Het was een mooi gezicht, op de openingsdag van de Nederlandse Agri Food Week: in de hal van Villa Flora in Venlo rolde een compacte mobiele robot met doosjes tomaten op zijn rug van links naar rechts. Dat was Packman – één van de AGV’s (automatisch geleide voertuigen) geproduceerd door Probotics. AGV’s worden al vele jaren gebruikt voor interne logistiek in verschillende industrieën en komen nu ook naar de landbouw.

De eigenaar van Probotica, Henk Kiela, ziet de rol van de AGV’s vooral in de kassen van MKB’ers: “We werken met een aantal zeer geavanceerde groentetelers: zij wisselen van maand tot maand van gewas – dit is anders dan in klassieke kassen. Deze boeren hebben overal personeel nodig omdat er veel materiaal en producten moeten worden vervoerd en lange afstanden moeten worden afgelegd.” Deze grote kassen hebben logistieke systemen; er kunnen AGV’s aan worden toegevoegd omdat ze geen aparte infrastructuur nodig hebben en het mogelijk is om ze op maat te maken. “In de bestaande logistieke systemen moeten de werknemers dingen op de pallets verzamelen, een heftruckchauffeur vragen om ze op te halen, ergens naartoe te brengen en weer uit te pakken – dat betekent veel handmatig werk om alles op zijn plek te krijgen. AGV’s kunnen kleinere hoeveelheden materiaal meenemen en gaan vaker op en neer van punt A naar punt B – op aanvraag”, zegt Henk Kiela.

Hoe slim zijn AGV’s? Ze zijn in staat om de positie te vinden op basis van de natuurlijke kenmerken van de omgeving, ze “weten” waar de materialen zich bevinden, halen ze op, rijden naar het afgiftepunt en ze hebben veiligheidszones voor automatisch remmen – voor mensen en obstakels.

In zijn presentatie in Venlo somde Kiela een aantal spraakmakende feiten op. Zoals: vakmensen besteden 20% van hun hele werktijd aan het vervoer van materialen en goederen van de ene plaats naar de andere. “Bovendien lopen ze gezondheidsrisico’s door overbelasting en het herhaaldelijk tillen en verplaatsen van zware voorwerpen.” Vandaar, zegt Kiela, dat de inzet van AGV’s de veiligheid op de werkplek verbetert en het mogelijk maakt om minder personeel in te zetten voor logistiek, wat belangrijk is nu Nederland te kampen heeft met een tekort aan arbeidskrachten. “Met AVG’s verhoog je de productiviteit, win je tijd en flexibiliteit omdat je kleinere ladingen kunt vervoeren – en dat kan nog steeds tegen een lage prijs.”