“Ah, hier zit een kabel los”, zegt een Belgische student liggend onder een robot op wielen. “Kun je hem maken?” klinkt het gespannen. Een studententeam van de Universiteit van Hasselt heeft even geen tijd om vragen te beantwoorden. Ze maken zich op voor de finale van de Sioux Mechatronica Trophy die op het punt staat te beginnen. Twaalf teams van universiteiten en hogescholen uit heel Europa bouwden de afgelopen tijd aan hun eigen robot en doen allemaal een gooi naar de eerste plek. De opdracht? Een machine bouwen die zelfstandig volle batterijen uit een zonne-laadstation haalt en verwisselt met lege batterijen: een Automatic Battery Changer (ABC). De ABC die het snelst alle vijftien batterijen uit het station verwisselt wint.

Wat gebeurt er nog meer tijdens de Dutch Technology Week?

Waar de Belgische studenten zich nog in het zweet werken, staat aan de andere kant van het Ketelhuisplein een team van de Avans Hogeschool uit Breda te niksen; handen in de zakken, geen robot in de buurt. “Het heeft geen zin om nu weer alles opnieuw te testen, de kans dat je iets stuk maakt is veel groter”, vertelt Job die net als de rest van zijn teamleden pas halverwege de bouw van de robot aanhaakte. “De robot is door twee lichtingen van de minor Robotics & Vision gebouwd. Wij zijn dus verder gegaan met het ontwerp van anderen.” Alleen Michael bouwde vanaf het begin mee. “Afstuderen ging niet meer en een halfjaar niks doen, is zonde. En dit is een leerzaam project”, legt hij uit. Lachend zeggen ze dat ze voor de winst gaan, maar daar lijken ze niet zo zeker van: “Onze positiebepaling is niet geweldig, we zijn eigenlijk al blij als de robot een batterij weet vast te pakken. Maar we gaan er gewoon van uit dat andere teams er nog meer moeite mee hebben.”

Met een startbudget van 750 euro en begeleiding van specialisten van Sioux zijn teams in september gestart met de bouw. Ze kregen bijvoorbeeld ondersteuning om verschillende hardware onderdelen goed met elkaar samen te laten werken. Voor sommige teams is dit de eerste keer dat ze de theorie uit de opleiding gebruiken om een complete machine in elkaar te zetten. “Normaal maak je alleen een klein deel, het is juist tof om alles in elkaar te zetten en te zorgen dat je robot ook echt werkt. Die uitdaging is veel groter”, vertelt een student uit Eindhoven van Fontys.

De Mechatronica Trophy is onderdeel van het Sioux Tech Festival dat tijdens de Dutch Technologie Week plaatsvindt. Op dit tweedaags evenement kunnen techneuten hun lol op met robotmuzikanten, VR-opstellingen en een mobiele escaperoom. Leuk al die techniek, maar wat kun je ermee? Mensen met een dwarslaesie weer laten lopen met exoskelleten bijvoorbeeld. Project March laat donderdag zien hoe dat technisch werkt en wat er komt kijken bij het ontwikkelen van zo’n exoskelet.