Dossier Covid-19

De uitbraak van het coronavirus Covid-19 is officieel een pandemie. Maar de geschiedenis heeft ons geleerd dat juist op die momenten de mensheid tot creatieve oplossingen komt. Daarover bericht Innovation Origins dagelijks in het Dossier Covid-19.

Poolse wetenschappers hebben een eenvoudige test ontwikkeld op besmetting met Covid-19, die zelfs thuis kan worden gebruikt. Een dergelijke test is zeer belangrijk als je binnenkort grote groepen mensen wilt testen op vliegvelden en grote treinstations.

Op dit moment zijn er slechts twee soorten tests. De eerste is de zogenoemde “Real time PCR-test”. Deze test detecteert het genetisch materiaal van het virus in het monster van de onderzochte persoon. Deze RT-PCR-test heeft als voordeel dat hij zeer betrouwbaar is. Het heeft echter ook een aantal grote nadelen. Het duurt te lang; van 3 uur tot wel 18 uur. Het moet worden uitgevoerd door geschoold personeel met gespecialiseerde apparatuur en in gespecialiseerde laboratoria. En natuurlijk is het duur.

Het tweede type is een immunoassay. Dit type testen houdt in dat er gezocht wordt naar antilichamen die het menselijk lichaam tegen het virus produceert. Deze test is veel goedkoper, veel sneller (het duurt slechts 15 minuten om er een uit te voeren) en veel gemakkelijker te gebruiken. Maar er is één groot nadeel. Dit type test is niet erg betrouwbaar. Het kan bijvoorbeeld een onterecht positief resultaat geven bij iemand die recentelijk griep heeft gehad. Of omgekeerd, geeft het onterecht negatieve resultaten bij mensen met een verzwakt immuunsysteem. Of verkeerde resultaten als ze te vroeg na de eerste infectie worden genomen, terwijl het lichaam nog geen tijd heeft gehad om te reageren op de virusinfectie.

Nieuwe aanpak bij de thuistest

De MedTech start-up SensDx werkt nu samen met professor Krzysztof Pyrć van het Małopolska Centre of Biotechnology aan de Jagiellonian University (Polen) aan een nieuw type SARS-CoV-2-test. Die moet snel, gemakkelijk te gebruiken en betrouwbaar zijn. “Het is de ideale test voor luchthavens, grenzen en overal waar grote groepen mensen zijn”, aldus Katarzyna Pala, “maar het is ook geschikt als thuistest.” Zij is de directeur business development bij SensDx.

In tegenstelling tot de RT-PCR-test of immunoassay zal de nieuwe test zich niet richten op menselijke antilichamen of het RNA van het virus. In plaats daarvan detecteert de test het eiwit van het virus. De wetenschappers hebben net hun eerste mijlpaal bereikt.

“We hebben een eiwit geselecteerd dat we gaan gebruiken in onze test. Het is een eiwit dat een capside van het virus bouwt (het eiwit omhulsel van een virus – red.) Het is wat men noemt een conservatief eiwit; een die niet muteert. Tegelijkertijd is het uniek en alleen typerend voor dit virus. Het stelt ons in staat om het coronavirus te detecteren in het zeer vroege stadium van de infectie, nog voordat een patiënt symptomen kan hebben,” legt Katarzyna Pala uit.

Gepatenteerde technologie voor medische sensoren

Enkele jaren geleden vond SensDx de technologie uit van supergevoelige medische sensoren die zelfs thuis kunnen worden gebruikt. Hun diagnostische tests bestaan uit twee delen. Het eerste deel is een elektronische lezer. Het tweede deel bestaat uit elektroden die gemodificeerd zijn met een speciale biologische laag, die virus- of bacteriemarkers aan het oppervlak herkennen. Dit is de kern van de technologie. Dankzij deze test is het mogelijk om vast te stellen welke virussen of bacteriën een infectie veroorzaken bij een patiënt.

Met de SensDx-grieptest zijn de resultaten binnen 3-5 minuten klaar. De betrouwbaarheid is vergelijkbaar met de RT-PCR-test. Dezelfde technologie zal worden gebruikt in de nieuwe COVID-19 tests.

Zoeken naar de sleutel

Momenteel werken de wetenschappers aan de volgende stap, namelijk het selecteren van de biofilm. Eenvoudig gezegd is het een mengsel van verschillende moleculen. Dat bindt zich aan vooraf geselecteerde eiwitten van het SARS-CoV-2-virus.

“Het werkt als een sleutel en een slot. Het eiwit is het slot. Nu zijn we op zoek naar een sleutel die past bij dat slot”, voegt Katarzyna Pala toe. Als de biofilm klaar is, zal het bedrijf het nog een keer moeten testen om te controleren of het niet reageert op andere eiwitten of virussen. Als deze test succesvol is, wordt de biofilm op de elektroden geplaatst en wordt het prototype getest. Eerst in het laboratorium van het bedrijf, daarna in een “veilige omgeving”, aldus Katarzyna Pala.

De start-up verwacht dat het prototype eind mei klaar zal zijn en het in juni zal worden gevalideerd.

Ook interessant:

Oxford ontwikkelt coronatest van een half uur