Met een harnas aan, beenstukken om je onderbenen en voeten en een VR-bril op, waan je jezelf in een hele andere wereld. Staand in een cabine waarvan muren wegzakken, kun je je partner en tegenstanders zien. Naar elkaar zwaaien, elkaar een high five geven. Er zijn vier spelers, twee teams en uiteindelijk een individuele winnaar en een winnend team.

Je ziet kubussen op je afkomen die je moet aanraken met je voet, hoofd of handen. Lasers die je moet ontwijken en lava op de grond waar je niet op moet gaan staan. Er gebeurt in acht minuten tijd van alles en het stelt je conditie weer even op de proef: springen, duiken, schoppen alles op een oppervlakte van twee bij twee meter. In het begin is het even onwennig maar al gauw is duidelijk wat je moet doen om punten te scoren. 

© Innovation Origins

Tijdens de grand opening van ’s werelds eerste Active Sports Arena, afgelopen woensdag, konden de bezoekers de virtuele wereld van Exodus Burned zelf betreden. De begane grond van het SX-gebouw, in Eindhoven, is vanaf deze week open voor iedereen. Terwijl de spelers actief schoppen, kicken en springen, volgen de toeschouwers het spektakel via schermen met live commentaar van een MC. 

Pillow’s Willow bedacht het concept en de technologie achter Exodus Burned. PSV zag de potentie en met een subsidie van het Leisure Ontwikkelings Fond (LOF) is de eerste arena realiteit.

Internationale toernooien

Peter Kortenhoeven, creative director en co-founder van Pillow’s Willow, wil dit soort active esports centers op meerdere plaatsen realiseren en nationale en internationale toernooien organiseren. Die droom komt steeds dichterbij, zo blijkt. Naast PSV hebben andere Europese topclubs toezeggingen gedaan om een Active Esports Arena te openen of Exodus Burned toernooien te organiseren, vertelt Andy Lürling, CEO Pillow’s Willow. Niet alleen voetbalclubs ook leisure centers zijn geïnteresseerd. In maart opent Active Esports Arena Breda haar deuren. Dat gebeurt samen met Optisport. 

Drie jaar geleden ging de focus volledig op Exodus Burned, vertelt Kortenhoeven: “Wij gaan voor kwaliteit en willen de Ferrari van active esports worden.”  De start-up ontwikkelde eerder al de prijswinnende game Spark of Light. “Wat we zagen, was dat niemand dat spel eigenlijk ging spelen. Iedereen zat te wachten: Wanneer mag ik nou eens.” Exodus Burned is entertainment voor iedereen in de arena, stelt Kortenhoeven.

Kennismaken met esports

Ook komt er een arena op Sportcentrum Papendal vertelt Irene Eis, boardmember NOC*NSF. “Het is een leuke manier voor sporters om kennis te maken met esports. Je traint je lichaam heel intensief, op een heel andere manier. Tegelijkertijd is het ook een soort speeltuin om te kijken wat we er nog meer mee kunnen.” 

Doordat het lichaam de controller is, kun je heel accuraat bewegingen waarnemen. Dat zou kunnen helpen bij talentontwikkeling, legt Eis uit: “Als je met bijvoorbeeld een folie op de vloer ook heel nauwkeurig drukverschillen, balans en afzet kan meten. Kun je die informatie gebruiken om bepaalde belangrijke bewegingen vaak te herhalen, wat nodig is bij talentontwikkeling. Dit maakt die repeterende oefeningen wel veel leuker. Zover is het nog niet, maar de potentie er.”

Frans Janssen commercieel directeur PSV, ziet een toernooi in het Philips-stadion voor zich. Een jaar geleden kwamen Kortenhoeven en Lürling bij hem. “Of zij van onze marketingpower gebruik konden maken. Een eerlijke vraag. Ik snapte toen nog weinig van het concept maar het werd steeds zichtbaarder.” PSV raakte betrokken en zo konden supporters kennismaken met Exodus Burned tijdens de fandag. Gaandeweg ontstond het idee om een permanente locatie te zoeken waar supporters het spel kunnen spelen. Die locatie werd gevonden in het SX-gebouw.

PSV is natuurlijk vooral voetbal. Maar de club draait ook mee in de esports met een FIFA-team en sinds kort ook met League of Legends. Het spel Exodus Burned brengt het bewegen en gaming bij elkaar, wat de interesse van Janssen raakte: “Voetballen is heel fysiek en gezond. Esport heeft juist de naam dat het te passief is. Dat is Exodus Burned zeker niet. Ik heb het zelf ook gespeeld en ik moest na 15 minuten aan het zuurstof. Al was dat wel in de zomer bij 35 graden.”

Fanbeleving

Exodus burned past binnen de visie van PSV, legt Janssen uit: “Het is vernieuwend, heeft een hoge fanbeleving en zet aan tot meer bewegen. Wij vinden het belangrijk om meer mensen in deze regio in beweging te krijgen.” En het is voor Janssen ook belangrijk om de start-up te helpen groter te worden: “Philips begon ooit ook als startup.” 

Julie Biesmans krijgt het ‘harnas’ aan © innovation origins

Tijdens de opening speelden twee sterspelers uit het dameselftal van PSV, Aniek Houwen en Julie Biesmans, tegen twee esporters, Romal Abdi en Yusuf Ercan. Abdi is als coach van het PSV esportteam ook de “vaandeldrager” van Exodus Burned: “Het gave van dit spel is dat een hoog entertainmentniveau heeft. Het is een mooie belevenis en je zit gelijk in een andere wereld. En je bent ook intensief aan het bewegen.” Ercan, die het spel voor het eerst speelde: “Het was echt vermoeiend. Ik had wel verwacht dat het zwaar zou zijn, maar niet zo zwaar. Ik voel zelfs wat spierpijn.” 

Willen winnen

Voor Ercan is het wedstrijdelement belangrijk, “ik wilde echt winnen”. De mannen wonnen als team. Individueel won Biesmans, nipt. Ook de dames speelden het spel voor het eerst.Dat Biesmans zou winnen had ze van te voren niet verwacht: “Bij het inspelen, waren de mannen beter.” Biesmans zou het wel “tof” vinden om het spel vaker te spelen, met haar teamgenoten voor teambuilding bijvoorbeeld of misschien “om een rustige training te vervangen”.

Vooral van de ontlading van de spelers, als ze de bril weer afzetten, kan Kortenhoeven erg genieten: “Alsof je een kind van zes met Sinterklaas nog een cadeautje geeft: ‘Dat dit allemaal kan’.”