Steeds meer e-bikers zijn te zien in de straten van de steden. Tot nu toe was het onvermijdelijk om de oude fiets te vervangen door een elektrische fiets. Maar sinds Pendix, een startende onderneming uit Zwickau, een ‘retrofitbare’ elektromotor voor fietsen heeft ontwikkeld, is dit niet meer nodig. De geliefde fiets kan eenvoudig worden omgebouwd. Christian Hennig, technisch directeur bij Pendix, vertelt waarom het bedrijf voor het eerst een heel andere weg koos en hoe het op de e-bike markt terechtkwam.

Waarom ben je met Pendix begonnen?

De vijf oprichters hebben elkaar ontmoet tijdens onze studie in Zwickau. Gedurende deze tijd waren we voornamelijk betrokken bij elektrische autoritten en namen we deel aan de Formula Student design competitie. We besloten – als spin off van de universiteit – voor onszelf te beginnen met de ontwikkeling van innovatieve aandrijf- en besturingselektronica.

Hoe ben je bij e-bikes terecht gekomen?

Heel eenvoudig. We ontvingen een vraag uit de fietsindustrie. Toen we de markt onder de loep namen, merkten we dat dit segment voor ons een goed werkterrein is. Terwijl de automobielsector al jaren gekenmerkt wordt door een hoge mate van professionalisering, staat dat bij de fietsindustrie nog meer aan het begin. Daardoor konden we ons als beginnend bedrijf goed mee-ontwikkelen. We realiseerden ons al snel dat we met onze ervaring ons steentje konden bijdragen aan de fietsmarkt.

Feuerwehr-e-bike

E-bikes voor de brandweer? Met de achteraf aan te brengen aandrijving is dit geen probleem – en er is zelfs ruimte voor de brandslang. ©Pendix

Was dat niet een grote verandering?

Ja, want eerst ontwikkelden we een fietsaandrijving met een versnellingsbak op de elektrische motor voor bakfietsen. Aan de klantzijde kwam het project echter tot stilstand. Dit gaf ons het idee om een aandrijfsysteem voor fietsen te ontwikkelen dat achteraf kan worden ingebouwd. Dat was ongeveer zes jaar geleden.

Hoe heb je jezelf gefinancierd gedurende deze tijd?

Toen we nog op de universiteit zaten, door middel van een beurs voor het opstarten van een bedrijf. Daarna hebben we onszelf met diensten gefinancierd en uiteindelijk in 2013 Pendix GmbH opgericht. Kort daarna gingen we op zoek naar investeerders en vonden we wat we zochten. Het heeft ons ongeveer twee jaar gekost om onze fietsaandrijving klaar te maken voor serieproductie. Op de Eurobike in Friedrichshafen, een van de grootste fietsbeurzen van allemaal, presenteerden we eindelijk ons aandrijfsysteem.

Motor für e-Bike von Pendix

Duidelijk te zien – de spoelen in de aandrijving ©Pendix

Hoe werkt de aandrijving en hoe kan deze worden geïnstalleerd?

Tijdens de ontwikkeling was het voor ons belangrijk om de aandrijving zo eenvoudig mogelijk te maken. Zowel wat betreft de installatie als de latere toepassing. Elke achteraf te monteren fiets hoeft dus maar aan één hoofdcriterium te voldoen. Hij moet uitgerust zijn met een BSA trapas. Dat is het geval bij ongeveer 85 tot 90 procent van alle fietsen. Het is ook belangrijk dat de accu in het frame past en dat de motor aan de linkerkant kan worden gemonteerd. Het is zeer eenvoudig te gebruiken – gewoon de batterij plaatsen, de batterij aanzetten en je kunt rijden. De kracht die de bestuurder uitoefent tijdens het trappen wordt gemeten in de trapas en geregistreerd door de motorbesturingseenheid, zodat de motor weet hoeveel kracht hij moet toevoegen.

Wat moet ik nu doen als ik mijn fiets wil ombouwen?

Inmiddels hebben we in Duitsland een netwerk van meer dan 800 gespecialiseerde dealers opgebouwd. Ook hier zijn wij vertegenwoordigd door een groothandelaar die onze oplossing verkoopt. Naast ons dealernetwerk, waar je de aandrijvingen kunt kopen, hebben we sinds dit jaar onze eigen online shop. Daar kun je kiezen of je het naar je dichtstbijzijnde dealer laat opsturen voor installatie of rechtstreeks naar jezelf voor de doe-het-zelf installatie. De trapas moet worden vervangen, de batterij, de motor en de snelheidssensor moeten worden geïntegreerd. Uiteraard moet de fiets voor de ombouw worden gecontroleerd op technische veiligheid en rijvaardigheid.

