Przemysław Żelazowski is een wetenschapper. Zijn studie in Polen heeft hem inzicht gegeven in milieubescherming. Tijdens zijn promotieonderzoek in Oxford leerde hij over de potentiële voordelen van satellietmonitoring. Hij werkte in Rome voor de Voedsel- en Landbouworganisatie van de Verenigde Naties, waar hij kennismaakte met landbouwkwesties. Tegenwoordig combineert hij deze ervaringen in zijn start-up SatAgro.

Samen met Krzysztof Stopa (het hoofd van het CTO-onderzoekscentrum in Polen) creëerde hij een product dat zelfs kleine boeren in staat stelt om hun gewassen met satellietbeelden te monitoren en de overstap naar precisielandbouw te maken.

Jullie product is een satellietinformatiesysteem voor boeren. Wat is dat in gewone mensentaal?

Przemysław Żelazowski: Het is een eenvoudig te gebruiken toepassing voor boeren die hen in de eerste plaats real-time informatie uit satellietbeelden geeft over de status en de diversiteit van de gewassen op hun akkers. Vervolgens geeft het instructies voor landbouwmachines, bijvoorbeeld hoe ze moeten bemesten of zaaien. Voor alle duidelijkheid, we bieden geen starre oplossingen zoals het aantal kilo meststoffen dat voor elk deel van het veld moet worden gebruikt. Wij bieden een flexibel gereedschap aan dat de boer eenvoudig kan aanpassen aan zijn situatie. Als de eerste satellietbeelden laten zien dat tarwe in het ene deel van het veld nog niet zo goed groeit en in een ander deel van het veld veel beter presteert, kan de boer er de voorkeur aan geven om zijn inspanningen te concentreren op de zwakkere groeigebieden. Op die manier kunnen ze dit deel van het veld vervolgens intensiever bemesten. Maar als het te laat is in het seizoen, dan zullen ze niet zo veel investeren in het zwakste deel van het veld. Een manier om dit te doen is als volgt: de boer beantwoordt een aantal vragen en op basis van deze informatie kunnen instructies worden gemaakt met onze software die rekening houdt met de verschillende teeltomstandigheden. Er wordt een doseerschema gemaakt dat is afgestemd op de specifieke eisen van het gewas. Deze instructies zijn compatibel met de machines die worden gebruikt. In bepaalde gevallen, zoals bij John Deere apparatuur, kan de boer gegevens van de satelliet downloaden, automatisch instructies maken voor het bemesten van meerdere velden en deze binnen enkele minuten op afstand naar de terminal van de machine sturen.

Welk probleem lost SatAgro op?

In het tijdperk van klimaatverandering is innovatie in de landbouw als een slang die zijn eigen staart opeet. De Groene Revolutie in de landbouw in de tweede helft van de 20e eeuw heeft geleid tot een enorme toename van efficiëntie. Maar er zijn ook tal van negatieve effecten: bodemaantasting, chemische verontreiniging, verlies van biodiversiteit. Het risico bestaat dat biodiversiteit verloren gaat als gevolg van chemische verontreiniging. Ook bestaat het risico dat het hele systeem instabiel is, zoals het laatste IPCC-rapport aangeeft. Daarom hebben we nieuwe agrarische technologieën nodig. Een van die methoden is precisielandbouw. Het stelt boeren in staat om de dosering van hulpbronnen als meststoffen, pesticiden of phytohormonen te optimaliseren, waardoor hun impact op het milieu wordt verminderd. Ik zal echter niet verhullen dat dit slechts een deel van de oplossing is voor de uitdagingen waar de landbouw voor staat. Dit is wat we kunnen doen om te helpen, maar de chemische samenstelling van pesticiden of gewaseigenschappen vallen buiten ons bereik.

Er zijn al bedrijven op de markt die satellietbeelden gebruiken voor het monitoren van gewassen. Hoe verschilt u van uw concurrenten?

Ten eerste zijn we goed in het automatiseren van alle processen en hebben we een systeem ontwikkeld dat een groot aantal gebruikers in staat stelt het systeem op afstand te bedienen.

Ten tweede staan we open voor samenwerking met kleinschalige boerderijen, ook met wat we hierboven hebben genoemd. Meestal zijn dergelijke technologieën zoals de onze ontworpen voor boeren die honderden hectaren land hebben. We bieden ook diensten aan voor kleinere boerderijen en we hebben prijzen die meer in lijn zijn met de massaproductie dan met exclusieve tarieven. Vanaf een hectare is de grootte van een veld dat gecontroleerd kan worden.

Wat zijn de grootste obstakels voor het bedrijf?

Marktkennis. Toen ik in 2015 met ondernemers sprak en hen het prototype liet zien, kwam ik op de boeren ongetwijfeld over als een gek uit de ruimte. Nu is het veel beter geworden. De boeren zijn al beter bekend met deze technologieën en ze voelen zich er beter bij thuis. We hebben steeds meer concurrentie, wat ook dient om de markt te informeren. Op dit moment hebben we niet te klagen over het aantal mensen dat aan boord wil komen.

Wat zijn tot nu toe de beste momenten geweest?

Toen we de eerste contracten ondertekenden. Het was een geweldig gevoel om na 1,5 jaar programmeren eindelijk het prototype te kunnen presenteren. En om van de CEO van een grote boerderij te horen dat hij nooit had gedacht dat zoiets mogelijk was – en dat het ook door een Pools bedrijf was gemaakt! Dit was een belangrijk moment, want we waren allemaal behoorlijk uitgeput door ons werk. We hebben geweldige positieve feedback en een enorme impuls gekregen van die eerste paar klanten.

Wat zijn jullie plannen voor het komende jaar?

In de eerste plaats willen we ons op een belangrijke manier gaan bezighouden met watermanagement. We zijn al lang bezig met de voorbereiding van onze aanvraag en dit jaar is het moment aangebroken om deze aan de wereld te laten zien. Ten tweede werken we met de steun van het Europees Ruimteagentschap aan een monitoringsysteem dat op regionaal en nationaal niveau kan worden toegepast. Het is van cruciaal belang dat we snel dreigingen zoals droogte of vorst kunnen identificeren en erop kunnen reageren. Wat onze bedrijfsvoering betreft, zijn we van plan om nieuwe markten in die gebieden in de Europese Unie en Noord-Amerika te betreden. Vorig jaar hebben we onze tijd besteed aan de voorbereiding van de SatAgro, zodat de dienst in de toekomst gemakkelijk in andere landen kan worden gelanceerd. Dus nu moeten we daar klanten vinden.

Wat willen jullie de komende 5 jaar bereiken?

Over vijf jaar willen we dat onze service breed beschikbaar is en bekend staat als een nuttige denktank. We willen snel informatie genereren over wat er met gewassen gebeurt en hoe we ze kunnen beheren en reageren. Persoonlijk wil ik dat we instrumenten creëren die de bewustwording van de plantenteelt vergroten en die de basis vormen voor onze voeding en onze voedselzekerheid.

Alle verhalen over onze start-ups of the day vind je hier.