De levenskwaliteit van mensen met reuma verbeteren. Dat is het doel van de veertien studententeams die deelnemen aan SensUs 2019. De competitie daagt hen uit om een biosensor te ontwikkelen die de concentratie reumamedicijn in het bloed van patiënten snel en nauwkeurig meet. Hierdoor krijgen de patiënten een betere en persoonlijkere behandeling. Team T.E.S.T. van de Technische Universiteit Eindhoven had volgens de jury de best werkende sensor.

Daarnaast vond de jury de biosensor van het Eindhovense team ook het meest creatief. De publieksprijs ging naar team Aixsensuit uit Duitsland. Bezoekers konden gedurende de dag hun stem uitbrengen. Ook werd er een prijs uitgereikt voor de biosensor met het grootste vertaalpotentiaal, de mogelijkheid het apparaat snel op de markt te brengen. Team Synosense van de KU Leuven neemt deze prijs mee naar huis. “De sensor is makkelijk toepasbaar voor patiënten, zowel thuis als in het ziekenhuis”, vertelt Eline Rutten, student van het Belgische team. Zij denkt al aan een onderneming: “Als we de mogelijkheid krijgen om een start-up te beginnen, doe ik daar zeker aan mee.”

De studentencompetitie SensUs werd voor de vierde keer georganiseerd door het gelijknamige studententeam van de Technische Universiteit Eindhoven (TU/e). Iedere editie maken de internationale studenten een biosensor voor een andere toepassing. Biosensoren zijn kleine instrumenten die in een bloeddruppeltje snel en eenvoudig de aanwezigheid van stoffen kunnen meten die een indicatie geven van ziekte en gezondheid. Veel mensen met diabetes maken al gebruik van zo’n sensor om het suikergehalte in het bloed te meten.

Goede dosering reumamedicijn van levensbelang

Dit jaar meet de sensor het medicijn tegen reuma, Adalimumab, in het bloed van patiënten. Op dit moment duurt het weken voordat een patiënt uitslag krijgt van een bloedtest. Terwijl de precieze dosis voor een patiënt van groot belang is. Met een te lage dosis werkt het medicijn niet en met een te hoge dosis krijgen patiënten te maken met bijwerkingen. Daarbij is adalimumab een duur medicijn. Met een biosensor kan voor iedere patiënt op ieder moment de juiste dosis medicijn worden bepaald. Dit zorgt voor een effectievere behandeling en kostenbesparing.

Internationale teams

Teams uit de Verenigde Staten, Canada, China, Europa, en Afrika kwamen samen in Eindhoven. Zij presenteerden hun biosensoren aan elkaar, medische professionals, bedrijven en andere geïnteresseerden. In een pitch konden zij aanwezigen overtuigen van de werking en het resultaat van hun sensor. Maar het verhaal was nog niet alles. Alle teams testten hun sensor onder toeziend oog van het publiek. In 24 samples bloedplasma moesten zij de concentratie reumamedicijn meten. De sensoren dienen binnen vijf minuten een resultaat te tonen. Geconcentreerde gezichten, precisie gereedschap en een alsmaar doortikkende klok. De spanning was om te snijden. Studenten werkten maanden aan de biosensor en vandaag moest het gebeuren.

Vooral voor het team uit Portugal was het spannend. Hun sensor werd tegengehouden bij de douane en teruggestuurd naar Portugal. Gisteren kwam het apparaat pas aan in Eindhoven. Hierdoor konden de studenten de werking naar eigen zeggen niet meer goed testen. Gedurende de dag kwamen zij er achter dat de sensor toch redelijk goed werkt. Het apparaat van TruSense uit China heeft ook een zware reis achter de rug. Ruim dertig uur deden de Chinese studenten er over om in Eindhoven te komen. Zij werken, zo vertellen ze, hard voor het beste resultaat in de competitie. Daarna is het tijd voor ontspanning en rondreizen door Europa.

Creativiteit

De kracht van de competitie zit volgens Menno Prins, hoogleraar biomedische technologie en initiator van de SensUs-competitie, in de creativiteit van de studenten. “Studenten zijn nog onervaren en beginnen met een frisse blik aan het onderzoek”, zegt Prins. “Dit zorgt voor vernieuwende ideeën. Teams van universiteiten over de hele wereld werken in een open atmosfeer waar kennis gedeeld wordt.” Dat beaamt ook Julia Geschiere, verantwoordelijk voor de PR binnen SensUs. “Het is een vriendelijke competitie. De teams zijn niet alleen concurrenten van elkaar, maar delen ook hun ervaringen”, vertelt ze. “De studenten zijn al sinds dinsdag op de campus. We hebben al verschillende leuke activiteiten met elkaar gedaan.”

De ontwikkeling van de sensor houdt voor de studenten niet op na de competitie. Winnende concepten leiden tot patenten, uitnodigingen om te spreken op internationale conferenties en diverse prijzen. “Uit het winnende Zwitserse team van vorig jaar ontstond al een startup die er veelbelovend uitziet”, zegt hoogleraar Prins.

Breed publiek

Naast het testen van de biosensoren van de studententeams zijn er verschillende andere activiteiten. Bezoekers krijgen ook workshops en lezingen. Zo is er een speciaal nascholingstraject voor medische professionals. Ook voor leerlingen van de middelbare school is er een apart evenement. Ook zij gaan aan de slag met biosensoren. “Voorheen was de SensUs-competitie verdeeld over twee dagen, een dag voor professionals en een dag voor andere geïnteresseerden. We hebben dit jaar besloten alles samen te voegen. Daardoor hebben we een extra druk programma”, vertelt Geschiere. “Het zorgt ook voor meer connecties tussen mensen met verschillende achtergronden. Dat maakt het evenement erg interessant.”

Dat past ook bij het thema reuma. Het is een ziekte waar relatief veel mensen zelf of in hun directe omgeving mee te maken hebben. Eén procent van de wereldbevolking heeft chronische ontstekingsreuma. In Nederland komt dat neer op 200.000 mensen. Dagelijks hebben zij last van beperkingen door ontstoken gewrichten, pijn en ernstige vermoeidheid. Reuma Nederland, de grootste patiëntenorganisatie en onderzoeksfinancier voor reuma, is partner van Sensus 2019. “Wij zijn heel enthousiast over de competitie omdat sensortechnologie de behandeling van mensen met ontstekingsreuma verder kan verbeteren”, zegt adjunct-directeur Corné Baatenburg de Jong. “Een betere behandeling betekent een betere kwaliteit van leven voor mensen met reuma en dat is wat wij willen bereiken.”