The Fibersail shape sensor. Photo: InnoEnergy

Op 19 maart gingen de economie en het openbare leven in Portugal officieel op de slot. Besmetting met Covid-19 moest zo snel mogelijk de kop in worden gedrukt en net als in veel andere landen betekende dat een lockdown. Voor de start-up van mede-oprichter Pedro Pinto, Fibersail, betekende dat afspraken en vergaderingen over projecten met klanten afgelast begonnen te worden. “We hadden vier tot vijf projecten in de pijplijn die toen uitgesteld zijn”, zegt Pinto.

Het gaat om onderzoeksprojecten en pilots in samenwerking met commerciële en R&D-klanten die oplossingen zoeken om de kosten in de windindustrie te verlagen.

Fibersail heeft een technologie ontwikkeld om met behulp van sensoren afwijkingen in de bladen van de windturbine te meten. Daardoor is het mogelijk om bestaande, veel voorkomende problemen op te lossen. Door het doormeten van de rotor is het mogelijk om de waarde van de turbine en de windparken, het risico en de resterende levensduur juist in te schatten.

Pedro Pinto Foto: InnoEnergy

Stabiele markt voor windenergie

De markt waarin Fibersail opereert is stabiel, zegt Pinto. De partners waarmee ze zaken doen, zijn grote multinationals en producenten van energie die financieel zeer stabiel zijn. Het risico dat deze bedrijven omvallen door de Covid 19-crisis is dus beperkt. Dat is een voordeel voor hun bedrijfsstrategie. “Die hebben we niet hoeven aanpassen. Het blijft onze missie om data te leveren waardoor de levering van energie door windturbines goedkoper en betrouwbaarder wordt”, zegt Pinto. Marktverandering is onwaarschijnlijk. Door de klimaatdoelstellingen van Parijs om de CO2-uitstoot in 2030 te halveren en waaraan de Europese lidstaten zich gecommitteerd hebben, zal de markt voor windenergie eerder groeien dan kleiner worden. Unieke data door deep technology zoals die van Fibersail om windturbines beter te kunnen controleren en te besturen, blijven dus nodig. 

Dat is althans de verwachting. “We zitten in een hele competitieve markt. De concurrentie doet steeds grotere investeringen en overnames. Dat geeft aan dat de windindustrie steeds meer aandacht heeft voor het monitoren van windturbinebladen. Onze technologie is geselecteerd door wereldwijd bekende corporates en onderzoeksinstituten. Dat is voor ons het bewijs dat we op de goede weg zijn.”

Enkele maanden vertraging

De bedoeling is dus om de vaart erin te houden. “De organisaties en bedrijven waarmee wij samenwerken moesten de eerste maanden van de lockdown ook hun strategie en bedrijfsvoering aanpassen. Dus daarom was er veel vertraging. Maar inmiddels functioneren ze weer bijna zoals vanouds.”

Het lijkt nu net alsof Covid-19 een makkie was voor Fibersail, in een markt die zulke stabiele vooruitzichten voor groei heeft en met klanten en businesspartners die financieel als zeer stabiel te boek staan. “Zo is het niet”, zegt Pinto. “We hadden een runway die normaal is voor een start-up in een vroeg stadium. Maar als je dan niet snel ingrijpt, en je wordt niet gesteund door de juiste partners en investeerders, loop je het risico om veel meer vertraging op te lopen.”

In eerste instantie bedachten Pinto en zijn drie collega’s allerlei noodplannen om het hoofd financieel boven water te kunnen houden. Maar die waren uiteindelijk niet nodig omdat ze gebruik konden maken van verschillende overheidsregelingen en afbetalingsregelingen voor leveranciers. Daardoor lukte het om het tekort aan runway uit te stellen.

Overleg met aandeelhouders over Covid-19

Meteen toen duidelijk was dat Covid-19 hun projecten op korte termijn zou vertragen, riepen Pinto en zijn collega’s de aandeelhouders bij elkaar om te overleggen wat hun opties waren om de crisis door te komen. Hun aandeelhouder EIT InnoEnergy zegde extra geld toe dat ze in Fibersail investeerden. Een andere aandeelhouder, Rockstart, maakte een investering eerder over dan oorspronkelijk gepland was. ,,Dat extra geld was cruciaal”, zegt Pinto. “We hebben onze snelheid daardoor kunnen opvoeren, terwijl sommige concurrenten aan het worstelen waren.”

Toch is Pinto laconiek. “We hebben al zoveel problemen overwonnen om dit bedrijf van de grond te tillen. Dit is gewoon de zoveelste horde. De beste strategie die je kan hebben is om met je investeringsteam toch de beoogde mijlpalen te halen.”

Word lid!

Op Innovation Origins lees je elke dag het laatste nieuws over de wereld van innovatie. Dat willen we ook zo houden, maar dat kunnen wij niet alleen! Geniet je van onze artikelen en wil je onafhankelijke journalistiek steunen? Word dan lid en lees onze verhalen gegarandeerd reclamevrij.

Over de auteur

Author profile picture