Helpr is een start-up die educatieve chatbots maakt die leerlingen en studenten helpt leerstof te repeteren. Het voordeel is dat docenten hun beste leergesprek kunnen vastleggen via de educatieve chatbot en dat leerlingen en studenten die op elk gewenst tijdstip van de dag – of nacht – kunnen raadplegen. Een van de drie oprichters, Jaap Koelewijn, had voor de oprichting een huiswerkbegeleidingsinstituut in Baarn dat hij verkocht om met Helpr te kunnen starten.

Van links naar rechts: Erik Methorst, Libby van den Besselaar (stagiaire), Jaap Koelewijn, Remy Reurling Foto: Lucette Mascini

Waarom zijn jullie Helpr begonnen?

„We zagen een enorm repeterend patroon in het onderwijs dat de leerlingen bij het huiswerkinstituut kregen. Een van onze oprichters, Erik Methorst, heeft natuurkunde gestudeerd en gaf bijles in dat vak. Ik zag hem jaar in jaar uit uitleggen hoe zwaartekracht werkt; elke keer weer. Met die chatbot kun je als docent de beste uitleg van een bepaald vraagstuk vastleggen. De leerling kan de chatbot zo vaak raadplegen als hij of zij wil, zonder dat de docent direct geraadpleegd hoeft te worden.”

Dat scheelt dus een heleboel tijd voor de docent.

„Ja. Maar dat is niet het enige. Voor een leerling is het ook fijn dat hij of zij de vraag net zo vaak kan stellen als nodig is. Als een leerling iets niet begrijpt, heeft dat vaak te maken met de verwerking van de informatie. Het is fijn voor de leerling dat er geen drempel is om de vraag nog een keer te stellen aan de educatieve chatbot.”

Hebben jullie nu een natuurkunde chatbot? 

Toen we ermee begonnen waren om die te maken, leverde dat al meteen 30.000 vragen op die beantwoord moesten worden. Dat was voor dat moment te veel. Daarom zijn we toen met een eenvoudiger onderwerp begonnen en hebben we een educatieve chatbot gemaakt waarmee leerlingen studievaardigheden kunnen aanleren. Deze geeft antwoord op vragen zoals: ‘Hoe werk ik in een groep? Hoe kan ik me beter concentreren? Hoe maak ik een mind map?’ Heel praktisch dus. Maar dat gaf wel antwoord op problemen die heel veel voorkomen bij leerlingen.”

Wat was het grootste obstakel dat jullie moesten overwinnen?

„De software die voor de meeste chatbots gebruikt wordt, zoals voor klantenservice of verkoop, bleek voor ons concept niet geschikt te zijn. Daarom zijn we onze eigen techniek gaan maken. Om zoiets vanuit het niets te bouwen kan je met recht een groot obstakel noemen. Maart we hebben doorgezet. En op een gegeven moment lukte het om een chatbot te maken die helpt bij het studeren.”

Wat was jullie grootste doorbraak?

„Dat zou ik eigenlijk niet weten. We draaien inmiddels dan wel break-even, maar het is nog wel te vroeg om te zeggen dat we stevig geworteld zijn met ons bedrijf. We hebben grote potentiële klanten zoals uitgeverij Pearson, de HKU in Utrecht en de Hogeschool Nijmegen die onze educatieve bot nu aan het testen zijn. Maar de echte klap op de contracten die we met hen willen afsluiten, moet nog komen.”

Wat willen jullie dit jaar bereiken?

„Dat onze klanten via ons platform hun eigen educatieve chatbot kunnen maken en wij niet meer bij de uitvoering daarvan betrokken hoeven te zijn.”

Dus dat is eigenlijk je ultieme doel?

Ja. Ik wil docenten faciliteren om hun eigen leergesprek vast te kunnen leggen. Zodat het gerepeteerd kan worden, net zo vaak als de leerling nodig heeft om de stof te begrijpen. Een docent heeft maar een paar uur per dag tijd om een leerling iets uit te leggen. Door die chatbot kan de leerling de uitleg net zo vaak repeteren als hij of zij wil zonder dat de docent geraadpleegd hoeft te worden.”

Je kunt de educatieve chatbot van Helpr raadplegen via je mobiel Beeld: Helpr