Bij Signify leidt prof. Jean-Paul Linnartz de onderzoeksactiviteiten op het gebied van optische draadloze communicatie om de innovatie in de LiFi-business te stimuleren. Als parttime hoogleraar aan de TU/e onderzoekt hij samen met zijn team signaalverwerking voor draadloze optische communicatie, evenals algoritmen en sensornetwerken voor Human Centric Lighting control.

Hij is een wetenschapper pur sang, en heeft met meer dan zeventig patenten op zijn naam ook de titel van uitvinder reeds lange tijd geleden verdiend. In de IO-show van deze week vertelt Linnartz over zijn loopbaan en zijn visie op het belang van innovatie om inzichten naar ideeën te vertalen, en zo wereldproblemen op te lossen.

Linnartz had op jonge leeftijd een sterke affiniteit met techniek; naar eigen zeggen een “nerd” die als kind begon met het fabriceren van simpele elektronica. Hij was geïntrigeerd door het idee dat signalen ergens opgepikt konden worden en had dikwijls ruzie met leraren van wis- en natuurkunde omdat zijn antwoorden volgens hen fout waren, “terwijl ik wist dat ik het goed had gedaan.”

Beeldend kunstenaar

In zekere zin vindt Linnartz dat hij als researcher en uitvinder hetzelfde vak beoefende als zijn vader: beeldend kunstenaar. “Ik kijk naar de werkelijkheid en maak daar een representatie van. In kunst zitten vereenvoudigingen, maar ook ideeën waardoor je weet wat er speelt. Dat lijkt op wat een wetenschapper doet. Als uitvinder geef je daar nog een duwtje bij, en probeer je iets nieuws te creëren.”

Na zijn studietijd ging Linnartz als researcher aan de slag bij Philips. Dat het bedrijf nu afstand neemt van de tak van consumentenelektronica vindt hij begrijpelijk, maar spijtig: “Er ligt nu een uitdaging om nieuwe dingen te blijven oppakken. Ik vind het als researcher jammer dat vanuit oogpunt van aandeelhouderswaarde de resultaten van een bedrijf zo voorspelbaar mogelijk moeten zijn.” Overigens denkt hij niet dat door de nieuwe strategie van Philips het innovatieklimaat in Brabant negatief beïnvloed gaat worden: “Je moet je bedenken dat grote bedrijven als ASML en Signify van Philips zijn afgesplitst.”

Li-Fi

Linnartz houdt zich momenteel bezig met research op het gebied van Li-Fi; een draadloze communicatietechniek die licht gebruikt om data te verzenden. Hij vertelt hoe in de jaren ‘90 wireless LAN (radio) de grote winnaar werd van infrarood (licht), en waarom op sommige vlakken radiotechnologie nu toch tekort schiet.

Hij kijkt met een kritisch oog naar nieuwe concepten en neemt geen blad voor de mond als het aankomt op uitspraken als “Tesla’s rijden op steenkool”. Als researcher gelooft Jean Paul Linnartz dat inventiviteit de ruimte moet krijgen: “Ik denk dat er grote doorbraken nodig zijn om de huidige problemen op vlak van duurzaamheid, internationale spanningen, en medische zorg op te lossen.”