Een team van Zwitserse onderzoekers heeft een manier gevonden om toekomstige corona-uitbraken in een vroeg stadium te kunnen voorspellen. Ze doen dat met behulp van afvalwatermonsters.

Waar de Zwitsers tijdens bestudering van het afvalwater achter zijn gekomen, is dat het covid-19 virus zich al in februari in het Zwitserse afvalwater bevond. Dat was nog ruim voor de grote uitbraak in dat land. Ze hebben verder geconstateerd dat het steeds makkelijker werd om sporen van covid-19 in het water te vinden naarmate het virus zich uitbreidde onder de bevolking.

800.000 monsters

Die twee dingen bij elkaar bewijzen volgens de Zwitserse kennisinstellingen EPFL en Eawag dat het testen van afvalwater op covid-19 een belangrijke bijdrage kan leveren aan het vroegtijdig waarschuwen voor nieuwe uitbraken. Het kan bovendien helpen bij de lokalisering van de grootste corona-haarden.

Onderzoekster Marie-Hélène Corre, Bron EPFL

Volgens Christoph Ort en Tim Julian van Eawag kan covid-19 al binnen een paar weken nadat het virus een land of regio heeft bereikt, worden aangetoond in het afvalwater.

Onderzoekers van EPFL en Eawag hebben de laatste maanden ongeveer 800.000 monsters genomen uit negen waterzuiveringsinstallaties in Lugano, Ticino, Zürich en Lausanne. Het doel is om dit uit te breiden naar 20 installaties door het hele land. Op die manier kan het afvalwater van ruim 2,5 miljoen Zwitsers worden gemonitord.

Christopher Ort gelooft dat afvalwater qua diagnostiek en “early warning system” beter werkt dan het testen van individuele personen. “Afvalwater liegt nooit”, zegt hij. Ook andere virussen kunnen er in de toekomst mee worden opgespoord.

Zwitserland is niet het enige land waar wordt gepleit voor het testen van het afvalwater op de aanwezigheid van virussen. In de Verenigde Staten is bijvoorbeeld bioloog Rolf Halden van de universiteit van Arizona ook een groot voorstander. Volgens hem kun je in het afvalwater de spreekwoordelijke speld in een hooiberg vinden. Een zieke persoon vinden op twee miljoen gezonde, moet mogelijk zijn, zegt hij tegen het blad New Scientist.