Meer dan dertig baby’s op een couveuseafdeling met één verpleegkundige. In Afrikaanse ziekenhuizen is dat heel normaal. De verpleegkundige is altijd druk bezig met de dagelijkse zorg. Vroegtijdig constateren van ziekteverschijnselen is dan lastig. Monitoren om hartslag of bloeddruk in de gaten te houden zoals we in de westerse wereld gewend zijn, zijn vaak te duur en ingewikkeld. Daarom sterven er onnodig veel baby’s aan goed te behandelen ziekten als bloedvergiftiging, uitdroging en longontsteking.

Daar wil Start-up GOAL 3 iets aan doen. Het bedrijf is vernoemd naar het derde duurzaamheidsdoel van de Verenigde Naties: Gezondheidszorg voor iedereen. De focus ligt in eerste instantie op Afrika omdat een verbetering van de gezondheidszorg daar op dit moment erg belangrijk is. Co-founder Niek Versteegde heeft dat als tropenarts met eigen ogen gezien op een couveuseafdeling in Tanzania.

Wat doen jullie om dit probleem op te lossen?

“Bart Bierling, een van de co-founders van GOAL 3, is drie jaar geleden begonnen met een project rond het monitoren van patiënten in Afrika”, zegt Versteegde. “Daar ben ik aangesloten. Door patiënten beter te monitoren kunnen we problemen eerder opsporen en in een eerder stadium behandelen.”

Luister nu naar De IO Show!

Elke week het nieuws van Innovation Origins in je oren!

“We hebben eerst gekeken naar een monitor die de vitale parameters zoals hartslag en ademhaling kan meten. De monitor moet robuust en betaalbaar zijn om in ontwikkelingslanden gebruikt te worden. Daarnaast geeft de monitor de gemeten gegevens door aan een tablet. Daar analyseert een algoritme de data om de artsen te helpen met het interpreteren van de gegevens. Het algoritme kan bijvoorbeeld een signaal van een bepaalde ziekte herkennen. Zo worden ernstige infecties als bloedvergiftiging herkend voor dat het echt een probleem is. Hierdoor kan de arts veel sneller vervolgacties ondernemen en worden levens gered.”

“Een dergelijk algoritme bestaat op dit moment nog niet. Monitoren geven alleen een alarm, bijvoorbeeld als de hartslag boven een bepaalde waarde is. Dat is in ontwikkelingslanden niet genoeg. De arts heeft meer ondersteuning nodig, omdat er te weinig kennis beschikbaar is of omdat de werkdruk te hoog is. Die ondersteuning kan deze technologie bieden.”

Wat is jullie ultieme doel met de monitor?

“Met de monitor willen we de kwaliteit van de zorg in ontwikkelingslanden verbeteren. Daardoor kunnen we voorkomen dat kinderen onnodig sterven aan aandoening die goed behandelbaar zijn. Op dit moment focussen we op het herkennen en behandelen van bloedvergiftiging, maar in de toekomst willen we ook kijken naar aandoeningen als longontsteking en uitdroging. De monitor kan dan bijvoorbeeld het zuurstofgehalte in het bloed, hartslag, ademhaling en beweging meten. Het algoritme kan daarna patronen gaan herkennen in de waarden. Zo kan het artsen ondersteunen bij het maken van beslissingen.”

Wat was het grootste obstakel dat jullie moesten overwinnen?

“Het is voor ons lastig om het verhaal rondom de technologie goed te vertellen zodat bijvoorbeeld partners aan boord komen. Dit verhaal moeten we blijven verbeteren een aanscherpen. De stappen in de ontwikkeling van het bedrijf moeten hierbij aansluiten en in de goede volgorde worden gezet. Omdat wij allemaal meer bezig zijn met technologie en de gezondheidszorg, is dit stukje business development soms nog lastig.”

Tegenover het lastigste moment staat natuurlijk het grootste champagnemoment. Wanneer ging de fles open bij jullie?

“Toen we te horen kregen dat de subsidie was goedgekeurd voor een klinische studie in Malawi samen met het Academisch Medisch Centrum. Daarmee gaan we in april van dit jaar starten.”

Wat kunnen we het komende jaar van jullie verwachten?

“We gaan eerst de studie in Malawi doen. Daarna willen we nog een prototype maken om het product op grotere schaal te testen voordat we het op de markt brengen.”

“Het is de bedoeling dat er binnen een paar jaar een commercieel product op de markt is. In eerste instantie richten we ons vooral op de robuuste monitor. Het algoritme willen we later aan het systeem toevoegen. Hardware is namelijk makkelijker te certificeren omdat daar al soortgelijke producten van bestaan. Het algoritme moet eerst veel uitgebreider getest worden voordat we het mogen gebruiken. We willen dat het apparaat voldoet aan de Nederlandse standaarden. De verwachting is dat het algoritme ongeveer in 2023 klaar is voor gebruik.”

GOAL 3