Het jonge consultancybedrijf Drebble ondersteunt het bedrijfsleven én kennisinstellingen met digitalisering, bijvoorbeeld AI en Internet of Things. Vorig jaar richtten Willem Remie en Pascal den Boef hun start-up op en inmiddels hebben zij al vijf werknemers. De oud-studenten van de Technische Universiteit Eindhoven (TU/e) vermarkten hun kennis op een slimme manier. Door zowel projecten te doen voor bedrijven als voor kennisinstellingen proberen zij deze twee partijen meer met elkaar te verbinden. Want dat gebeurt volgens Willem Remie nog veel te weinig. “Terwijl die verbinding juist tot meer innovatie leidt.”

Wat doen jullie bij Drebble?

,,Wij helpen bedrijven en kennisinstellingen bij digitaliseringsvraagstukken. Hierbij komen alle ‘buzzwoorden’, zoals ‘Industrie 4.0’ en ‘Internet of Things’ aan bod. Het lijkt vaag, maar wij proberen deze technologieën juist makkelijk toepasbaar en werkbaar te maken voor bedrijven.

,Op dit moment zijn we bezig met een gave opdracht voor Total. Alle gas gerelateerde activiteiten gaan we aansluiten op een cloud zodat bijvoorbeeld onderhoudspartijen de benodigde data makkelijk kunnen inzien. Zo kunnen zij onderhoud aan bijvoorbeeld tankstations makkelijker monitoren waardoor het bedrijf niet meer voor verrassingen komt te staan. Total is druk bezig om een digitaliseringsslag te maken en is ook steeds meer bezig met duurzaamheid en innovatie. Daar dragen wij op deze manier ons steentje aan bij.

Daarnaast werken we voor de TU/e aan een Matlab toolbox. Matlab is een programmeertaal. Het wordt veel gebruikt in de wetenschap om theorieën te testen en simulaties te draaien. Alleen nu ontwikkelen PhD-studenten, afstudeerders of andere studenten zelf nog vaak een stukje losstaande code om bijvoorbeeld een theorie te testen. Met Matlab kunnen universiteiten een bibliotheek bouwen waarin verschillende onderzoeken samenkomen. Omdat het allemaal in dezelfde programmeertaal is, kan nieuw onderzoek sneller op gang komen. Ook kunnen studenten en anderen na een project  op die manier snel verder met de beschikbare informatie. Het is zonde als al die projecten op de plank belanden omdat andere mensen de code niet kunnen lezen.”

Hoe is dit begonnen?

,,Al tijdens mijn studie ben ik begonnen als zzp’er. Ook daarvoor werkte ik al naast mijn studie. Ik heb verschillende dingen in de offshore olie- en gasindustrie gedaan. Maar de ontwikkelingen binnen dat soort bedrijven gingen mij allemaal niet snel genoeg. De ondernemersdrang werd steeds groter. Drie jaar geleden naar de Kamer van Koophandel gegaan om mezelf in te schrijven. Het eerste project heb ik samen met een studiegenoot gedaan. Ik had dus ook meteen iemand op de loonlijst.”

“Voor de eerste opdrachtgever hebben we een display ontworpen en geprogrammeerd voor in een gaspomp. Het display was bedoeld om gebruikers door het proces van vloeibaar gas tanken te loodsen. Het werkt eigenlijk hetzelfde als een gewone benzinepomp, maar gas tanken is gevaarlijker en daarom is het proces ingewikkelder. Door het display is er een heldere gebruiksaanwijzing voor de consument.”

“Dat was een leuke opdracht voor tijdens de studie, maar nu richten we ons op complexere dingen. Zo werken we samen met het team voor de autorace de 24 uur van Le Mans. In 2024 start een nieuw klassement waarin er geracet gaat worden met een voertuig dat volledig aangedreven wordt op waterstof. Total ontwikkelt een vulinstallatie om de auto af te tanken. Waterstof is een complex gas. Op een tank zo optimaal mogelijk te vullen, zo snel en zo vol mogelijk, hebben wij een wiskundig model gebouwd.”

“Vorig jaar april hebben Pascal en ik besloten om samen een bedrijf op te richten. Dat is Drebble. Hiermee zetten we de werkzaamheden voort die we al deden en gaan we in de toekomst natuurlijk uitbreiden.”

