Voor veel mensen is het niet gemakkelijk om met een groot publiek te spreken. Maar zonder professionele feedback kan het repeteren van toespraken en presentaties een lastig proces zijn. Een psycholoog, een managementwetenschapper en een IT-specialist hebben daar een oplossing voor gevonden: ze hebben een online trainingstool ontwikkeld die gebruik maakt van kunstmatige intelligentie om de spreekvaardigheid en persoonlijke kenmerken van gebruikers te evalueren. Het team heeft nu de startup Retorio opgericht aan de Technische Universiteit van München (TUM) om de software op de markt te brengen. Vorig jaar was Retorio een van de deelnemers aan het European Venture Program waarvan de finale aan de TU Eindhoven plaatsvond.

Het is een scenario waar veel mensen zich alles bij kunnen voorstellen – helemaal alleen voor een publiek staan, een microfoon vastklampen met klamme handen en dan merken dat je mond helemaal is drooggevallen. Of het nu gaat om een sollicitatiegesprek of een bruiloftstoespraak: voor veel mensen wordt het idee van spreken in het openbaar geassocieerd met angst en onzekerheid. En voorbereiding en oefening helpen niet altijd als er geen feedback is. Patrick Oehler is daarop geen uitzondering: “Als promovendus moest ik vaak voordrachten geven. In het begin had ik zeker last van podiumangst”, herinnert de managementwetenschapper zich, die tot voor kort werkzaam was bij de Chair for Strategy and Organization bij TUM.

Samen met Christoph Hohenberger, een psycholoog die aan dezelfde faculteit gepromoveerd is, en de IT-specialist Abdurrahman Namli, besloot hij daarom hun kennis uit onderzoek en onderwijs te bundelen om een praktische oplossing voor het probleem te vinden. Ze ontwikkelden een online communicatietrainingsinstrument – en richtten de startup Retorio op.

10.000 video’s

Het programma registreert de gebruikers en analyseert hun prestaties, inclusief hun stem, taal, gezichtsuitdrukkingen en gebaren – en dat alles met kunstmatige intelligentie. Het voorziet gebruikers van real-time feedback, bijvoorbeeld door hen te waarschuwen als ze te snel spreken. Aan het einde van de presentatie geeft het gedetailleerde feedback over wat effectief was en welke aspecten verbeterd moeten worden. Het genereert ook een uitgebreid persoonlijkheidsprofiel, inclusief aanbevelingen voor verschillende carrièregroepen.

Om goed te kunnen werken, moest het algoritme eerst worden gevoed met gegevens. “Machines kunnen al stemmen, gezichtsuitdrukkingen en gebaren analyseren”, legt computerwetenschapper Namli uit. “Maar we moeten ze leren hoe andere mensen op die uitdrukkingen reageren en of ze de presentatie authentiek vinden. Het Retorio-team heeft dit bereikt door een database te maken met 10.000 videoclips van verschillende onderzoeksprojecten waarin mensen uit verschillende culturele groepen in uiteenlopende situaties over een breed scala aan onderwerpen spreken. Proefpersonen keken naar de video’s en beantwoordden vragen als “Wil je graag met deze persoon werken” of “Kun je deze persoon vertrouwen”. Het algoritme ontleent dan patronen aan de reacties.

“Kunstmatige Intelligentie is brutaal eerlijk”

Gebruikers van het programma kunnen hun spraak oefenen op hun eigen computer, waar en wanneer ze maar willen. Ze kunnen zich ook voorbereiden op specifieke situaties, van een bedrijfspresentatie tot een eerste date. Professionals in situaties waar effectieve communicatie van cruciaal belang is voor hun succes, bijvoorbeeld vertegenwoordigers, kunnen intensiever met het programma werken. “Kunstmatige intelligentie is brutaal eerlijk”, zegt Patrick Oehler. “Maar daarnaast vinden veel mensen het net wat makkelijker om met AI te werken dan om door mensen bekeken te worden”, aldus Patrick Oehler. De oprichters zien HR-afdelingen ook als potentiële klanten. Vliegmaatschappij Lufthansa gebruikt de technologie al in een vroeg stadium van het rekruteringsproces als middel om talent te herkennen.

Financiering onder het European Venture Program

Het team lanceerde het bedrijf vorig jaar in de TUM Incubator, die intensieve ondersteuning biedt aan starters. Prof. Isabell Welpe van de leerstoel Strategie en Organisatie diende daarnaast als mentor in het kader van een EXIST-beurs. In het kader van het European Venture Program van de EuroTech Universities Alliance (TU Eindhoven, DTU Denemarken, TU München, TU Lausanne, l’X Polytechnique de Paris) hadden de oprichters ook de mogelijkheid om in een vroeg stadium van het opstartproces pitches te maken voor investeerders in vier verschillende landen. En bij UnternehmerTUM, het Center for Innovation and Business Creation bij TUM, kregen ze coaching en hadden ze toegang tot een groot netwerk, inclusief contacten met potentiële klanten.

Meer over het European Venture Program.

Naarmate het jaar vorderde, ging het heel snel vooruit: de eerste investeerders kwamen aan boord en terwijl Retorio de beta-versie verder ontwikkelt, is de tweede financieringsronde al weer vol aan de gang. Het eerste echte product wordt naar verwachting nog dit jaar op de markt gebracht.

Steun ons!

Innovation Origins is een onafhankelijk nieuwsplatform, dat een onconventioneel verdienmodel heeft. Wij worden gesponsord door bedrijven die onze missie steunen: het verhaal van innovatie verspreiden. Lees hier meer.

Op Innovation Origins kan je altijd gratis artikelen lezen. Dat willen we ook zo houden. Heb je nou zo erg genoten van dit artikel dat je onafhankelijke journalistiek wil steunen? Klik dan hier: