Om sterfte door bloedproppen te voorkomen, nemen miljoenen mensen bloedverdunners. “Een simpele en goed werkende oplossing”, zegt Pieter Reitsma, emeritus hoogleraar Molecular and Experimental Medicine aan het Leids Universitair Medisch Centrum (LUMC) en mede-oprichter van LUMC-spinoff VarmX. “Maar ook een oplossing met een heel hoge prijs: ernstige, levensbedreigende bloedingen. Elke dag krijgen zo’n dertig patiënten ermee te maken.”

Dit artikel is onderdeel van een korte serie over innovatie in Zuid-Holland. Hier de hele serie tot nu toe.

Daarmee is voor een grote groep patiënten het middel minstens zo erg als de kwaal. Reitsma deed lang onderzoek naar mogelijke oplossingen hiervoor en ontdekte vijf jaar geleden dat die wel eens zou kunnen liggen in het gif van de Australische bruine slang, een van de dodelijkste slangen op aarde. Dit dier doodt zijn prooi door grote bloedstolsels te veroorzaken. Omdat het eiwit in het slangengif dat dit doet er anders uitziet dan dat van de mens, hebben de onderzoekers het afwijkende deel van het stollingseiwit van de slang geïdentificeerd en toegepast op de menselijke versie. Dat leidde tot een nieuw geneesmiddel van VarmX: PseudoXa, ook bekend onder de minder sexy naam VMX-C001.

Hoe zit het met de financiën?

De ontwikkeling van medicijnen is niet alleen een langdurig verhaal, maar ook een kostbaar. Na een seed investering in 2017, heeft VarmX vorig jaar €12,5 miljoen financiering opgehaald: €7,5 miljoen van InnovationQuarter Capital en BioGeneration Ventures (BGV), de rest van de Rijksdienst voor Ondernemen (RVO). Met behulp van die financiering wordt de ontwikkeling van het medicijn richting de klinische studies aanzienlijk versneld, zegt Reitsma. “Maar het is niet genoeg, ons werk is echt iets voor de lange adem. Het medicijn is in 2014 al ontdekt, maar de klinische testen kunnen we pas in 2021 uitvoeren. Tegen die tijd hebben echt weer nieuw geld nodig. De ontwikkeling van nieuwe medicijnen vergt hoge investeringen, maar daar staat tegenover dat er ook hoge winsten aan verbonden kunnen zijn.”

Wat kunnen we nog verwachten?

De nadruk van de ontwikkeling ligt nu op zuivering en formulering en op de farmacodynamiek van de werkzame stof. Daarnaast is alles gericht op het aantonen van veiligheid in preklinische modellen en op de ontwikkeling van nieuwe therapieën op het gebied van bloedstolling. Alles bij elkaar moet dat leiden tot een doorgroei tot een volwassen biotechnologische onderneming met diverse producten.

“Onze innovatie is een belangrijke oplossing voor een omvangrijke medische behoefte waarmee we het verschil maken voor patiënten”, zei Reitsma bij de bekendmaking van de investering. “De versnelde ontwikkeling van onze therapie betekent ook dat we ons team zullen gaan uitbreiden.”

Reitsma verwacht dat PseudoXa tegen 2024 klaar is voor de markt.

Achtergrond

Oprichter: Pieter Reitsma.
Jaar van oprichting: 2017.
Financiering: €12,5 miljoen in een serie-A investering.
Aantal medewerkers: 5.

Inspiratie nodig? Hier vind je al onze verhalen uit de start-up serie.