Tussenwervelschijven moeten normaal gesproken de wervels stabiliseren. Maar bij veel mensen zijn ze zodanig aangetast dat ze constant met rugpijn rondlopen. Om dat op te lossen zijn meestal zware operaties nodig, met een niet altijd succesvolle afloop. TU/e spin-off NC Biomatrix BV heeft een andere oplossing: een biomateriaal dat zonder operatie, als gel rechtstreeks in de tussenwervelschijf geïnjecteerd kan worden. De matrixgel moet het volume en de originele vorm van de schijf herstellen en zo de hevige pijn van de patiënten verlichten. Bovendien biedt het ondersteuning voor herstel van de cellen in de discuskern.

Behandeling

Het werk van NC Biomatrix aan de injecteerbare uit cellen afgeleide matrix is gebaseerd op het onderzoek dat vijf jaar geleden is gestart door professor Keita Ito en zijn groep aan de Technische Universiteit Eindhoven. De CEO van NC Biomatrix, Robert Guilleaume, die al bijna 40 jaar in de orthopedische sector zit, denkt dat het nu het moment is om de behandeling verder te ontwikkelen en op de markt te gaan brengen. “Ik had 5 jaar geleden zelf ook een probleem met mijn tussenwervelschijf”, zegt Guilleaume. “In principe worden dergelijke problemen niet behandeld. Je kunt de pijn alleen met fysiotherapie of pijnmedicatie behandelen voordat je bij een operatie belandt, wat een zeer belastende procedure is. Het is een zeer slopende aandoening en ook een heel frustrerende voor de patiënt omdat je beseft dat je het probleem niet echt aan het behandelen bent – je probeert alleen maar van de symptomen af te komen”.

Guilleaume legt uit hoe het werkt: “Het is een eenvoudige, van cellen afgeleide matrixgel die in het midden van de wervelschijf wordt geïnjecteerd. Injectie herstelt het volume en de hoogte van de schijf – biomatrix heeft zwellende eigenschappen, het neemt vocht op en zet uit. Dat betekent dat je de druk in de schijf hebt hersteld en dat je de schijfhoogte kunt bereiken zoals die was vóór de aantasting. Bij dierproeven die tot nu toe zijn gedaan, hebben we gezien dat de kern van een ontaarde schijf in 6 maanden na de injectie eruit ziet als een volledig gezonde schijf. We kunnen niet 100% beweren dat er volledig herstel is, maar vanaf de eerste experimenten lijkt het er zeker op dat het celmatrixmateriaal een ondersteuning is die ervoor zorgt dat de cellen in de schijf weer de juiste eiwitten produceren en het aantastingsproces terugdraaien”.

Varken

NC Biomatrix’ injecteerbare biomateriaal is een gel op basis van cellen gemaakt van de nucleus pulposusmatrix van het varken – een gel-achtige stof in de tussenwervelschijf van varkens. “We ontdekten dat varkens hun notochorale cellen behouden en dat we op basis daarvan een gel konden creëren. Mensen hebben in hun kindertijd notochordale cellen, maar die verdwijnen later. Varkens hebben hun hele leven lang notochordale cellen. Hun schijven degenereren niet.” Guillaume koos een eiwitextract geïsoleerd uit de nucleus pulposus van het varken als materiaal, “omdat we na onderzoek van allerlei andere soorten synthetische materialen die mogelijk hetzelfde kunnen doen, tot de conclusie kwamen dat geen van deze succesvol zou zijn.”

Ritme

De behandeling met de van cellen afgeleide oplossing zou ook het natuurlijke ritme van een tussenwervelschijf herstellen. “Overdag, in de loop van je activiteiten, verliest de schijf een deel van zijn hoogte, op zeer kleine wijze, wat normaal is. ’s Nachts worden de gezonde schijven meestal weer in de hoogte hersteld. Professor Keita Ito voerde studies uit die aantoonden dat, wanneer de gedegenereerde schijf werd geïnjecteerd met de cellulaire matrixoplossing, in 4-5 dagen na de injectie, de patronen van het gedrag van de schijf, zowel overdag als ’s nachts, bijna identiek waren aan die van een normale schijf”.

De CEO van NC Biomatrix zegt dat het celmatrixproduct zich nog in de beginfase van zijn ontwikkeling bevindt. “Nu hebben we een definitief productieproces voor het materiaal nodig. We hebben veel labtests en eerste dierproeven gedaan. We hebben echter nog een aantal belangrijke dingen te doen voordat we kunnen beginnen met het implanteren van de van cellen afgeleide matrix in de wervelkolom van een patiënt. Wanneer we alles hebben voltooid en we ons op ons gemak voelen met het materiaal, zullen we een pilotstudie doen om 5 tot 10 patiënten te behandelen om er zeker van te zijn dat het product veilig en effectief is. We verwachten onze eerste patiënten in het tweede kwartaal van volgend jaar te kunnen behandelen.”