Microplastics zijn een immens probleem voor de samenleving. Te denken valt bijvoorbeeld aan polyestervezels die losweken in de wasmachine, wegwerpplastic, stukjes plastic in het bioafval en – een van de grootste bronnen van microplastics – autobanden die door de wrijving met de weg een deel van hun massa verliezen.

Voor dit probleem heeft een groep studenten aan het Imperial College London een oplossing gezocht. Binnen hun start-up The Tyer Collective hebben ze een apparaat ontwikkeld dat plasticdeeltjes tijdens het rijden kan opvangen. De studenten claimen dat ze 60% van de plasticdeeltjes hiermee kunnen opvangen. Het restmateriaal kan worden gerecycled. Voor het apparaat – dat wordt aangebracht aan het wiel – is inmiddels ook een patent aangevraagd, meldt het Imperial College.

Autoplastic in de oceanen

Hoe schadelijk microplastics zijn, blijkt uit een waarschuwing van de Wereld Gezondheid Organisatie.  De WHO schat dat door luchtvervuiling jaarlijks ongeveer 4,2 miljoen mensen voortijdig sterven (om nog maar niet te spreken van dieren en planten). De meeste schade richten microdeeltjes aan van 2,5 micron of minder, die diep in de longen kunnen binnendringen, wat kan leiden tot  ademhalingsproblemen, kanker en hartklachten.

Autobanden zijn volgens het Imperial College verantwoordelijk voor ongeveer de helft van de fijnstof-uitstoot door weggebruikers. Banden zijn bovendien na wegwerpplastic de belangrijkste bron van microplastics in onze oceanen. Immers wat op eerst  op de weg belandt, komt daarna in het grondwater, van daar in de rivieren en tenslotte in zee.

De studenten wijzen erop dat elektrische auto’s een deelprobleem oplossen, namelijk dat van de CO2-uitstoot. De microplastics van banden zijn daarmee echter nog niet verdwenen. De studenten worden begeleid door professor Robert Shorten van de Dyson School of Design Engineering.