De ontwikkeling van Kunstmatige Intelligentie (AI) in videogames kan de basis zijn van nieuwe toepassingen in de echte wereld. Dat is het uitgangspunt van studentenvereniging Serpentine. Zij willen mensen vanuit verschillende opleidingen en niveaus samenbrengen om AI te ontwikkelen voor in videogames. “Dit zorgt voor meer praktische kennis bij onze leden. Daarnaast dragen wij bij aan de AI onderzoek gemeenschap in het geheel. We maken alle algoritmen die wij schrijven openbaar”, legt Mickey Beurskens uit, teamleider bij Serpentine.

Samen met voorzitter Wouter van den Bemd en penningmeester Richard van Wouw bestuurt hij de vereniging die ruim een half jaar geleden werd opgericht. Leden kunnen zich aanmelden en werken aan AI voor E-sportcompetities. Inmiddels hebben veertien studenten van de Technische Universiteit Eindhoven (TU/e) en Fontys Hogescholen dat gedaan. Samen proberen zij nieuwe toepassingen voor kunstmatige intelligentie te vinden. Dit wordt steeds meer toegepast in verschillende vakgebieden. Van den Bemd: “Door de E-sportcompetities ontwikkelen we op een leuke manier fundamentele technieken.”

Beurskens vult aan: “Een videogame is eigenlijk niks meer dan een gesimuleerde omgeving. Zo kunnen we relatief makkelijk en goedkoop grote stappen zetten op het gebied van onderzoek naar AI. Een testomgeving in real life is namelijk veel duurder.” Het voorbeeld is een algoritme dat gebouwd werd door Open AI. Het werd gebouwd voor een videogame maar later ook gebruikt om een robotarm, voor bijvoorbeeld ziekenhuizen, mee te besturen.

Luister nu naar De IO Show!

Elke week het nieuws van Innovation Origins in je oren!

AI fanaten hard nodig

Leden met een passie voor videogames en AI kunnen bij de vereniging belangrijke ervaring opdoen. “Kunstmatige intelligentie kan gebruikt worden in een hele brede set aan technieken”, stelt de teamleider. “Daarom zijn er mensen nodig die hier veel kennis over hebben. Die zijn er op dit moment erg weinig.” Door het faciliteren van een omgeving die mensen aanspreekt, zoals videogames, wil het bestuur de passie voor deze techniek bij mensen aanspreken. “Wij zijn afhankelijk van vrijwilligers, dus passie is heel erg belangrijk”, zegt Van Wouw. “Mensen moeten het leuk vinden om hiermee bezig te zijn, dan volgen de baanbrekende toepassingen vanzelf.”

Dat is ook precies waar Serpentine op inzet; een plek om te leren over AI. “Mensen van verschillende opleidingen kijken vaak heel anders naar problemen”, zegt Van den Bemd. “Dat kan erg nuttig zijn bij de ontwikkeling van AI.” Hij is zelf werktuigbouwkundige en heeft leren programmeren door het gewoon te doen. “Op die manier kunnen we bijvoorbeeld snel prototypen bouwen”, vertelt hij. “Maar het is aan de andere kant ook belangrijk om kennis te hebben over formele regels in het programmeren. Dan kom je meer uit bij softwarescientists. Daarnaast moet het natuurlijk ook allemaal goed gedocumenteerd worden.” Een samenwerking tussen verschillende mensen met verschillende vaardigheden is voor de vereniging dus cruciaal.

Tijd, moeite en passie

Daarom bouwt de vereniging aan een community. Van Wouw: “Een community ontstaat vanuit tijd, moeite en passie van de leden. Het enthousiasme binnen groep is hoog. Dat is heel belangrijk.” Beurskens vult aan dat het belangrijk is om mensen de kans te geven om elkaar echt te leren kennen en op langere termijn samen te laten werken. “Op die manier bouwen we aan een sterke band tussen onze leden.”

Dat maakt werken binnen de vereniging volgens de mannen anders dan samenwerken voor interdisciplinaire vakken op de universiteit. Van Wouw: “Je zit dan aan een tijdslimiet van een aantal weken vast waardoor de band tussen mensen minder sterk is. Bovendien wil iedereen uiteindelijk toch gewoon een goed punt halen voor zijn of haar eigen vak.” Binnen de community werken de leden aan langlopende projecten met bijvoorbeeld een competitie als deadline. “Hierdoor ontwikkelen ze zowel vaardigheden rondom de techniek als de sociale vaardigheden.”

Het team maakt zelf ook dankbaar gebruik van een andere community, TU/e innovation Space. Een plek op de universiteitscampus waar verschillende start-ups en studententeams bezig zijn met de ontwikkeling van hun innovatieve idee tot een product of dienst. “Wij waren op zoek naar een werkplek waar onze leden samen kunnen komen”, vertelt de penningmeester. Zo is de vereniging bij TU/e innovation Space uitgekomen. Uiteindelijk kregen ze meer dan alleen een werkruimte. “Het contact met andere teams en experts die hier rondlopen is heel fijn. Zo kunnen we sparren over ondernemersvragen en worden we gecoacht om nog betere resultaten te behalen.” Hierdoor heeft het bestuur naar eigen zeggen een goede pitch neergezet en worden er keer op keer uitdagende doelen vastgesteld en bereikt.

AI conferentie

Voor aankomend jaar heeft het bestuur al een aantal interessante E-sportcompetities op het oog waar ze aan mee willen doen. Waaronder een evenement dat georganiseerd wordt door Fruitpunch.ai. Een TU/e-studententeam dat zich richt op de organisatie van E-sportcompetities. “Daarnaast zouden wij het heel gaaf vinden om met een groot deel van de leden naar een grote AI conferentie te gaan. Hier vinden dan ook verschillende competities plaats”, vertelt Beurskens. “We willen mensen onderdompelen in zo’n evenement zodat zij veel kennis kunnen uitwisselen.” Het ultieme doel is om die kennis mee terug te nemen naar de vereniging, nog betere AI te bouwen en dit vervolgens de publiceren voor andere gebruikers. “Samenwerken voor het beste resultaat is in onze vereniging het belangrijkste.”