250.000 Europeanen lijden aan de ziekte van Crohn. Meer dan 700.000 patiënten bevinden zich in de Verenigde Staten. Er zijn er nog duizenden meer in Japan, Australië en Canada. In totaal leven wereldwijd miljoenen mensen met de diagnose chronische darmontsteking. De symptomen zijn onaangenaam, frequente diarree nog een van de minst problematische. Hoe rijker een land is en hoe noordelijker het ligt, hoe groter de kans dat de inwoners aan deze ziekte lijden.

Sovigo is een bedrijf dat deze medische problemen wil verlichten met een precieze methode om de ziekte aan te pakken. Het is opgericht door twee biotechnologen: Paweł Mituła en Grzegorz Kiełbowicz. Voorheen werkte Paweł in projecten op het gebied van nanotechnologie voor chemische bedrijven. Grzegorz werkte voor de farmaceutische industrie. Ze bundelden hun krachten en willen nanotechnologie toepassen in de farmacie. Voor hun eerste aandachtsgebied kozen ze voor ziekten van het spijsverteringsstelsel en begonnen ze met niet-specifieke ziekten van de darmen.

Foto Sovigo

Paweł Mituła, COO

 

Je wilt mensen helpen die lijden aan colitis ulcerosa en de ziekte van Crohn maar vinden geen nieuw geneesmiddel uitvindt. Wat doe je dan wel precies?

Paweł Mituła, COO: We werken aan een nieuwe technologie voor het toedienen van medicijnen via nanotechnologie. We maken nanocapsules die ongeveer 100 nanometer groot zijn. Deze kunnen worden gevuld met medicinale stoffen, die al op de markt zijn. Deze nanocapsules worden onderdeel van de tablet die de patiënt inslikt …. en de tablet gaat dan naar de maag waar hij wordt verteerd. Wat is het verschil tussen een nanodeeltjestablet en een gewone tablet? In de maag worden de tabletten beschermd met een speciale coating. Nanodeeltjes komen vrij uit de tablet tijdens de latere stadia van het verteringsproces. Ze lossen vervolgens op en geven het geneesmiddel alleen geleidelijk aan vrij op de plaatsen waar de ziekte ook veel voorkomt. Om dit soort nanodeeltjes te kunnen ontwikkelen, moeten we natuurlijk goed bekend zijn met de ziekte en de specifieke kenmerken ervan begrijpen.

Waarom zo’n oplossing? Waarom houden jullie je niet aan de traditionele manier van toediening van medicijnen?

Geneesmiddelen hebben vaak veel bijwerkingen. Wanneer een patiënt een gewone tablet inslikt, gaat slechts een deel van het medicijn naar de juiste plaats waar de ziekte zich bevindt. De rest verspreidt zich door het hele lichaam en tast vaak gezonde organen aan. In dergelijke gevallen is het vaak nodig om de dosis van het geneesmiddel te verhogen, bijvoorbeeld door frequente herhaling van de dosis. Uiteindelijk betekent dit dat de totale dosering van het geneesmiddel zeer hoog kan zijn. Omdat we precies die geneesmiddelen kunnen toedienen die in onze capsules zijn ingesloten, direct in het gebied waar de ziekte zich bevindt, zijn we in staat om de patiënt te beschermen tegen een aantal negatieve gevolgen. We kunnen de penetratie van gezond weefsel voorkomen en de medicijndosis en de bijwerkingen ervan verminderen.

Betere effectiviteit

Evenals verdere verbetering van de therapeutische effectiviteit door het verminderen van het optreden van geneesmiddelenresistentie. De structuur van onze nanocapsules bestaat voornamelijk uit biocompatibele moleculen die de penetratie in de celmembranen vergemakkelijken. Daarom wordt de effectiviteit van het geneesmiddel via dit soort toediening verhoogd. Bovendien kan het medicijn minder vaak worden ingenomen. De capsule wordt als ‘plakband’ aan de medicatie gelijmd. Dit helpt de capsule zich zeer langzaam door het aangetaste gebied te bewegen en geeft het geneesmiddel geleidelijk aan vrij. Dankzij onze technologie zijn er al geneesmiddelen op de markt die effectiever kunnen worden toegediend en onnodige bijwerkingen voorkomen.

Wat was voor jullie het grootste obstakel?

Beschikbaarheid van onderzoeksapparatuur. Wij opereren in een zeer beperkt gebied en hebben zeer specifieke apparatuur nodig. Zoals bijvoorbeeld nanostructuur-analyseapparatuur _ microscopen waarmee u kunt zien hoe onze nanocapsules worden gebouwd. Wroclaw, waar we ons hoofdkantoor hebben, is zeer goed uitgerust met dit soort apparatuur. Toch is het niet slechts op één plaats, maar verspreid over verschillende instellingen. Daarom kost het ons veel tijd om onderzoek te doen, omdat we gedwongen zijn om er overal naartoe te rijden om het te doen.

Kun je al wat van successen noemen?

We hebben uitstekende onderzoeksresultaten. We zijn erin geslaagd om met succes een aantal prototypische ideeën op te schalen. Dat is een grote uitdaging als het gaat om nanomaterialen. Ik denk dat als we ons onderzoek aan een universiteit hadden gedaan en gepubliceerd, we al een aantal zeer goede wetenschappelijke publicaties zouden hebben gedaan. Het idee zelf heeft veel interesse gewekt bij zowel artsen als patiënten in de farmaceutische industrie. Het feit dat het onderwerp niet zo gemakkelijk is en dat we er toch in geslaagd zijn om stap voor stap nieuwe problemen op te lossen. Dat motiveert ons echt. Ik denk dat het keerpunt en een doorslaggevend succes de validatie van onze kritische analysemethode en -processen voor de farmaceutische industrie zal zijn. Samen met de succesvolle eerste resultaten van ons biologisch onderzoek.

Wat zijn jullie plannen voor het komende jaar?

Tegen het einde van dit jaar willen we de proof-of-concept fase afronden. Ik heb het over biologisch onderzoek, dat de effectiviteit van onze technologie met biologische systemen moet bewijzen. We willen ook graag een patentaanvraag indienen. Pas daarna gaan we op zoek naar een strategische investeerder.

Waar hoop je dat het bedrijf over 5 jaar staat?

Wij willen dat Sovigo synoniem wordt voor moderne en baanbrekende orale toedieningssystemen. Over 5 jaar hopen we 4-6 projecten parallel met elkaar te ontwikkelen. Gevolgd door minstens één commerciële lancering en hopelijk zitten er nog verschillende andere projecten in de klinische testfase. We willen ook onze technologieën op het gebied van nanofarmaco-productielijnen ontwikkelen.

Meer lezen over start-ups? Hier vind je alle verhalen uit onze serie.