In uw elektrische tandenborstel zitten tientallen, zo niet honderd, patenten verstopt. Het motortje heeft zijn patenten, het borsteltje heeft zijn patenten, de accu heeft zijn patenten. Philips vroeg in 2015 precies 2680 patenten aan bij het Europees Octrooi Bureau en werd patentenkampioen. Hoe gaat het voorbereiden en aanvragen van een patent in zijn werk?

Hoeveel hij er in zijn 30 jaar bij Philips heeft aangevraagd, weet hij niet. “Een hoop in ieder geval”, zegt Mark Johnson, Vicepresident en Senior Research Fellow bij Philips Research op de High Tech Campus in Eindhoven.

Hij staat voor een muur buiten het Philipsgebouw op de campus, enthousiast te wijzen naar een tijdlijn van Philips-uitvindingen. “Kijk, dit bedoel ik dus”, zegt hij. “Kijk naar de verbanden. In 1979 kwam de cd, maar de eerste techniek daarvoor is al gepatenteerd in 1972, voor de VLP (Video Longplay Disc). En technologie (Ferroxcube-magnetisch materiaal), die al in 1953 een patent kreeg, gebruiken we nog steeds in laptop-opladers bijvoorbeeld. Je bedenkt iets, het komt tot een patent, en pas jaren later zie je waar dat toe kan leiden.”

Behoefte
Volgens Johnson begint de weg naar een patent bij een probleem. “We gaan uit van een behoefte: Hoe maken we het leven van de consument aangenamer? De echte kunst is dan om een probleem te zien dat er nog niet is, of dat de consument in het dagelijks leven nog niet tegenkomt.”

Ik draag steeds bij aan het maken van een bouwsteen van wat uiteindelijk de nieuwe grote Philips-uitvinding kan worden.”

Daarvoor wordt eerst onderzoek gedaan, als blijkt dat er behoefte is aan het bedachte product, moet er een prototype komen. “Vanaf dan wordt het voorzichtig tijd om te beginnen met het schrijven van een patent. Je moet er waakzaam voor zijn, niet te vroeg te beginnen.”

Meerdere delen
Want in het patent moet een volledig werkend product omschreven staan. Het patent bestaat uit meerdere delen. In het ene deel staat een precieze beschrijving van hoe het product in elkaar steekt. “Zie het als een bouwpakket dat ervoor zorgt dat degene die het leest (een ‘expert in the field’), het product in principe zelf na kan bouwen.”

In het tweede deel, het juridische deel, beschrijft de aanvrager wat de nieuwigheid van de uitvinding is. “Je beschrijft alles wat er tot dan toe al verkend is van je patent, en beschrijft wat de features zijn die je eraan toevoegt. Je definieert wat je daadwerkelijk uitgevonden hebt.”

Proces van jaren
“Als het eenmaal ingediend is, is het niet meer in onze handen.” Philips heeft een eigen afdeling waar alle patenten geschreven worden. Die afdeling (IP&S) werd in 1921 opgericht. “En is dus bijna net zo oud als Philips zelf.” Het geschreven patent gaat vanuit die afdeling naar de instantie die het patent moet valideren: Er zijn Nederlandse, Europese, Aziatische en Amerikaanse instanties, willekeurig naar de markt waar het product voor bestemd is.

Na het indienen kan het meerdere jaren duren voordat het patent officieel wordt. Het patentbureau doet een assessment. Daarin moeten ze vaststellen dat de aanvraag goed geschreven is, dus dat het product te maken is aan de hand van het patent, of er behoefte is aan het patent en of het nieuwe idee echt uniek is. “Het is mijn baan om iets nieuws te verzinnen en ongeveer in te schatten of het al bestaat, het is aan hun om er absoluut zeker van te zijn.”

Bouwsteen
Als het patent eenmaal  toegekend is, is nog niet zeker waar het uiteindelijk voor gebruikt zal worden. Getuige het verloop van de Ferroxcube-magneten, die een halve eeuw later toegepast wordt op laptops en oplaadbare accu’s. Of de elektrische tandenborstel die opgebouwd is uit een hele trits aan patenten.

Johnson: “Dat is het spannende van het werk dat ik doe, ik bedenk eigenlijk geen hele producten in één keer, maar draag steeds bij aan het maken van een bouwsteen van wat uiteindelijk de nieuwe grote Philips-uitvinding kan worden.”