Wat is jullie motivatie om dit te doen?

“Wij willen bezig zijn met technologische uitdagingen. Daarbij vinden we het heel belangrijk om een technologie toepasbaar is in de praktijk. Studeren is leuk, maar een uitvinding wordt pas echt de moeite waard als het in de praktijk te gebruiken is. Met Drebble proberen we de wetenschap aan te sluiten bij het bedrijfsleven. De theorie moet de praktijk ondersteunen en vooruit helpen. Maar dat gebeurt nog niet altijd. Dat gat proberen wij op te vullen.”

Als start-up kunnen wij dat makkelijker doen dan bijvoorbeeld de universiteit zelf, die daar overigens wel mee bezig is. Waar de universiteit samenwerkingen vorm probeert te geven in specifieke projecten, zijn wij als jong bedrijf heel flexibel. Wij zitten letterlijk aan tafel bij zo’n bedrijf en zien waar behoefte aan is. Bij Total heeft het best lang geduurd voordat zij echt besefte dat de wereld verandert en dat zij daar als bedrijf ook wat mee moeten. Inmiddels hebben we genoeg draagvlak gecreëerd en werken we dus aan interessante projecten.

Wij proberen zowel aan de kant van de universiteit als aan de kant van het bedrijfsleven actief te zijn. En ik probeer bedrijven ervan te overtuigen dat ze iets moeten en kunnen doen met de kennis en innovaties die bij een universiteit worden ontwikkeld. Het valt me op dat sommige bedrijven veel meer toegang hebben tot de campus dan andere. Het gat is kleiner als ondernemers zelf een netwerk hebben opgebouwd rondom de universiteit. Maar voor het overgrote deel van de ondernemers, zeker MKB’ers, is de campus een soort niemandsland waarvan zij niet weten wat er gebeurt.”

Wat was jullie mooiste champagnemoment?

,,Ik ben bijna een jaar in gesprek geweest met Total over de opdracht die wij vorig jaar september hebben binnengehaald. Dat was een spannende tijd. Ten eerste omdat we de technische uitdaging heel interessant vonden en daar graag aan mee wilden werken. Maar ook omdat het ons financiële zekerheid en houvast zou geven. En dat is bij een start-up vaak nog lastig. Daarom hebben wij een feestje gevierd toen de deal officieel rond was.”

Wat kunnen we het komende jaar van jullie verwachten?

,,We hebben nu twee grote klanten, de TU/e en Total. Daarmee hebben we een goede relatie en een langdurige samenwerking, dus dat is heel fijn. Maar we willen graag nog wat andere projecten erbij doen. In ieder geval gaat Wolfpack, ook een start-up die op de universiteit is ontstaan, ondersteunen bij het project voor Total. Binnen die organisatie worden verschillende plannen bedacht rondom digitalisering en Wolfpack gaat helpen bij het ontwikkelingen van specifieke toepassingen. Zij zorgen dat de plannen daadwerkelijk worden uitgevoerd.”

Wat is jullie toekomstdroom?

,,Met deze verschillende opdrachten bij verschillende bedrijven proberen wij te laten zien wat we kunnen. Wij zoeken altijd naar klanten die voor de langere tijd samen willen werken. In de toekomst zouden wij heel graag nog een project doen voor of samenwerken met ASML. Dat is hét bedrijf op het gebied van high tech. Maar om daar binnen te komen, moeten we onszelf wel bewezen hebben. Daar zijn we nu druk mee bezig.

“Wij zijn niet het prototype start-up sprookje. Wij hebben passie voor technologie. Dat is wat ons drijft en waar wij dag en nacht mee bezig willen zijn. We hebben ons met Drebble voorgenomen alleen projecten te doen die we leuk vinden en waar we een uitdaging in zien. Tot nu toe is het altijd gelukt om aan deze ‘regel’ te voldoen. Iedere maand kijken we elkaar in de ogen aan vragen we of we het nog leuk hebben als ondernemers. Het antwoord is nog altijd ‘ja’. En daar draait het ten slotte om.”

Lees via deze link nog meer IO-artikelen over start-ups.