Elk jaar beeft de aarde zo’n 1500 keer met een kracht op de schaal van Richter van meer dan 5. Dat brengt de veiligheid van mensen in gevaar en veroorzaakt grote schade. In de afgelopen 50 jaar hebben maar liefst 34 aardbevingen met een kracht van meer dan 5,5 op de schaal van Richter het Italiaanse grondgebied getroffen. Dat betekende een economische kostenpost van meer dan 160 miljard euro. Met een ogenschijnlijk eenvoudig apparaat van de Italiaanse start-up ISAAC kan echter aardbevingsschade worden voorkomen.

Vanuit het oogpunt van veiligheid is het echte probleem niet de aardbeving zelf, maar het gedrag van het gebouw. Vooral als het niet volgens anti-seismische criteria is gebouwd. Zelfs bij een aardbeving van niet al te grote omvang, kan er schade ontstaan, of kan het gebouw instorten. En de aarde beeft nogal eens in Italië. Eén aardbeving om de 30 minuten en meer dan 45 trillingen per dag, aldus cijfers van het National Seismic Network (Rsn) van het National Institute of Geophysics and Volcanology (Ingv).

ISAAC wil bestaande gebouwen en infrastructuren veilig maken door een state-of-the-art, bouwkundig niet-ingrijpende en snelle installatietechnologie. Een veelzijdig apparaat tegen een concurrerende prijs en toegankelijk voor iedereen, aldus de 26-jarige ingenieur Alberto Bussini, oprichter en operationeel directeur van ISAAC s.r.l.

Hoe werkt het apparaat?

Het bestaat uit een traagheidsmassa die door hydraulische mechanismen wordt bewogen en die bij een aardbeving de krachten op de bovenverdieping van de constructie afvoert en de beweging van het gebouw tegengaat. Daardoor verminderen de trillingen. Dit beperkt het risico op schade en instorting, waardoor het comfort en de veiligheid van de bewoners wordt gegarandeerd. Stel je voor dat een gewicht over het dak van het huis naar rechts beweegt als de trillingen het gebouw naar links verplaatst en omgekeerd. Zodra de constructie door een beving begint te trillen, gaat het apparaat die bewegingen tegen.

Het ISAAC-apparaat kan op elk type gebouw en voor elke constructie worden toegepast. Het werkt volledig autonoom, dankzij een geïntegreerd systeem van algoritmen, machinaal leren, big data en gegevens van sensoren die op het gebouw zijn geïnstalleerd. Het systeem weet precies hoe de constructie eruit ziet en wat er moet gebeuren als er een beving plaats vindt. Het bewaakt en analyseert ook de stabiliteit van het gebouw; 24 uur per dag, zeven dagen per week.

Hoe is het idee ontstaan?

Dat kwam door een onderzoeksproject van mij, dat ongeveer drie jaar duurde in het Politecnico di Milano. Zo ontdekten we deze innovatieve technologie. We ontwikkelden het op schaal en testten het op echte structuren op zeer complexe numerieke modellen. We hebben er in Italië octrooi op aangevraagd.

Wat waren de grootste obstakels?

Dat kwam op het moment dat we elkaar in de ogen keken en zeiden: OK, we hebben de technologie en het patent, nu zijn we er. Dat was dus niet zo. We moesten ontdekken hoe we het product op de markt konden brengen en industrialiseren. We namen in 2018 deel aan de regionale StartCup-wedstrijd Lombardia. We hebben een bedrijfsmodel opgesteld dat onze technologie duurzaam zou maken, gezien het belang en de maatschappelijke impact ervan. Die prijs hebben we gewonnen. Daarmee kwam ook de echte versnelling. We kregen een financiering door investeringen van een van de belangrijkste Europese durfkapitaalfondsen, Italofrancese 360 Capital Partners. Hierdoor kon het team aanzienlijk groeien.

Waren er ook onvoorziene problemen?

Het communiceren van ons product en ons project. Wat ontbreekt in deze markt is risicobewustzijn. Het gebeurt pas als het gebeurd is. Kortom, als het te laat is. Daarom moet er een bewustwording plaatsvinden. Laat ik een voorbeeld geven. In Italië is er een aardbevingspremie voor het bevingsbestendig maken van gebouwen. 85 procent van de kosten wordt door de staat vergoed. Er is amper gebruik van gemaakt. Dat komt doordat mensen denken dat er langdurige en ingrijpende verbouwingen voor nodig zijn. En dat is bij ons product niet nodig.

Wat zijn de volgende stappen?

We willen onze markt uitbreiden, Italië is nog maar het begin en het is een goed begin. We zijn op zoek naar contacten voor een tweede pilot in Israël, om te proberen internationaal uit te breiden. Onze technologie kan een wereldwijde sociale impact hebben. In november 2020 willen we ons apparaat via onze leveranciers beschikbaar hebben.

U staat op het punt om een unieke test uit te voeren

Inderdaad. We willen een compleet gebouw bouwen op de grootste triltafel van Europa met ons apparaat erop. In het Eucentre laboratorium in Pavia waarmee we samenwerken, bootsen we dan een echte aardbeving na. Dit soort testen zijn nog nooit eerder gedaan in Europa. We zijn er trots op dat we daarmee de eerste zijn.