler Phil Sharp, een dubbele wereldrecordhouder, 260 Maxeon-zonnecellen om kritieke apparatuur aan boord van zijn Oceans Lab van stroom te voorzien terwijl de boot de extreme omstandigheden op zee doorstaat. Bij wedstrijdzeilen op de oceaan gaat het volgens Sharp om het verleggen van menselijke en technologische grenzen om de overwinning te behalen. “Maar voor onze oceanen staat er veel meer op het spel: dat is een race die draait om emissievrij scheepvaartverkeer, om de zware vervuiling op volle zee te bestrijden.”

Solar Stratos

Raphael Domjan gaat met zijn Mission SolarStratos, een revolutionair vliegtuig dat gemaakt is om aan de rand van de ruimte te vliegen, nog een stap verder. Domjan heeft genoeg  aan 22 vierkante meter bruikbaar oppervlak om zijn Maxeon-zonnecellen alle benodigde energie op te laten wekken. En dat allemaal terwijl het vliegtuig krachtige wind, meedogenloze temperaturen en ongefilterde ultraviolette straling weerstaat.