Om etenswaren langer te bewaren wikkelen we het vaak in plastic. Als het eten op is beland dit plastic in de vuilnisbak. Maar wat nu als je helemaal geen plastic meer nodig hebt om eten langer te bewaren? Dat is waar SpraySafe uit Braganca in Portugal mee bezig is. Met een speciale vloeistof waar je het eten mee in kunt spuiten, of in kunt dippen blijft het langer houdbaar. Het beschermende laagje was je er zo weer af en bestaat uit plantextracten. Marcia Carocho vertelt ons er alles over.

Hoe werkt het?

Het is heel simpel. Je kunt het direct op het voedsel spuiten of je kunt het in de vloeistof dippen. Het is compleet natuurlijk en het is goedgekeurd voor consumptie. Als de vloeistof opdroogt zorgt het voor een gelatine-achtig laagje dat het rottingsproces vertraagt. En net als plastic beschermt tegen vochtverlies en besmetting. Je kunt het er gewoon afwassen voordat je je vlees of groente opeet. En het heeft geen smaak dus je proeft er niets van.

Wat zit er allemaal in en hoe heb je dit ontdekt?

Wat er precies inzit, blijft ons geheim. We hebben een patent aangevraagd en we willen daar niet te veel over kwijt. Ons team bestaat uit onderzoekers van Centro de Investigação de Montanha (Mountain Research Center), hier doen we onderzoek naar alle ecosystemen in de bergen. Van landbouw, bosbeheer tot planten en hun eigenschappen. Ik kwam erachter dat er ook plantextracten zijn die de eigenschap hebben om voedsel te beschermen. Maar dat is een proces van jaren geweest. Zonder alle kennis die hier in het centrum aanwezig is, was dit nooit gelukt.

Luister nu naar De IO Show!

Elke week het nieuws van Innovation Origins in je oren!

Vinden mensen het niet eng om hun eten met een vloeistof te bedekken?

We hebben nog geen officiële cijfers, maar we hebben veel mensen in het lab gevraagd en andere mensen die we kennen. Hiervan vond niemand het een gek idee. Als de vloeistof net op het voedsel zit, ziet het er wel een beetje gummy-achtig uit. Maar als het is opgedroogd herkent iedereen het gelatine-achtige laagje, daarvan weten mensen dat het eetbaar is. Hierdoor vinden ze het geen gek idee. Zeker als we vertellen dat dit een natuurlijk product is en dat het wegwerpplastic moet vervangen. Maar we willen nog meer onderzoek onder consumenten doen, hierop zouden we het product ook aan kunnen passen

Werkt Spraysafe op alle soorten voedsel?

We weten nu precies hoe het reageert op ham en een heleboel verschillende groenten. Maar niets is hetzelfde en iedere soort voedsel reageert weer anders. We zijn nu aan het testen met verschillende soorten vis, vlees en fruit. Ook kaas is weer heel anders. Het heeft te maken met de hoeveelheid water in het voedsel en de bio-polymeren die we gebruiken.

Welk cliché over start-ups is niet waar?

Vaak zeggen mensen dat alles als start-up moeilijk is, je hebt de valley of death waar je doorheen moet komen. Maar wij hebben gezien en ervaren dat dit niet onoverkomelijk is. Natuurlijk is het niet makkelijk, maar – dit is misschien ook wel een cliche- het is belangrijk dat je je ideeën deelt met de mensen die je vertrouwt. Wij hebben dat ook gedaan. Als iemand er met ons idee vandoor gaat, hebben we altijd nog de kennis aan onze zijde. Die voorsprong hebben we door het onderzoekscentrum.

Is het runnen van een start-up anders dan je had voorgesteld?

Soms is het moeilijk om aan de verwachtingen van investeerders te voldoen, zij willen meteen resultaat zien. Dat is heel anders dan de onderzoekswereld waar ik vandaan kom. Gelukkig hebben we een goede band met elkaar en het team. Als iemand er eventjes doorheen zit of het even niet ziet zitten, dan trekt iemand anders hem of haar wel overheen. Wetenschap is iets heel anders dan een bedrijf runnen, we hadden allemaal geen idee hoeveel papierwerk en juridische zaken erbij kwamen kijken. Gelukkig hebben we een hele sterke legal afdeling die spin-offs begeleidt. Daar zijn we echt dankbaar voor.

Waarom doe je dit?

Er worden hier in het onderzoekscentrum zoveel mooie ontdekkingen gedaan, wij willen ons onderzoek vertalen in een toepassing die de wereld beter maakt. Het zou toch zonde zijn als zulke mooie dingen op de plank blijven liggen?

Wanneer is SpraySafe een succes?

We zijn nu bezig met een proof of concept, in het lab werkt er al veel. Maar we willen dit opschalen naar groter gebruik en bredere toepassingen. Vooral business to business. Maar voor we zo ver zijn, moeten we eerst onze productiekosten omlaag brengen. Daar werken we op dit moment aan.