Pycom, de Internet-of-Things startup op Strijp-T in Eindhoven en Guildford in het Verenigd Koninkrijk, heeft sinds de oprichting drie jaar geleden het wereldwijde IoT-landschap door elkaar geschud. De hardware- en open source software-suite  van producten biedt een flexibele gereedschapsset voor de 250.000 ontwikkelaars die erop zijn aangesloten en het verkort de ontwikkelingstijd voor IoT-producten. Deze week lanceert Pycom een nieuw product, waarvan het gelooft dat het binnen vijf jaar een gedecentraliseerd, wereldwijd “ecosysteem van connectiviteit” – anders gezegd: een netwerk van netwerken – kan helpen creëren.

Audio interview onderaan deze tekst

Bettina Rubek Slater_ Pycom

Bettina Rubek Slater, Pycom

Bettina Rubek Slater, COO en mede-oprichter van Pycom, zegt dat de drijfveer achter de start in november 2015 was om alle samenhangende ideeën kans van slagen te geven. “We spelen in op de behoefte van ontwikkelaars om veel sneller connected producten op de markt te krijgen. We kwamen uit de IoT-industrie en we wisten welke uitdagingen er waren, met ontwikkelaars die begonnen met Arduino of Raspberry Pi omgevingen, en waar ze op een gegeven moment allemaal terug moesten naar de tekentafel als ze hun proof of concept of hun pilots hadden gemaakt. En we dachten: dat moet beter kunnen.”

Samen met mede-oprichters Fred de Haro, CEO, en Daniel Campora, de CTO, heeft ze een driefasenstrategie ontwikkeld om een hardwareplatform te creëren dat “ontwikkelaars van idee tot product zou brengen; een suite van tools – softwareontwikkelaarsomgevingen – die hen op weg zou helpen. Om uiteindelijk een verbonden gemeenschap te creëren die de netwerken voor iedereen versterkt”. Rubek Slater beschouwt de oprichting van deze uitgebreide ontwikkelaarsgemeenschap, die nu 83 landen bereikt, als een opmerkelijke prestatie van Pycom en zegt dat de actieve, open-source samenwerking het innovatieproces werkelijk versnelt.

De uitdagingen van een startup als Pycom zijn gevarieerd, waarbij één aspect er bovenuit springt: in Europa is het nog steeds lastig om binnen een cash-intensieve sector als high tech hardware de ondersteuning te krijgen die nodig is, hetzij via fiscale stimulansen, hetzij via risicokapitaalfinanciering.

“In Europa zijn we vergeten hoe we in technologie moeten investeren. Alleen Aziatische landen investeren nu in startende hardwarebedrijven.”

“In Europa zijn we vergeten hoe we in technologie moeten investeren”, aldus De Haro, die tegelijk wijst op het relatieve gemak waarmee Amerikaanse fondsen kapitaal toewijzen aan startende technologiebedrijven. Bovendien is het aantrekken van institutioneel kapitaal voor hardware-innovatie bijzonder moeilijk – zelfs in de VS, zo zegt hij. “Alleen Aziatische landen investeren nu in startende hardwarebedrijven. Elders is de expertise binnen de risicokapitaalgemeenschap in het analyseren van hardwaredeals verdwenen; deze jongens zijn allemaal omgeschoold om softwaredeals te analyseren.”

Toch is Pycom blij met de $5 miljoen aan financiering die het heeft binnengehaald; dit, in combinatie met een gedisciplineerd gebruik van operationele kasstromen en R&D-subsidies van de Nederlandse overheid, heeft het bedrijf in staat gesteld om de kritieke beginfase goed door te komen.

Pycom gaat deze week naar de markt met een consumentenproduct dat ook van toepassing is op de community van ontwikkelaars. Het product, Pylife, bestaat uit adaptieve, draagbare hardware, samen met een softwareplatform waarin mogelijk meerdere apps zijn ondergebracht om apparaten en mensen met elkaar te verbinden.

Pylife zal een maand lang draaien op het crowdsourcing platform Kickstarter, met als doel €200.000,- bijeen te krijge, met de belofte van productlevering vanaf mei 2019. “Met Pylife hopen we binnen vijf jaar een wereldwijd mesh-netwerk te creëren – een netwerk van verbonden mensen en aangesloten apparaten. Hoe meer mensen we binnen dat netwerk hebben, hoe groter de kracht,” zegt Rubek Slater.