Voor sommige producten of processen kan de kleinste temperatuurschommeling fataal zijn. Voor IVF-laboratoria kan bijvoorbeeld een verandering van slechts 0,5 graden de levensvatbaarheid van een embryo beïnvloeden. Daarom is het belangrijk om de temperatuur goed in de gaten te houden, zodat onderzoekers actie kunnen ondernemen als er iets mis is. Dat is precies wat BrightSentinel doet. De Amerikaanse startup, opgericht door twee Australiërs, biedt een oplossing voor het monitoren van de temperatuur in ziekenhuizen en laboratoria. Jenny Samfat en Robert Keith ontwikkelen en produceren vanuit hun kantoor en werkruimte in Microlab in Eindhoven nauwkeurig gekalibreerde loggers. Ze hebben ook een geautomatiseerd proces ontwikkeld voor het kalibreren van sensoren in hun eigen kalibratielaboratorium.

Hoe werkt het?

,,Iedereen wil precies weten hoe het werkt. Maar dat is ons geheim en dat delen we niet. Ik moet lachen als mensen zeggen dat het AI is. Nou, er zit wat logica in. Vergeet echter niet dat Robert hier al jaren aan werkt. Normaal gesproken duurt het enkele dagen om 250 thermo-loggers te kalibreren. Robert kan hetzelfde doen in 4 uur,” zegt Jenny Samfat. Zij en Robert Keith hebben het bedrijf in 2011 opgericht toen ze nog in de onderzoeksfase zaten.

Wat maakt BrightSentinel anders dan andere bedrijven?

,,De loggers moeten elk jaar opnieuw worden gekalibreerd. Normaal gesproken moet dit gebeuren door een onafhankelijk laboratorium of een technicus die bij de klant op bezoek komt. Dat kost ontzettend veel tijd. Wij doen het anders. Als de kalibratieperiode van een logger afloopt, sturen we onze klanten nieuwe, reeds gekalibreerde loggers. Dat vermindert te tijd datb ze niet kunnen werken. Bovendien bieden we een cloud service aan, waarbij onderzoekers de verzamelde data kunnen bekijken om belangrijke beslissingen te nemen. Alle data wordt op één plaats in de cloud beheerd. Dat betekent het einde van handgeschreven lijsten en spreadsheets. U zou verbaasd zijn over in hoeveel laboratoria met de meest geavanceerde apparatuur, nog steeds metingen handmatig worden geregistreerd.”

Wat is uw motivatie?

,,Bij een doorsnee koelkast kan de temperatuur tussen het bovenste en het onderste schap wel vijf graden verschillen. En een koelkast is niet eens zo groot! Thuis in Australië hadden we een koelkast waar de temperatuur perfect was en het eten veel langer goed bleef. Wat denk je dat dit betekent voor mensen die met bloed of embryo’s in een laboratorium werken. Mensen schrikken vaak als ik dit voorbeeld geef. Weet u hoe vaccins worden getransporteerd? We hebben dat in Robert’s woonplaats onderzocht veel problemen ontdekt.

Medicijnen en dergelijke worden vervoerd  in koelkasten van slechte kwaliteit. Als de chauffeur de spullen aflevert, blijft ook nog eens de deur vaak open staan. Hetzelfde geldt voor IVF-laboratoria. Ook al staat er in de regeling dat onderzoekers één keer per dag de temperatuur moeten meten. Wat er meestal gebeurt, is dat iemand na aankomst op het lab op twee momenten kort na elkaar de temperatuur meet en daarvan dan het gemiddelde neemt. Maar wat gebeurt er tijdens alle andere uren? Ze houden zich aan de regeling, maar ze handelen niet verantwoordelijk. Je werkt met levende cellen.

Het is gewoon frustrerend en we willen er iets aan doen. We willen de laboratoria de middelen geven om zich verantwoordelijk te kunnen gedragen. Als je de temperatuur goed in de gaten houdt, kun je een beslissing nemen.”

Zou je ooit weer voor een baas willen werken?

,,Ik heb altijd in teams gewerkt. Ik heb gewerkt als consultant voor grote energieprojecten, op de beurs en in de ‘dealroom’. Zo’n dealroom waar je mensen ziet schreeuwen en zwaaien. Voor een buitenstaander ziet het bijzonder chaotisch uit. Wij konden het uiteindelijk altijd goed met elkaar vinden. Je vertrouwt op het team. Want als er één persoon slaapt, heeft dat gevolgen voor iedereen. Je moet dan voor hem handelen. Als je een team bent, is dat oké. Natuurlijk. Toen had ik een baas boven me. Maar zo voelde het nooit.

Grappig. Ik denk dat het runnen van een start-up diezelfde sfeer heeft. Het is hetzelfde organisme. Ik zie geen grote verschillen. Behalve dan dat ik toen niet over geld hoefde na te denken.”

Is dat het moeilijkste aan een start-up?

,,Jazeker. We hebben het business model opgesteld en alle dingen zijn klaar. Alleen nog de financiering. De volgende generatie loggers zijn klaar voor de markt. Bluetooth en waterdicht. We zijn er bijna. Het enige wat nu nog nodig is, is de financiering van de eerste partij. Dat gaat echter langzamer dan we hadden verwacht.”

Hoe komt dat?

,,Ik weet het echt niet. Misschien is het de cultuur. Ik ben me wild geschrokken toen ik las dat slechts vier procent van de start-ups met vrouwelijke medeoprichters financiering krijgt in Nederland. Veel vrouwen werken hier in deeltijd.”

Is dat anders in de VS en Australië?

,,Ja, daar werkt iedereen. Toen ik voor het eerst in Nederland kwam, verbaasde het mij dat we geen afspraken konden maken op woensdagmiddag. Later ontdekte ik dat de kinderen die dag vroeg uit school komen. Hier komt het veel vaker voor dat vrouwen de kinderen moeten ophalen, terwijl je in de VS en Australië om de beurt de kinderen moet ophalen.”

Waar staat de onderneming over vijf jaar?

,,Eerst moeten we de financiering rond krijgen. we hebben er alle vertrouwen in dat het gaat lukken. De komende drie tot vijf jaar willen we de meest intuïtieve oplossing voor wetenschappers bieden. We willen veel opties en keuzes bieden zonder het gedoe dat ze nu gewend zijn. We verkopen al wereldwijd. We willen onze loggers ook gaan gebruiken voor het meten van andere zaken dan temperatuur alleen. Want er valt nog veel meer te monitoren.”

Lees via deze link ook andere artikelen over start-ups.