Het verdwijnen van koraal(riffen) door het opwarmen van de aarde staat hoog op de agenda van vrijwel elke klimaatconferentie. Dat is niet alleen maar omdat koralen zo mooi en kleurrijk zijn en omdat er leuke vissen tussen zwemmen. Koraal is ook een belangrijke gastheer voor algen en algen zijn van enorm belang voor het hele ecosysteem én ze consumeren CO2.

Onderzoekers van de Cambridge University in Groot-Brittannië en de Amerikaanse University of California San Diego hebben met een 3D-printer koraalachtige structuren ontworpen die als broedkast kunnen dienen voor algen en tegelijk bestaande koraalriffen beschermen. Hun resultaten zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke magazine Nature Communications.

Fotosynthese

Het unieke van koraal en algen is dat ze een perfecte symbiose vormen. Algen produceren suikers door middel van fotosynthese en ze blijken dat het beste te kunnen doen in de beschermde omgeving van koraalriffen. “Koralen zijn  hoogst efficiënt in het opvangen en gebruiken van licht”, zegt Daniel Wangpraseurt van het Department of Chemistry aan de universiteit van Cambridge. “In ons laboratorium zoeken we naar methodes om deze strategie van koraal te kopiëren en te imiteren voor commercieel gebruik.”

Biomassa

Wangpraseurt en zijn collega’s hebben 3D-geprinte koraalstructuren gebruikt als broedplaats voor algengroei. Ze hebben daarbij verschillende vormen uitgeprobeerd en verschillende algensoorten en kwamen in sommige tests tot een 100 keer zo snelle groei van de algenpopulatie dan zonder koraal.

Volgens de onderzoekers zijn er tal van mogelijkheden om deze wetenschap te gebruiken in de praktijk. Het kan onder andere worden ingezet door producenten van biomassa gemaakt van algen.