Hopeloze plekken weer laten stralen. Dat is wat Sandra Poelman met haar adviesbureau Glowingplaces voor ogen heeft. De afgelopen twintig jaar heeft Poelman als stedenbouwkundige en projectmanager bijgedragen aan de stedelijke transformatie van Eindhoven. Zo stond ze aan de wieg van het nieuwe Strijp-S en was ze verantwoordelijk voor de herontwikkeling van station Eindhoven. Met Glowingplaces wil ze haar kennis en kunde delen met partijen die moeite hebben met zulke transformatieprojecten.

Afgelopen zondag lanceerde Poelman haar boek ‘Van hopeloos naar hotspot‘ over dit onderwerp. In de aanloop naar die presentatie sprak Innovation Origins met Poelman over de plannen en ambities van haar adviesbureau.

Luister nu naar De IO Show!

Elke week het nieuws van Innovation Origins in je oren!

Wat doe je precies met Glowingplaces?

“Ik buig me over plekken die veel mensen zien als hopeloos. Denk bijvoorbeeld aan binnensteden met veel leegstand, kerken of bedrijventerreinen. Dat toont zich als een probleem, maar bij grote transformatieprojecten zie ik juist veel kansen voor vernieuwing, voor nieuwe trots en nieuwe bedrijven. Voor innovatie, eigenlijk. Daar ga ik mee aan de slag.

Glowingplaces is er voor overheden, vastgoedeigenaren, marktpartijen en andere initiatiefnemers. Momenteel werk ik als strategisch adviseur van de provincie Noord-Brabant aan de transformatie van binnensteden en centrumranden van middelgrote Brabantse gemeentes zoals Bergen op Zoom, Waalwijk en Oss. Bij die projecten sta ik echt in mijn kracht.

Wat motiveerde je om hier een eigen adviesbureau voor op de richten?

Ik ben heel lang de kartrekker geweest, maar vind het nu juist fijn om naast die kartrekkers te kunnen staan om ze als strategisch adviseur te helpen. Zij staan vaak helemaal alleen en moeten het wiel opnieuw uitvinden. Daarnaast kan ik nu meer projecten vooruithelpen. Als ambtenaar moest ik alles zelf doen, zelfs tot aan het poetsen van de wc’s bij mijn evenementen. Toen kon ik één of twee projecten doen, maar bij de provincie Noord-Brabant doe ik er nu zes. Ik kan mijn energie gewoon vermenigvuldigen.

Hoe onderscheidt Glowingplaces zich van andere adviesbureaus?

Ik werk erg in de breedte. Vaak gaat het enkel om wat ik de de hardware noem: de gebouwen, financiën, regelgeving, et cetera. Ik richt me ook op de software: de nieuwe betekenis die het moet krijgen, nieuwe programma’s die je kunt realiseren, het aantrekken van nieuwe partijen en het bouwen van samenwerkingen.

In de bouw gaat 95% van de gesprekken over de hardware. Het is heel uitdagend, maar met alleen iets moois maken komt er geen nieuw leven in. Juist het opnieuw van betekenis maken voor mensen is voor mij altijd de manier geweest om enthousiasme te kweken en uiteindelijk miljoenen euro’s bij elkaar te brengen aan financiering. Daarom spreek ik niet alleen met architecten, stedenbouwkundigen en vastgoedpartijen, maar ook met partijen in onder andere de zorg, cultuur, nieuwe economie en de energietransitie. Ook probeer ik start-ups te verbinden aan plekken met leegstand. Want je moet het toch hebben van energieke mensen die iets durven. Je moet het met zijn allen oppakken.

Wat was de grootste hindernis die je moest overwinnen?

Mijn grootste hindernis is mijn gezondheid. Ik heb hersenletsel en fulltime werken is niet te doen. Maar dankzij de vrijheid om mijn eigen keuzes te maken bloei ik echt helemaal op. Ik ben daar recent heel open over geworden en draag mijn boek ook op aan iedereen met gezondheidsuitdagingen. Ik heb mezelf als hopeloos geval opnieuw moeten opbouwen en put daarom niet alleen inspiratie uit mijn vak, maar ook mijn persoonlijke traject. Het is moeilijk om erover te vertellen, maar daardoor kweek je wel begrip en geef je anderen de kans om je te helpen. Dat neemt ook een soort spanning weg. Het is een grote sprong die ik heb gemaakt.

Waar ben je het meest trots op?

Naast het schrijven van een boek in een half jaar tijd en het open zijn over mijn gezondheid, zie ik dat ik begin te groeien in mijn rol als strategisch adviseur. In het begin had ik heel erg de neiging om dingen over te nemen en moest ik verplicht op mijn handen zitten, maar nu durf ik me veel meer te richten op het inspireren en benoemen van problemen. Dat geeft anderen de ruimte om het zelf op te pakken.

Wat motiveert je dagelijks?

Ik vind het gewoon zo’n mooi beroep. Ik vind het ontzettend fijn om een plek van een enorme achterstand naar een voorsprong te brengen en heb echt een missie in het, in mijn geval, laten gloeien en bloeien van mensen, organisaties en plekken.

Hoe zie je Glowingplaces over vijf jaar het liefst voor je?

De komende tijd wil ik niet direct als bedrijf enorm groeien, maar vooral mijn impact vergroten. Vandaar ook mijn boek. Ik wil ook heel graag als spreker uitgenodigd worden om concreet mee te denken over plekken. Over vijf jaar hoop ik samen met een team van andere experts een soort rondreizend gezelschap te zijn dat overal ontwikkelevenementen organiseert en zorgt dat er in korte tijd grote slagen gemaakt worden.”

Geïnteresseerd in meer start-ups? Lees hier alle afleveringen van onze serie.