Zeg je internet dan zeg je Wifi. Maar dat gaat veranderen. Tenminste als het aan Signify ligt. Want in de toekomst gebruiken we geen radiogolven meer om bijvoorbeeld een serie te streamen, maar gaat internet via het licht. Gewoon uit het plafond. De Philips-afsplitsing lanceert een update van het Lifi-systeem dat het bedrijf al langer aanbiedt. Een modem, dat in de ledverlichting van Signify geklikt kan worden, zendt gegevens via niet-waarneembare trillingen in het licht. Een USB-dongel vangt deze trillingen op en communiceert met het modem via infrarood. Signify krikt de snelheid met de lancering van het nieuwe systeem flink op: van 30 Mb per seconde naar 150 Mb per seconde. Volgens het bedrijf voldoende om dertig full-HD films tegelijkertijd te streamen. Voorlopig is de techniek alleen nog te bestellen voor commerciële partijen in kantoorgebouwen, ziekenhuizen of op vliegvelden. Maar de Philips-dochter verwacht veel van de techniek en gelooft dat dit ook de standaard voor consumenten kan worden.

Wifi verleden tijd dankzij internet via het licht?

Het modem dat in ledlampen van Signify past. © Signify

“De techniek staat nog in de kinderschoenen”, vertelt Olivia Qiu, chief innovation officer bij Signify. “De komende jaren willen we de potentie van licht als intelligente taal verder ontwikkelen.” En die potentie is er volgens Qiu, zo is het lichtspectrum minstens duizend keer groter dan het spectrum van radiogolven waar Wifi mee werkt. Dat is belangrijk volgens Ed Huibers, business developer Lifi bij Signify. “Zestig procent van het dataverkeer gaat via radiogolven. Wereldwijd is het zelfs zo dat er maandelijks voor tweeduizend jaar aan mp3 bestanden aan data wordt rondgestuurd. Dit neemt de komende jaren alleen maar toe en ook het aantal apparaten dat via radiogolven aan het internet wordt gehangen, groeit.” Hierdoor ontstaat volgens Huibers ‘file’ op de huidige netwerken. Wifi heeft zijn beste tijd heeft gehad op plekken waar veel mensen gebruik maken van de internet-verbinding, stelt Huibers. “Je ziet het bijvoorbeeld in drukke hotels als gasten films via Netflix kijken of grote bestanden proberen binnen te halen. Je krijgt wisselende snelheden of verbindingen vallen helemaal weg”, Huibers wil zijn presentatie naar de volgende slide klikken, maar er gebeurt niets.

Geen pieken en dalen

Alsof het vooraf bedacht is, (maar is het niet, wordt gezegd door een woordvoerder) gaat Huibers verder met zijn verhaal: “Weet je hoe dat komt? Al die laptops en telefoons van jullie die nu proberen verbinding te maken via Wifi zorgen voor een overload. Via Lifi was dat waarschijnlijk niet gebeurd”, vertelt Huibers. Want dat is volgens Huibers een van de voordelen van het lichtnetwerk: de betrouwbaarheid. Het systeem ondersteunt op dit moment tot 16 gebruikers die onder de ledlampmodem zitten. Een USB-dongle in de computer of laptop van de gebruiker vangt via infrarood het signaal op, hierdoor werkt de verbinding ook als de lampen uit staan. “Het signaal is heel precies en werkt alleen in het zichtveld van de ledarmaturen. Er is geen storing van andere apparaten omdat het spectrum zo groot is. Hierdoor blijft de verbinding stabiel en heb je bijna geen last van snelheidsschommelingen. Dat is belangrijk voor kantoren waar ze werken met grote grafische bestanden. Voor hen is Wifi niet ideaal.”

Wifi verleden tijd dankzij internet via licht?

Ed Huibers laat de verschillen tussen Wifi (links) en Lifi zien. ‘Wat opvalt is hoe stabiel Lifi is.’ © IO

Verbinding blijft in de kamer

Een ander belangrijk voordeel van licht ten opzichte van radiogolven is de veiligheid. “Een wifi-modem straalt veel verder door, je weet niet wie die verbinding allemaal op kan vangen. Met Lifi is het zo dat als je de deur achter je dichttrekt, het netwerk afgesloten is. Alle gegevens die in die kamer rondgaan, verlaten de kamer niet. Dit maakt deze oplossing interessant voor banken, ziekenhuizen of overheidsinstellingen. Allemaal plekken waar ze werken met gevoelige informatie, een lek kan vervelende gevolgen hebben.” Het netwerk kan ook beveiligd worden met een USB-acces key, waardoor iemand alleen toegang tot de verbinding heeft met deze USB-stick in zijn of haar apparaat.

Snelste Lifi ter wereld

Volgens Huibers was het opkrikken van de snelheid een ‘verdomd lastig klusje’. “De techniek is in 2011 ontdekt en sindsdien hebben de ontwikkelingen alles behalve stilgestaan. Er hebben heel wat engineers hun hoofd op gebroken. Wij spelen al zo’n honderd jaar met licht dus we weten ongeveer wel waar we mee bezig zijn”, zegt Huibers met een knipoog.

Naast het systeem geschikt voor kantoren, presenteert Signify nog een Lifi-product. Een zogenaamd point to point network, dat twee machines met elkaar verbindt. “Handig in fabrieken waar het stikt van de apparaten om robots te verbinden. Of machines op plekken in ziekenhuizen waar radiogolven verboden zijn.” Dit netwerkt haalt snelheden tot wel 250Mb per seconde, hiermee is het volgens Signify de snelste Lifi-verbinding in de wereld. Dit systeem maakt wel gebruik van een zichtbare lichtbundel: rood, groen of geel. Maar Huibers sluit niet uit dat dit verandert in de toekomst.

Wifi verleden tijd dankzij internet via licht?

Het Trulifi point to point systeem. Volgens Signify de snelste Lifi toepassing op de markt met een snelheid tot 250Mb/s. © Signify

Consumenten producten

Voorlopig dus alleen verkrijgbaar voor commerciële -of industriële-partijen. Wanneer gaan we deze techiek terug zien in consumenten producten? Qui: “Dit gaat er komen, daar is geen twijfel over mogelijk. Als je kijkt hoe snel het spectrum van radiogolven volraakt, zie ik geen andere weg.” Maar voor het zo ver is, daar gaan nog jaren overheen. “Vorig jaar hebben we dit gelanceerd, we bouwen nu aan andere producten die deze manier van communiceren ondersteunen. Mobiele telefoons hebben nog geen Lifi-chip, voordat het zo ver komt, moet de techniek algemeen omarmd worden. Lastig te zeggen hoe lang dat duurt.”
Maar zeker niet uitgesloten, benadrukt Qui. “Voor Wifi had je in de begintijd ook een dongel nodig, nu is Wifi niet meer weg te denken uit ons leven. Waarom zou dat voor Lifi niet kunnen?”