“Zonder geestelijke gezondheid kan er geen sprake zijn van daadwerkelijke lichamelijke gezondheid” zei de eerste Directeur-Generaal van de World Health Organization (WHO) in 1954. Maar zelfs nu, in de 21e eeuw, worden geestesziekten niet voldoende erkend en behandeld. In de Europese Unie bijvoorbeeld lijdt ongeveer 25% van de bevolking aan ernstige depressiestoornissen – de meest voorkomende geestesziekten die worden gekenmerkt door verdriet, verlies van interesse of plezier, verlies van eetlust en andere symptomen. Vaak leiden depressies en andere stemmingsstoornissen tot invaliditeit en soms zelfs tot zelfmoord.

Stemmingsstoornissen in de vorm van lange ziekteverlof en de kosten van traditionele behandeling (medicatie en psychotherapie) leggen een zware economische last op de samenleving, waardoor onderzoekers en industrieën op zoek gaan naar alternatieve manieren om stemmingsstoornissen aan te pakken en te behandelen. Enkele van de beschikbare technologische oplossingen voor ondersteuning van de geestelijke gezondheidszorg zijn zelfhulpprogramma’s voor smartphones of neurowetenschappelijke draagbare technische gadgets zoals Thync of doppel die een ontspannend effect hebben.

EmoSys

Op de Maastricht Health Campus is door de jonge startup EmoSys een innovatieve, op neurowetenschap gebaseerde draagbare oplossing voor de behandeling van stemmingsstoornissen ontwikkeld. De door EmoSys voorgestelde methode moet de behandeling van stemmingsstoornissen eenvoudiger en betaalbaarder maken dan met het gebruik van traditionele methoden. “Het draagbare apparaat dat we hebben ontwikkeld ziet eruit als een kleine electropatch die de patiënten op hun wang leggen voordat ze naar bed gaan”, zegt Mehrdad Seirafi, de CEO van EmoSys. “Het draagbare apparaat produceert elektrische impulsen die de zenuwen stimuleren die betrokken zijn bij het (glim)lachen. Deze zenuwen geven op hun beurt de elektrische stimulatie door aan de delen van de hersenen die betrokken zijn bij de emotionele regulatie. Als je gelukkig bent, sturen die delen van de hersenen het signaal naar het motorische systeem en dat zorgt ervoor dat je lacht. Wat EmoSys wearables doen is teruggaan en de bron van de emoties. Met ons apparaat zouden de patiënten de veranderingen in hun stemming in twee weken moeten kunnen merken.”

In vergelijking met de farmacologische interventies voor de behandeling van depressie heeft het door EmoSys ontwikkelde draagbare product geen bekende bijwerkingen. Zoals elk medisch hulpmiddel vereist het echter jaren van testen: op dit moment worden de EmoSys wearables onderworpen aan veiligheidstests. “We wachten op de goedkeuring van de ethische commissie, zodat we kunnen beginnen met de klinische tests van het apparaat,” zegt Seirafi. “Tegelijkertijd zijn we ook op zoek naar de financiële middelen om onze proeven te starten. Als we de financiering snel genoeg vinden, verwachten we over drie jaar het product op de markt te kunnen brengen.”

EmoSys is van plan om de wearables op de markt te brengen als aanvulling op antidepressiva en psychotherapie.

EmoSys verwacht dat hun stemmingsverhogende wearables niet alleen de mensen zullen helpen die al onder behandeling zijn voor depressie binnen de gezondheidszorg. “Er bestaat zoiets als subklinische depressie: veel mensen hebben depressie-gerelateerde problemen en gaan naar de dokter, maar ze voldoen niet aan de criteria van depressie, omdat ze niet genoeg symptomen hebben voor de diagnose en behandeling. De dokter vertelt ze meestal om af te wachten en om over een maand of een half jaar weer terug te komen. Het aantal mensen dat dit meemaakt is erg groot – er zijn vier keer zo veel mensen met subklinische depressie dan mensen met de officiele diagnose van depressie. Natuurlijk proberen mensen met subklinische depressie hun problemen zelf op te lossen, waar dan alcohol, drugs of andere dingen bij komen kijken. Deze mensen zijn voor ons de grootste doelgroep van patiënten.”

De makers van de stemmingsverhogende patch geloven dat het apparaat ook gebruikt zou kunnen worden door mensen die niet gediagnosticeerd zijn met depressie of angststoornis, maar gewoon willen omgaan met de soms slechte stemming. Mehrdad Seirafi zegt dat deze toepassing van het apparaat kan worden ontwikkeld als een toekomstige bedrijfsspin-off.

Word lid!

Op Innovation Origins lees je elke dag het laatste nieuws over de wereld van innovatie. Dat willen we ook zo houden, maar dat kunnen wij niet alleen! Geniet je van onze artikelen en wil je onafhankelijke journalistiek steunen? Word dan lid en lees onze verhalen gegarandeerd reclamevrij.

Over de auteur

Olga Koltsova is schrijver. Ze is gefascineerd door de innovatieve kracht van Eindhoven, de revolutionaire technologieën en de unieke multiculturele samenleving.