De start-up Rebel Meat begon met Skype-vergaderingen tussen Bazel en Wenen. De biochemica Cornelia Habacher had een postdoctorale functie aan de Universiteit van Bazel en wilde een vleesarme, duurzame hamburger ontwikkelen. In Philipp Stangl uit Wenen vond ze een partner met start-up ervaring, die de zoektocht naar investeerders overnam. Later kwam Wolfgang Haidinger, een bedrijfseconoom met ervaring in de horeca, bij het team.

In de rundveehouderij is 25 kilogram voer nodig voor één kilogram vlees. Hierdoor worden eigenlijk heel veel waardevolle grondstoffen verspild, legt Cornelia uit. ,,We hebben nagedacht over hoe we de wereld in 2050 kunnen voeden. Daarbij hebben we heel objectief gekeken naar het probleem van de vleesconsumptie en de daarmee samenhangende consumptie van grondstoffen. Er waren puur plantaardige oplossingen. Maar er was ook een oplossing in de vorm van in-vitro-vlees; kweekvlees. Beide oplossingen vergden te veel tijd en geld in de ontwikkeling. We wilden dus een product ontwikkelen dat een onmiddellijk verschil maakte: een hybride, waardoor de vleesconsumptie vermindert.”

En hoe werkt dat?

,,Onze producten bestaan voor 50 procent uit vlees en 50 procent uit koningsoesterzwam, gierst en kruiden. Dit mengsel is voedzamer dan puur vlees en heeft 50 procent minder cholesterol en vet. Veel mensen willen best hun vleesconsumptie verminderen, maar zijn niet tevreden over veganistische alternatieven. Met Rebel Meat kunnen ze kiezen voor duurzame vleesconsumptie met honderd procent genot. Een ‘veggieburger’ mag dan wel milieuvriendelijker zijn, met Rebel Meat bereiken we een grotere doelgroep. Daardoor hebben onze hamburgers een groter positief effect op het milieu. De burger is ons eerste product. Maar we werken voortdurend aan verdere ontwikkelingen en willen met de hybride – naast vlees en plantaardige vleesvervangers – een nieuwe standaard creëren.”

De eerste hamburger kwam al kort na de oprichting van het bedrijf. Was het zo eenvoudig?

(Lacht) ,,Er waren veel obstakels, dus het is moeilijk om aan te geven wat de grootste was. De zoektocht naar een producent was niet eenvoudig. Maar de twee slagerijen waarmee we nu produceren zijn innovatief en maken graag nieuwe producten. Daarna werkten we lange tijd alleen nog maar met subsidies. We hebben de eerste financiering pas in december 2019 ontvangen, hoewel we de overheidssubsidies en -steun niet mogen onderschatten. We hebben in het begin een Climate-Kic subsidie ontvangen – en daarmee de bevestiging dat onze oplossing voor het probleem relevant is. Zonder zo’n bevestiging loop je het risico de weg kwijt te raken.”

Wat waren de mooiste momenten?

,,Er is bijna elke dag een mooi moment. Het eerste beslissende moment was het bestellen van een hamburger in een restaurant – het product dat je zelf hebt gemaakt. De teambuilding was ook erg leuk. Het moment dat je je realiseert dat het een echt bedrijf aan het worden is en je niet meer alles zelf hoeft te doen. We waren ook in Zwitserland voor een test. Het is erg ‘cool’ om al in het jaar van de oprichting te werken aan internationale expansie. Het kostte ons bijna drie weken om het vlees naar Zwitserland te krijgen. Maar de proeverij was succesvol. Dat was ook een bevestiging.”

Wat kunnen we over een jaar van de onderneming verwachten?

,,Dit jaar is het jaar van de testmarkten. We willen uitzoeken welke kanalen het beste werken. Op dit moment werken we via de groothandel en directe verkoop. Maar we willen ook in de retail gaan. Tegelijkertijd willen we contacten aangaan in Duitsland en een netwerk opbouwen in de Duitstalige gebieden van Europa. Verder zijn we op zoek naar producenten in het buitenland vinden en daar regionaal produceren. Maar voor we internationaliseren, willen we eerst de Oostenrijkse markt hebben afgedekt.”

Waar wil je over vijf jaar zijn met Rebel Meat?

,,Op de lange termijn willen we werken met in-vitro vleesproducten. Dit is vlees dat is gekweekt uit spiervlees, waarvoor geen dieren hoeven te sterven. We willen het niet zelf ontwikkelen, we willen het inkopen. Wereldwijd zijn er 25 start-ups die zich bezighouden met de industriële productie van in-vitro vlees. We willen doorgaan met ons plantaardig mengsel, maar het vleesgehalte verminderen van 50 procent naar 25 procent – met 100 procent vleessmaak.

Met de hybride bouwen we aan een gemeenschap die al in contact komt met een mengeling van vlees en planten. Met geleidelijke veranderingen is het gemakkelijker om een markt te openen. De meeste mensen kunnen niet omgaan met abrupte veranderingen in het dieet.”

Wat maakt jullie innovatie beter of anders dan bestaande vleesvervangers?

,,Gemengde vleesproducten zijn nog niet beschikbaar in Oostenrijk. Het idee om vlees te mengen is nog nieuw en er zijn slechts enkele leveranciers. We zijn overtuigd van de smaak van onze hamburgers. De kruidenproducten die we gebruiken zijn niet alleen gezond, maar ze eten ook lekker weg. Maar bovenal produceren we duurzaam. Met Rebel Meat kun je ook als vleeseter iets voor het milieu doen.”

Nog personeel nodig?

,,Ja, we zijn op zoek naar een hoofd marketing.”

Meer artikelen over start-ups leest u hier.