Pakweg zeventig wiskundigen worden deze week losgelaten op wiskundige vraagstukken uit het bedrijfsleven. De Studiegroep Wiskunde met de Industrie (SWI) strijkt dit jaar neer bij Fontys in Tilburg. Het is de eerste keer dat een hbo-instelling het evenement organiseert.

Afgelopen maandag deden zes bedrijven hun uitdaging uit de doeken. De deelnemers zoeken deze week naar creatieve oplossingen, die morgen worden gepresenteerd. Het concept is overgewaaid uit Engeland en wordt wereldwijd gebruikt. De resultaten worden voor een breed publiek gepubliceerd op de website van SWI.

Voorgaande edities vonden plaats in Eindhoven (2018) en Wageningen (2019). Over de invulling van die edities lees je hier en hier.

Vraagstukken

De vraagstukken lopen sterk uiteen. Zo probeert PostNL het postsorteerproces te optimaliseren. Zonder handmatige bijsturing kunnen sorteercentra in het zuiden van het land de vraag niet aan. Pakketten worden daarom naar het noorden gestuurd. Het bedrijf zoekt een algoritme om dat te stroomlijnen. Ingenieursbureau Sweco wil de wachttijd bij verkeerslichten verminderen. “Iedereen vraagt zich bij een verkeerslicht wel eens af: waarom sta ik nu te wachten?”, vertelt productmanager Sandra Kamphuis. “Het minimaliseren van vertraging leidt niet alleen tot minder frustratie, maar ook tot minder uitstoot.”

Daarnaast probeert de Nederlandse tennisbond de ratings van tennissers te verbeteren, zoekt VDL een oplossing voor ongewenste waterdruppels in het productieproces, poogt Vanderlande de efficiëntie in distributiecentra te verbeteren en zoekt ShoQR naar een model voor het voorspellen van schade aan gewrichten.

Fontys

Het is voor het eerst dat de SWI neerstrijkt bij een hbo-instelling; voorheen was dit een aangelegenheid van de universiteiten. Dat neemt niet weg dat het gros van de deelnemers alsnog verbonden is aan (nationale en internationale) universiteiten, maar volgens Fontys-bestuurslid Joep Houterman sluit het concept naadloos aan op de ambitie van Fontys. “Alles draait hier om het toepassen van kennis”, benadrukt hij maandag tijdens de opening.

De waarde van wiskunde

Houterman heeft zelf ook affiniteit met wiskunde. “Mijn wiskundeprofessor zei ooit: ‘op een dag komt iemand naar je toe met een complex probleem, en dan ben jij in staat om dit op te lossen.’” Jaren later kwam zijn wiskundige kennis inderdaad van pas bij een ontwikkelingsproject in Tanzania. “Daar ontdekte ik de waarde van wiskunde. Wiskunde is relevant voor allerlei soorten industrieën. Een Nederlands onderzoek naar de economische waarde van wiskunde en statistiek toont aan dat veel banen en sectoren afhankelijk zijn van de inzichten van mensen zoals jullie.”

Presentatie van de vraagstukken

Diverse pluimage

Fetsje Bijma deed vier jaar geleden zelf mee met de studiegroep, maar is nu als projectleider bij PostNL aanwezig als vertegenwoordiger. “Het leuke van deze week is dat je niet precies weet wie er aan je probleem gaat werken. Er zijn mensen van diverse pluimage en dus krijg je diverse inzichten. Daar kunnen we ongetwijfeld inspiratie uit opdoen.” Volgens Tom Peeters, die aanwezig is namens Vanderlande, is het ook een mooie kans om talent te spotten. “Voor ons is het een win-winsituatie: de deelnemers maken kennis met onze uitdagingen en wij maken kennis met de deelnemers.”

Mooie uitdaging

Roel Lambers, promovendus aan de TU in Eindhoven, is een van de deelnemers aan het programma. Hij ziet het als een mooie uitdaging. “Je kunt altijd iets maken met duizend regels en uitzonderingen, maar je wilt eigenlijk iets elegants maken.” Gaat het ook lukken om met een oplossing te komen? “Je kunt in ieder geval met aanbevelingen komen”, antwoordt Lambers. “En stel dat het echt wat wordt, dan heb je ook een lijntje met het bedrijf.”