Met welke moeilijkheden had je te maken toen je Pendix oprichtte?

Het krijgen van een startbeurs was een groot obstakel. Twee keer moesten we ons concept verbeteren tot het werkte. Oprichters in Duitsland zijn erg druk bezig met formele zaken. Je moet je er doorheen bijten. Als je een goed idee hebt waar je van overtuigd bent, laat je dan niet te snel afschrikken, maar vecht ervoor.

Antrieb und Flaschenakku von Pendix

Je hebt niets meer nodig om je favoriete fiets om te bouwen dan deze aandrijving en batterijfles ©Pendix

Was er een moment dat je het wilde opgeven?

In principe was opgeven nooit een optie, maar ja, natuurlijk zijn er momenten van twijfel. Want zelfs in een start-up is het niet altijd koek en ei. We hadden onze argumenten. Het is vaak het geval dat het volgende doel de grote mijlpaal is. Dit kan leiden tot het staan voor een enorme berg werk en het uit het oog verliezen van wat er aan de hand is. Hier helpt het vaak om kleinere deeldoelen vast te stellen en ze beetje bij beetje te bereiken tot je eindelijk de grote berg beklommen hebt. Een bijzonder moeilijke fase was om het prototype tot wasdom te brengen. Het is een grote uitdaging en prestatie om ervoor te zorgen dat elk product direct van de productielijn komt. Terugkijkend hebben we dit, ondanks de grote uitdaging, heel goed onder de knie gekregen.

Wat betekent het om een bedrijf te leiden?

Je moet een beetje groeien in de ontwikkeling van het bedrijf. We hebben nu 40 medewerkers. Wat vroeger met acclamatie werkte is nu anders. Op een gegeven moment worden de processen onduidelijk en inefficiënt. Vervolgens moeten de gebieden worden verdeeld en moeten er regelmatig vergaderingen worden gehouden. Ze moeten actief aan de processen werken en toch in staat zijn om op korte termijn dynamische aanpassingen te doen. Een jong bedrijf is zeer snel in beweging, dus nieuwe bevindingen kunnen ook een eerder vastgestelde oriëntatie veranderen, waarop je dan snel moet reageren.

Wat is je grootste succes met Pendix tot nu toe geweest?

De marktintroductie was duidelijk een belangrijke mijlpaal. Meestal ben je niet 100 procent tevreden met je eigen product en wil je er graag voor altijd aan blijven werken. Ontwikkelaars willen soms de gouden deurklink uitvinden. Maar zelfs het beste product heeft geen enkele zin als het niet op de markt wordt gebracht.

Akkuflasche

De batterij ziet eruit als een drinkfles ©Pendix

Hoe heb je je product op de markt gebracht?

We hebben veel marketing gedaan, van beurzen tot online marketing tot advertenties in vaktijdschriften en nog veel meer. Om zo snel en efficiënt mogelijk op de markt te komen, hebben we als dienstverlener een marketingbureau ingeschakeld en tegelijkertijd het verkoopteam opgezet. De verkopers hebben achtereenvolgens gespecialiseerde dealers en klanten in andere kanalen, zoals fietsfabrikanten of wagenparkexploitanten, overgenomen. Na de eerste activiteiten in eindklantenmarketing zonder directe verkoop, hebben we ons in eerste instantie gericht op dealermarketing om de drijfveren via dit kanaal naar de markt te brengen. We hebben relatief snel geleerd hoe we retailers kunnen ondersteunen met POS-materiaal en andere middelen. Er is ook een lucratief bonusprogramma voor retailers.

Wat is de volgende stap?

Op dit moment werken we aan diverse productupdates, die gepland zijn voor presentatie op de Eurobike van dit jaar, alsmede aan de uitbreiding van onze Pendix.bike Pro App. Sinds vorig jaar is het beschikbaar voor Android en Apple. Daarnaast onderzoeken we momenteel het potentieel van de Australische markt voor mogelijke uitbreiding. In Europa verkopen we de e-drive al in tien landen.

Als je meer wilt weten over e-bikes:

KIT entwickelt mit Coboc ein Schnellladesystem für Pedelecs

©ChristianMetzler

Snelladers voor e-bikes: in minder dan een uur weer een volle accu