Kaseigenaren behalen twee keer zoveel winst als ze onze verlichtingssystemen gebruiken. Ten eerste betalen ze minder voor elektriciteit en ten tweede behalen ze een hogere opbrengst. Aldus de oprichters van de Plantalux start-up.

Plantalux is een familie start-up. Oorspronkelijk werkten vader (Jacek Lachowski) en twee zonen (Jakub en Rafał) met LED-lampen. Toevallig ontdekten ze dat er een wedstrijd voor gewasverlichting was georganiseerd door één van de landbouwinstituten. Ze bouwden een lamp in de garage van hun grootvader en stuurden deze naar het instituut. Na een half jaar hoorden ze het nieuws: ze werden eerste. Onder hun lampen groeiden de planten het hardst en ook het energieverbruik was het laagst. De familie maakte daarop een vervolg en stichtte Plantalux. Vandaag de dag verlicht deze Poolse start-up kassen over honderden hectaren in Polen, Duitsland, Nederland, Macedonië, Israël en Canada.

Jakub Lachowski, ceo van Plantalux

Wat is precies jullie product?

Jakub Lachowski, CEO en mede-oprichter: Plantalux is een intelligent lichtregelsysteem voor kassen dat gebruik maakt van LED-lampen uit onze productielijn. Deze lampen geven exact de hoeveelheid verlichting die nodig is voor elk gewas. Het punt is dat elke plant zijn eigen specifieke kenmerken heeft. Als we de plant alleen van licht voorzien vanuit het spectrum dat hij nodig heeft, kunnen we zijn groei maximaliseren met een minimaal energieverbruik. Neem bijvoorbeeld tomaten en kruiden. Tomaten zijn planten die omhoog klimmen. Voor dit type plant gebruiken we infraroodlampen met een zeer lage verhouding tussen blauw en rood. Ook simuleren we zonsopgangen en zonsondergangen. We laten de planten op een lagere hoogte groeien en krijgen zo meer tomaten met minder groen. Bij de kruidenteelt zorgen we dan weer voor een helderder licht met een groter aandeel blauw. Dan bereiken we een snellere groei en meer groene materie, want dat is wat de kwekers willen.

Welk probleem lossen jullie op?

We verdienen meer geld voor onze klanten. Hogedruknatriumlampen (HPS) worden meestal gebruikt in kassen. Het grootste nadeel daarvan is dat ze veel energie verbruiken. Gemiddeld wordt er 1000 Watt per hectare kas geïnstalleerd en de jaarlijkse kosten voor het verlichten van zo’n kas van 1 hectare bedragen ongeveer 2,5 miljoen PLN (ongeveer 600.000 euro). Met onze LED-lampen besparen we driemaal zo veel kosten! Het voordeel is ook dat we met LED-verlichting de fotosynthese en productie kunnen versnellen. Niet alleen verlagen we de rekening, maar we verhogen ook het rendement.

Op welke manier onderscheidt jullie product zich van de concurrentie?

De meeste fabrikanten werken met Osram of Philips LEDs. We hebben onze eigen diodes en onze lampen hebben een langere levensduur. We hebben ook een adviesdienst geïntroduceerd, waarbij we praten over hoe we planten kunnen kweken met onze lampen. Een plant is een levend organisme en zelfs een positieve verandering kan goed of slecht zijn. Naast de nieuwe lichtbron moet je ook weten welke temperatuuramplitude je moet instellen, hoeveel CO2 je moet uitstoten, hoe je moet bemesten, welke vochtigheid je moet gebruiken, hoe je moet ventileren.
De kers op de taart is onze nieuwste lamp. Hij kan afzonderlijk gebruikt worden voor verschillende gewassen, omdat hij is opgebouwd uit verschillende spectrums, die in real time door de app geregeld kunnen worden.

Welke momenten waren het moeilijkst?

Het begin. We hadden de eerste lamp gemaakt en we kregen bevestiging van de universiteit dat de lamp werkte. We hebben onze eerste klant ermee benaderd, en zij zei: “Ik geloof niet in de universiteit. Welke collega van mij gebruikt jouw product?”.
We vertelden haar dat het nog niet op de markt is. “Oh, ja. Nou, kom maar langs als iemand die ik ken het gebruikt.”. Dat geldt ook voor de andere klanten. En zo kwamen we van deur tot deur en iedereen vroeg ons hetzelfde: “Welke vriend van mij gebruikt het?”. Niemand wilde de eerste zijn om het te kopen. Het heeft ons ongeveer zes maanden gekost, denk ik. Uiteindelijk kwamen we op de beurs en we wisten onze eerste klant te winnen; pas toen begonnen we met de verkoop.

Op welke prestatie ben je met name trots?

Enige tijd geleden kwamen we op het idee om een softwaretoepassing voor lichtsturing te ontwikkelen. We hebben dit type lamp met een app op de markt gebracht. We hebben er een half jaar mee gereisd over de hele wereld. Toen bleek dat een van ‘s werelds grootste bedrijven ook een besturingssysteem introduceerde. Ik was er echt trots op dat een klein bedrijfje uit Polen dit product heeft uitgevonden en dat topfabrikanten ook in deze richting gaan.

Wat zijn de plannen voor komend jaar?

In juli openen we een bedrijf in de VS en breiden we onze aanwezigheid in Canada uit – we hebben twee contracten getekend met distributeurs. Ook willen we een sterkere positie hebben op de Nederlandse markt en overwegen we meer landen in Europa.

Dit jaar bouwen we ook onze eigen experimentele kas. Nu gaan we in drie richtingen: we gaan niet alleen apparatuur produceren en onze eigen apps maken, maar we gaan ze ook testen. Doordat we klein zijn, kunnen we relatief snel schakelen en de hardware verbeteren, wat voor grote bedrijven erg moeilijk is.

Wat willen jullie de komende 5 jaar bereiken?

Over vijf jaar willen we goed zichtbaar zijn op de Canadese en Amerikaanse markten, omdat deze markten zich snel ontwikkelen op het gebied van nieuwe technologieën in de landbouw. In Europa daarentegen willen we gezien worden als experts op het gebied van verlichting.

Oprichters: Jakub Lachowski, Rafał Lachowski
● Oprichtingsjaar: Juli 2016
● Financiële info: De start-up is opgezet met behulp van EU-subsidies. Twee investeringsfondsen hebben in de onderneming geïnvesteerd. Daarnaast hebben externe investeerders in de onderneming geïnvesteerd.

Hoeveel medewerkers?
15 vaste werknemers. In het productieseizoen werken er ongeveer 30 mensen. Zij zijn op zoek naar mensen voor R&D en verkoop.
Ultieme doel:
Om sterk aanwezig te zijn in de verlichtingsmarkt in Europa en Noord-Amerika.

Inspiratie nodig? Hier vind je al onze verhalen uit de start-up serie.