De Franse start-up Kinéis heeft vorige week 100 miljoen euro opgehaald voor de ontwikkeling van een constellatie van nanosatellieten. De investeerders zijn onder meer het Franse ruimtevaartagentschap CNES, de investeringsmaatschappij BPI van de Franse Staat en de Europese Investeringsbank. Kinéis werd vorig jaar opgericht en is een dochteronderneming van CLS, een Frans bedrijf gespecialiseerd in maritieme observatie en geo-lokalisatie.

Acht satellieten zijn al operationeel, en liften mee op de Argos satellieten die sinds de jaren 1970 actief zijn. Argos is een samenstel van observatiesatellieten en werd opgericht door de NASA en de CNES. Daarmee worden al ruim veertig jaar objecten gevolgd en gelokaliseerd, nog voor GPS bestond. De Argos stond aan de basis van het Internet of Things (IoT). Het nadeel van dit oudere systeem is dat die satellieten zo groot zijn als een vrachtwagen en aan het einde van hun levensduur voor gevaarlijk afval in de ruimte kunnen zorgen.

De nieuwe nanosatellieten, die zo’n 30 kilo wegen, zijn maar 40 x 20 x 20 cm groot. Ook hebben ze motoren aan boord om zichzelf uit hun baan te manoeuvreren. opdat ze geen schade aan andere satellieten of ruimtevoertuigen aanrichten. Nu volgt de CNES wereldwijd zo’n twintigduizend voorwerpen, maar met Kinéis moeten er dat miljoenen worden.

 

Met slechts een kleine chip kan elke container in real-time over de hele wereld gevolgd worden.

Twintig grondstations op aarde

Het nieuwe kapitaal wordt gebruikt voor het afronden van het ontwerp van de satellieten en voor de lancering van de eerste vijf. Dat is voorzien voor de tweede helft van 2022. In vier latere lanceringen komen er nog twintig nanosatelietten bij. Ze komen in een lage baan om de aarde op 650km hoogte. Ook moeten er twintig grondstations over de hele wereld gebouwd worden. Die grondstations kunnen op het terrein komen van de huidige Agros-partner, zoals meteorologische instituten. Dat houdt de kosten lager dan die van concurrenten. Daarnaast kan Kinéis met de honderd miljoen de bijbehorende software ontwikkelen.

Volgen van kuddes dieren

Positioneringssystemen bestaan al langer. Het nieuwe van Kinéis is dat ieder object alleen een chip van 7 bij 7 mm nodig heeft, die nauwelijks energie gebruikt en overal ter wereld te lokaliseren is. Ze zijn goedkoop en makkelijk te integreren. De nieuwe nanosatellieten kunnen containers en vissersschepen in nagenoeg real-time volgen. De chips kunnen ook gebruikt worden voor noodsignalen op zee, voor personen in de bergen of op afgelegen gebieden. Een andere toepassing is het volgen van kuddes dieren, in grote gebieden als Australië of Argentinië. Tegen 2030 hoopt Kineis miljoenen voorwerpen via de constellatie met elkaar te kunnen verbinden.

De ontwikkeling van de nanosatellieten wordt geleid door de deze maand benoemde nieuwe CEO, Alexandre Tisserant.